Cretácico: 6 características de una época singular

Hace 100 millones de años nuestro mundo se encontraba en un periodo conocido como Cretácico. ¿Cómo era el clima y la geografía de nuestro planeta en este momento de su historia?

En el «Cretácico«, la vida en el mar y la tierra tiene una mezcla de formas curiosas, con un aspecto muy extraño, algunas extintas y otras con comportamientos propios de especias modernas.

A mediados del Cretácico, la actividad volcánica genera enormes placas basálticas oceánicas, la más llamativa es la del Océano Pacífico. En relación con estos hechos, la tasa de dióxido de carbono en la atmósfera se eleva y causa un efecto invernadero, las temperaturas medias que alcanzan el aire y los océanos no han sido jamás igualadas en la historia de la vida en la Tierra.

La situación climática en el Cretácico

Las estimaciones de temperatura, calculadas a partir de mediciones de la composición isotópica del oxígeno atrapado en el esmalte de los dientes fósiles, muestran que el agua del mar en el Cretácico puede superar los 30° C.

Los polos no están cubiertos por el hielo, el gradiente térmico entre el ecuador y los polos es mucho menos importante que en la actualidad y el nivel del mar, es particularmente elevado causando inundaciones extensas zonas del interior.

Mapa del mundo del «Cretácico»

La tectónica de placas y la subida de los niveles del mar caracterizan al Cenomaniano, el período «Cretácico» (en realidad la base del Cretácico Superior), se extiende desde 100 hasta 94 millones de años dibujando un mapa del mundo muy diferente de lo que hoy conocemos: el Atlántico Central ya está abierto, mientras que el Atlántico Sur acaba de comenzar su apertura, la India sigue siendo una isla cerca de África y la Antártida, y Australia forma parte del continente.

Mapa paleogeográfico del Cenomaniano o Cretácico Medio- Turoniano, hace 94 millones de años. © DR

Los mares epicontinentales comienzan a invadir el norte de África y América del Norte. Un poco más tarde, los mares atravesarán de lado a lado los continentes.

Las especies marinas en el Cretácico

En los mares, la mayoría de especies de invertebrados permanecen hasta la actualidad y sólo algunos detalles anatómicos pueden distinguir las especies del Cretácico de las especies modernas.

Entre las excepciones están los ammonites, moluscos en general, conchas de caracol y rudistas, bivalvos en forma de conos que podían formar arrecifes. Estos dos grupos desaparecieron al final del Cretácico.

Entre los vertebrados marinos, se encuentran tiburones y peces óseos, una mezcla de las familias actuales y extintas, pero el aspecto general de estos animales está cerca de las formas actuales.

piccet, pez de los teleósteos descubierto en el actual Líbano
Aipichthys minor (Pictet, 1850) pez de los teleósteos Tethyan Cenomaniano. Ubicación: Hjoula Liban Tamaño: 45 x 42 mm. © Didier Descouens Creative Commons License

Las especies terrestres en el Cretácico

Dentro de los reptiles podemos encontrarnos con especies que ahora parecen extrañas. Destacan los ictiosaurios, reptiles que parecen peces, plesiosaurios y pliosaurios, lagartos mosasaurios cuyas primeras extinciones ocurren a finales del Cretácico con las grandes serpientes marinas.

Al igual que en los invertebrados marinos, los animales terrestres del Cretácico medio no sorprenderían en su conjunto si pudiéramos contemplarlos. Varios grupos de insectos se han diversificado de la mano de plantas y flores de las que son dependientes.

Entre los vertebrados, los mamíferos, ya diversificados aunque por lo general pequeños, continuan una tendencia iniciada hace más de 100 millones de años y las aves – un grupo especializado de dinosaurios – que se mantendrán en el aire durante 50 millones de años. Una vez más, es uno de los reptiles el que constituye la especie más desconcertante, los pterosaurios voladores.

Por otra parte se están desarrollando desde hace varias decenas de millones de años las tortugas y los cocodrilos, algunas especies están altamente especializadas.

Los diagramas muestran las siluetas de los principales grupos de vertebrados terrestres en el Cenomaniano y de agua dulce (izquierda) y marinos (a la derecha)
Los diagramas muestran las siluetas de los principales grupos de vertebrados terrestres en el Cenomaniano y de agua dulce (izquierda) y marinos (a la derecha). © DR

Impacto de las condiciones ambientales sobre las especies

Las consecuencias de las extremas condiciones ambientales del «Cretácico» en la vida de este periodo son importantes y numerosos. En los océanos, estamos asistiendo a una diversificación de algunos grupos, entre ellos algunos peces óseos y reptiles marinos (escamosos, el grupo que reunió lagartos y serpientes).

A cambio, los episodios de anoxia marina (un descenso de los niveles de oxígeno en el mar) causa la extinción en masa de miles de ejemplares de especímenes.

Los ammonites desaparecen al final del Cretácico
Los ammonites desaparecen al final del Cretácico. © DR

Las condiciones de vida en ambientes continentales ya sea en tierra o de agua dulce, son menos conocidas, ya que se tiene mucha menos información. Sin embargo, cada vez más los depósitos fósiles de la etapa Cenomaniano aportan nuevos datos sobre los organismos continentales. El cuadro muestra que estos resultados deben servir como base para elaborar un mundo fascinante.

Dinosaurios gigantes del Cretácico

Los dinosaurios son los animales más famosos del pasado por su gran tamaño. Esta característica no se aplica a todo el grupo, pero es cierto que algunos dinosaurios eran enormes y fueron los mayores animales terrestres que han adornado la superficie de la Tierra. Y los dinosaurios gigantes aparecieron en el Cretacico.

Entre estos gigantes, el premio va para los miembros de la familia rebbachisauridos.

Estos saurópodos, dinosaurios herbívoros con largos cuellos y colas largas, pueden alcanzar varias decenas de metros de largo.

En cuanto a los carnívoros, el registro de las especies de dinosaurios más grandes se juega entre los miembros de la familia tiranosáurido, spinosaurus y carcarodontosáuridos.

Algunos ejemplos de dinosaurios gigantes

Es interesante observar que los representantes de estas dos familias de carnívoros, los carcarodontosáuridos y los spinosaurus, se encuentran en el mismo paleoecosistmea que los rebbachisauridos hace cientos de millones de años.

Sorprendentemente, estos restos de dinosaurios gigantes suelen ir acompañados de otros vertebrados – tiburones, peces óseos, cocodrilos – que también eran muy grandes. ¿Qué hacen estos conjuntos extraños? ¿Son reales o artificiales, sesgados por la recolección selectiva de los combustibles fósiles? Si es verdadero, corresponden a paleoambientes particulares cuando las condiciones fueron favorables para las especies más grandes? ¿Y cuáles eran esas condiciones ambientales?

Fósiles del Cretácico

En Marruecos, los fósiles del Cretácico están presentes a lo largo de un acantilado que se extiende a lo largo de más de 250 km cerca de la frontera con Argelia. Los restos fósiles se concentran en ciertas áreas bajo la acción de la erosión de la superficie, o se producen en los niveles de arenisca y los microconglomerados del acantilado.

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  1. Nicol

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