¿Cuál es el tamaño del universo?

La teoría general de la relatividad de Einstein nos enseñó que el espacio-tiempo podría deformarse como una membrana elástica. La teoría del Big Bang, bien apoyado por la experiencia y derivada de la teoría de Einstein nos dice que el espacio se está expandiendo. Y es coherente tanto con la idea de que nuestro universo es una especie de burbuja de tamaño finito que se está hinchando, como con la idea de que ya era infinito cuando comenzó su expansión. Pero, ¿cuál es el tamaño del universo?

Esta última idea parece paradójica, pero es matemáticamente consistente. También es posible que sólo una pequeña porción de este universo infinito se esté expandiendo en un momento dado de su historia. Conocer el tamaño del universo es mucho más complejo de lo que pudiera parecer.

Un fabuloso viaje a través del universo observable desde la Tierra a la esfera de la última dispersión que ahora llegamos con los fotones más antiguos del universo nos permite hacernos una idea del tamaño del universo. Las distancias son a escala y los objetos están representados con la mayor exactitud posible. © Digital Universe, American Museum of Natural History / Youtube. Música: Suke Cerulo

Pocas certezas sobre el tamaño del universo

En rigor, lo único que podemos decir es que al menos una porción de un espacio-tiempo espacial se expande a una velocidad superior a la velocidad de la luz, desde hace 13,7 mil millones de años, con un ritmo más lento que en el primer segundo de existencia. Así que las regiones que hoy gestiona la famosa radiación fósil, en el universo observable más distante, están a una distancia de alrededor de 45,6 mil millones de años luz ahora. Y ese parece ser el tamaño del universo que conocemos.

Tenemos que entender que esta afirmación no es paradójica porque ni la luz ni la materia pueden exceder la velocidad de unos 300.000 km/s en el espacio, nada impide que el espacio entre dos objetos se expanda a una velocidad mucho más alta.

Al final, lo único que sabemos es que el tamaño del universo observable es por lo menos de unas pocas decenas de miles de millones de años luz, pero no sabemos si el propio universo total es finito, como Stephen Hawking y Jean-Pierre Luminet defienden o infinito como creen Roger Penrose y otros científicos.

Este diagrama muestra las verdaderas regiones remotas actuales que emiten fotones que vemos hoy. El universo observable con la radiación cósmica de fondo es una esfera con un radio de 45,6 mil millones de años luz. El radio de la esfera verde corresponde a las galaxias más distantes observadas por el Hubble es más pequeño. En azul está la esfera cuyo radio indica la formación de las primeras estrellas poco después del comienzo de la Edad Sombría. © NASA

Este diagrama muestra las verdaderas regiones remotas actuales que emiten fotones que vemos hoy. El universo observable con la radiación cósmica de fondo es una esfera con un radio de 45,6 mil millones de años luz. El radio de la esfera verde corresponde a las galaxias más distantes observadas por el Hubble es más pequeño. En azul está la esfera cuyo radio indica la formación de las primeras estrellas poco después del comienzo de la Edad Sombría. © NASA

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