Vulcanismo. Características y tipos de volcanes

El vulcanismo es la ciencia que estudia todos los fenómenos relacionados con la emisión de magmas desde el interior de la litosfera hasta la superficie, donde se solidifican. El punto de la superficie terrestre por donde se produce la emisión recibe el nombre de volcán.

Erupción volcánica

Durante este proceso son arrojados al exterior una serie de productos sólidos, líquidos y gaseosos, tal como se verá a continuación:

* Productos gaseosos: el magma lleva disueltos gases y productos volátiles, que al desprenderse en la superficie, facilitan la ascensión de ese magma. Cuando se ponen en contacto con el oxígeno del aire, los que son inflamables originan grandes llamaradas. Entre estos productos gaseosos se pueden citar, en orden de mayor a menor importancia, el vapor de agua,anhídrido carbónico (CO2), monóxido de carbono (CO), anhídrido nitroso (NO2), anhídrido sulfuroso (SO), hidrógeno (H2), ácido sulhídrico (SH2) y cloro (Cl2)

* Productos líquidos: los materiales fundidos que constituyen el magma, ya completamente desprovisto de gases, es lo que se conoce con el nombre de lava. Ésta fluye por la superficie terrestre como si de un río se tratase y recibe entonces la denominación de colada. Si la lava es muy viscosa se solidifica rápidamente formando bloques fragmentados (lava en bloque), mientras que si es fluida la solidificación se realiza lentamente, dando lugar a superficies arrugadas (lava cordada). Cuando la lava se pone en contacto con el agua solidifica rápidamente en masas redondeadas (lava almohadillada).

* Productos sólidos o piroclásticos: materiales fragmentarios formados por la solidificación de partículas de lava que son lanzadas al exterior durante la erupción y que caen sobre las coladas de lava en forma de lluvia. Existen varios tipos de productos piroclásticos:
Bombas volcánicas. Formadas por solidificación de porciones de lava de gran tamaño. Son de forma ovoide o fusiforme.
Lapilli. Fragmentos de lava de tamaño muy reducido. Cuando son tan finos como granos de arena se denominan puzolana.
Cenizas volcánicas. Lava pulverizada que puede ser arrastrada por el viento y que permanece durante mucho tiempo en la atmósfera.
Tobas volcánicas. Formadas por la consolidación de las cenizas volcánicas y el lapilli.
Brechas de explosión. Fragmentos de rocas volcánicas y no volcánicas, cementadas por lavas viscosas o cenizas a elevada temperatura.
Conglomerados volcánicos. Fragmentos de rocas volcánicas que son arrastrados por cualquier agente superficial de transporte.

Manifestaciones posteriores a la erupción volcánica

Cuando ya ha cesado la erupción volcánica y la lava ha dejado de fluir, los gases aún siguen desprendiéndose durante un tiempo y reciben el nombre de fumarolas. Éstas pueden ser de distintos tipos:

* Cloruradas: emiten vapor de agua, ácido clorhídrico, cloruros volátiles, anhídrido sulfuroso y anhídrido carbónico, a temperaturas superiores a los 800ºC.

* Acidas: emiten vapor de agua, ácido clorhídrico y anhídrido sulfuroso a temperaturas entre 300º y 400ºC.

* Alcalinas: emiten cloruro amónico y ácido sulfhídrico a temperaturas entre 100º y 200ºC.

* Solfataras: fumarolas en las que se desprenden gases sulfurosos que dejan en el suelo depósitos de azufre explotables industrialmente.

* Mofetas: fumarolas frías en las que se desprenden anhídrido carbónico y óxido de carbono.

Tipos de erupciones volcánicas

Se pueden señalar varios tipos, atendiendo a la viscosidad del magma y a su contenido en productos gaseosos:

* Centrales: El magma sale al exterior por puntos muy localizados.

Dependiendo de la mayor o menor violencia de la explosión se distinguen los siguientes tipos de volcanes:
Hawaiano: de lava muy fluida, con pocas cenizas volcánicas y gases que se desprenden con facilidad. Por ejemplo, el Kilauea, en las islas Hawai.
Stromboliano: los gases en su salida proyectan salpicaduras de lava que, antes de llegar al suelo, se solidifican formando lapilli y bombas volcánicas. La lava es moderadamente fluida. Por ejemplo, el Strómboli, en Italia.
Vulcaniano: de lava muy viscosa que se solidifica parcialmente en su punto de emisión y da lugar a nubes de ceniza cuando los gases la arrastran al desprenderse violentamente. Por ejemplo, el Etna y el Vesubio, en Italia.
Peleano: de lava tan viscosa que se solidifica en el mismo conducto de salida, dando lugar exteriormente a una cúpula o aguja, al ser empujada por las nuevas emisiones de lava. Debido al taponamiento, los gases se desprenden provocando una gran explosión. Por ejemplo, el Monte Pelado, en Martinica.

* Fisurales. El magma sale al exterior por una fractura o grieta, a veces de varios kilómetros. La lava es muy fluida. Por ejemplo, en Islandia.

* Freáticas. El magma, en su ascensión a la superficie, se pone en contacto con rocas impregnadas de agua, lo que da lugar a la formación de una gran cantidad de vapores que se desprenden originando una violenta explosión. Por ejemplo, el Krakatoa, en Indonesia.

* Submarinas. La lava se solidifica inmediatamente al ponerse en contacto con el agua, formando grandes acúmulos al añadirse las nuevas emisiones. Grandes surtidores de vapor de agua y cenizas se proyectan sobre la superficie del mar.

Morfología del volcán

Depende principalmente del tipo de erupción volcánica que presente. La estructura más típica es la que se muestra en el dibujo.

esquema volcán - vulcanismo

* Estrato volcanes o volcanes mixtos. Son las estructuras típicas, en las que se alternan las emisiones de lava con las de cenizas y materiales sólidos.

* Escudos volcánicos. Conos rebajados, de pendientes suaves, por las que discurren lavas muy fluidas.

* Domos de lava o subvolcanes. Se forman al solidificarse la lava en el interior del volcán y quedar posteriormente al descubierto debido a la erosión.

* Calderas volcánicas. Gigantescos cráteres de varios kilómetros de diámetro, en cuyo interior aparece un cono volcánico de formación más reciente.

Distribución geográfica de los volcanes

La región de la Tierra donde se acumulan más volcanes es en las costas del océano Pacífico: Nueva Zelanda, Nueva Guinea, Filipinas, Indonesia, Japón, islas Aleutianas, Alaska, Montañas Rocosas, América Central y Andes. Toda esta zona recibe el nombre de «cinturón de fuego del Pacífico«.

También es importante la región mediterránea, principalmente Grecia, Argelia, Marruecos, sur de Italia y sureste de España. Otros centros volcánicos aislados son las islas Canarias, Azores, Madeira, Cabo Verde e islas Hawai.

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