Tres misiones para estudiar la historia del Sistema Solar

Como parte de su programa Discovery, la NASA tiene en competencia tres misiones con objetivos ambiciosos, con la clave innegable de los avances científicos en la historia del sistema solar. Para ser seleccionada, cada misión se enfrenta a grandes desafíos tecnológicos.

El programa Discovery de la NASA es diferente a otros porque ofrece a los científicos la posibilidad de considerar todo tipo de misiones para promover el conocimiento del sistema solar con los medios tradicionales de investigación, tales como los observatorios terrestres. La misiones de este programa son de bajo coste, pero implican la implementación de nuevas tecnologías.

Para continuar con el éxito que han supuesto las misiones Dawn, Kepler, Messenger, que aún están activos, y muchos otras como Deep Impact y Stardust, la NASA ha seleccionado, entre veintiocho propuestas, tres misiones. Ahora se encuentran en competición hasta 2012, cuando serán seleccionada la que podrá volar en el año 2016. Cada proyecto recibirá 3 millones de dólares para realizar estudios preliminares del diseño y demostrar que es factible dentro del presupuesto establecido por la NASA en 425 millones de dólares, excluyendo los costes relacionados con el lanzamiento.

A pesar del impresionante número de sondas enviadas en torno a los rovers de Marte y retozando en la superficie, algunos aspectos de la estructura interna del planeta siguen siendo enigmáticos para la NASA.

A pesar del impresionante número de sondas enviadas en torno a los rovers de Marte y retozando en la superficie, algunos aspectos de la estructura interna del planeta siguen siendo enigmáticos. © NASA / JPL-Caltech

Estas tres misiones buscan profundizar en el estudio de la historia de la formación del sistema solar, pero también tienen tres objetivos distintos. De hecho, la historia sel sistema solar es el único punto en común entre el interior de Marte, los océanos en Titán y los residuos de la formación de planetas similares a cometas.

Breve descripción de las tres misiones presentadas en la NASA

La misión marciana GEMS se parece a una estación geofísica, tiene como objetivo estudiar la estructura del interior y entender la composición del planeta rojo. Derivado de Phoenix, con respecto al módulo de aterrizaje, tendrá un sismógrafo desarrollado por el Institut de Physique du Globe de Paris como componente europeo. El CNES tenía previsto a mediados de la década de los noventa el envío de una red de estaciones geofísicas y meteorológicas para conseguir información sobre Marte a escala global, la información sobre su estructura interna, su meteorología y la geodesia (NetLander). Su abandono en 2003 había generado una pequeña gran frustración.

¿Una nueva visita a un cometa?

En cuanto a TiME (acrónimo de Titan Mare Explore), se trata de un proyecto interesante porque se centra en el estudio in situ de los lagos de metano y etano en Titán. A través de diferentes instrumentos de análisis podríamos conocer la composición exacta de estos lagos. Por contra, en los objetivos de la misión, no se menciona nada sobre la investigación de biomarcadores potenciales. Sin embargo, sería lamentable enviar una sonda a Titan sin incluir un instrumento que pudiera analizar químicamente estos cuerpos líquidos en busca de posibles moléculas prebióticas. Esta misión también utilizaría un nuevo generador termoeléctrico de radioisótopos, o RTG (Radioisotope Thermoelectric Generator, que produce una corriente eléctrica a través del calor de material radiactivo). Esta fuente de energía debe proporcionar al vehículo una autonomía de varios años a -180° C. Una situación sin precedentes para una sonda espacial.

El programa es atrayente, pero en el actual contexto antinuclear, los activistas se oponen a la ejecución de una tarea que requiere el envío de plutonio a la órbita (aunque estos RPG contienen cuatro veces menos plutonio que la sonda Cassini). Una decisión negativa podría condenar todos los planes para una misión al exterior del Sistema Solar, con la intención de utilizar este tipo de propulsión.

Con la misión Comet hopper, la idea es enviar una sonda para seguir al cometa 46P/Wirtanen durante un largo período y colocarlo sobre una base regular para observar su comportamiento y cómo interactúa con el Sol a medida que se acerca. Obviamente, una misión audaz para la que se han previsto varios aterrizajes. Este cometa de 1,2 kilómetros de diámetro es bien conocida por los astrónomos, sobre todo europeos, que lo habían elegido como objetivo de la Agencia Espacial Europea para la sonda Rosetta. Pero tras el fracaso del vuelo del primer Ariane 5 ECA (diciembre de 2002), la Agencia Espacial Europea se vio obligada a posponer el lanzamiento de Rosetta y asignar un nuevo cometa (67P/Churyumov-Gerasimenko).

Titán Mare Explorer es uno de los tres proyectos audaces propuestos a la NASA que podría navegar sobre Ligeia Mare, una vasta extensión de metano líquido localizado en el polo norte de Titán

Titán Mare Explorer es uno de los tres proyectos audaces propuestos a la NASA que podría navegar sobre Ligeia Mare, una vasta extensión de metano líquido localizado en el polo norte de Titán. © NASA / JHUAPL

Para los científicos, los cometas son la verdadera piedra Rosetta, ya que contienen pistas sobre las condiciones que prevalecieron en las primeras horas de formación planetaria. Índices que han sido difíciles de encontrar en los planetas, donde la actividad geológica ha nublado su pasado desde hace demasiado tiempo.

Más información

Programa Discovery de la NASA
Programa marciano de la NASA
Science NASA

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