Sistema nervioso periférico: definición, partes y funciones

El sistema nervioso es un sistema de importancia fundamental para nuestro organismo y está directamente relacionado con la asimilación de los estímulos captados por los sentidos y la coordinación de las diversas actividades del cuerpo. Las células que componen el sistema nervioso y que realizan estas funciones son conocidas como neuronas, y su especialidad es la transmisión del impulso nervioso. El sistema nervioso se divide en sistema nervioso central (SNC) y sistema nervioso periférico (SNP).

El sistema nervioso periférico está compuesto por los nervios y los ganglios nerviosos y es responsable de la conducción de la información entre los órganos receptores de estímulos, el sistema nervioso central y los órganos transportadores, como las glándulas y los músculos. Abarca todas las partes del cuerpo humano y puede ser dividido en sistema nervioso periférico somático y sistema nervioso periférico autónomo.

Partes del sistema nervioso periférico

El cuerpo humano hace muchos movimientos, que pueden ser voluntarios o involuntarios. Los movimientos voluntarios, como caminar, sonreír y cambiar la expresión facial, son el resultado de la contracción de los músculos estriados esqueléticos, que están bajo el control del sistema nervioso periférico voluntario, también llamado sistema nervioso periférico somático.

El sistema nervioso periférico voluntario está formado por neurofibras motoras que llevan los impulsos del sistema nervioso central a los músculos estriados esqueléticos. Es ese sistema nervioso el que controla los estímulos procedentes del entorno exterior.

Los movimientos involuntarios, como los latidos del corazón, los movimientos peristálticos, entre otros, están controlados por el sistema nervioso periférico autónomo, también conocido como sistema nervioso periférico involuntario o sistema nervioso periférico visceral. Este sistema nervioso controla las actividades de los sistemas digestivos, cardiovasculares, urinarios y endocrinos.

El sistema nervioso periférico autónomo tiene neurofibras motoras que llevan impulsos a los músculos lisos y al músculo estriado cardíaco, controlando así los movimientos involuntarios.

Esquema del sistema nervioso periférico y central
Esquema del sistema nervioso periférico y central con los principales nervios. Imagen: Wikimedia Commons por Medium69, Jmarchn

El sistema nervioso periférico autónomo, según el tipo de nervio del que hablamos, puede dividirse en sistema nervioso periférico autónomo simpático y sistema nervioso periférico autónomo parasimpático.

El sistema nervioso periférico autónomo simpático está compuesto por nervios raquídeos que parten del centro de la médula, es decir, de las regiones torácicas y lumbar de la médula espinal. El sistema nervioso periférico autónomo parasimpático se compone de nervios craneales que parten del encéfalo y de nervios raquídeos que parten del extremo final de la médula espinal.

El neurotransmisor liberado por los nervios del sistema nervioso periférico autónomo simpático es la noradrenalina, y a veces la adrenalina, mientras que el neurotransmisor de los nervios del sistema nervioso periférico autónomo parasimpático es la acetilcolina.

La forma en que cada sistema actúa dependerá, ya que las neurofibras nerviosas simpáticas y parasimpáticas regulan los mismos órganos, pero siempre actúan en oposición, mientras que una estimula, la otra inhibe.

Por ejemplo, el corazón es estimulado por el sistema nervioso periférico autónomo simpático, pero es inhibido por el sistema nervioso periférico autónomo parasimpático, mientras que en la musculatura del tubo digestivo el sistema nervioso periférico autónomo simpático inhibe y el sistema nervioso periférico autónomo parasimpático estimula la peristalsis.

Elementos que componen el sistema nervioso periférico

Nervios

Los nervios son filamentos blanquecinos constituidos por conjuntos de dendritos y axones. Estos filamentos se ramifican por todo el cuerpo y son responsables de la unión de los órganos del cuerpo al sistema nervioso central, conduciendo los estímulos captados del medio a través de los impulsos nerviosos.

Los nervios pueden presentar fibras aferentes y eferentes. Las fibras correspondientes garantizan que la información recogida en el interior de nuestro cuerpo y en el medio ambiente sea llevada a los centros nerviosos. Las fibras eferentes toman el camino inverso y garantizan que los impulsos nerviosos sean llevados de los centros nerviosos a los órganos efetores. Los nervios que solo contienen fibras aferentes se denominan sensoriales, y los que solo presentan fibras eferentes se denominan motores. Vale la pena destacar que existen nervios mezclados, que tienen ambos tipos de fibras.

Esquema sencillo del sistema nervioso central y del sistema nervioso periférico. Imagen: Wikimedia Commons por OpenStax

Las neuronas responsables de la conducción de los estímulos hasta el sistema nervioso central son llamadas neuronas sensoriales, y las neuronas que llevan la respuesta del sistema nervioso central a los órganos efetores son las neuronas motores.

Los nervios se dividen en espinales o craneales. Los nervios espinales o raquídeos son los que se conectan a la médula espinal, mientras que los nervios craneales se conectan al encéfalo. En las porciones terminales de los nervios se encuentran terminaciones nerviosas, que pueden ser sensoriales cuando captan estímulos como calor y luz, o motoras, que terminan en las glándulas o músculos transmitiéndoles el mando del sistema nervioso central.

En total, tenemos 31 nervios espinales y 12 nervios craneales. Los nervios espinales están conectados a la médula espinal, como su nombre indica, y los nervios craneales son los que conectan con nuestro cerebro.

¿Cuáles son los nervios del sistema nervioso periférico?

El sistema nervioso periférico consiste en nervios que conectan el sistema nervioso central con el resto del cuerpo. Los nervios son múltiples fibras nerviosas reunidas que pueden ser formadas por dendritas o axones. Pueden clasificarse según el tipo de neuronas que presentan, en: nervios sensoriales o aferentes, nervios motores o eferentes y nervios mezclados.

Los nervios llamados sensoriales o afectivos sólo contienen fibras nerviosas, también llamadas neurofibras, neuronas sensoriales. En cambio, los nervios llamados motores o eferentes sólo contienen neurofibras de neuronas motoras, mientras que los nervios mixtos contienen neurofibras de neuronas sensoriales y también neuronas motoras.

Según la región del sistema nervioso central en la que están unidos, los nervios pueden clasificarse en los nervios craneales (nervios que salen del encéfalo) y en los nervios raquídeos o espinales (nervios que salen de la médula). Los nervios craneales unen el encéfalo con los órganos sensoriales y los músculos.

Los nervios raquídeos unen la médula espinal a las células sensoriales y a los músculos de varias partes del cuerpo. Estos nervios se comunican con la médula espinal a través de las aberturas de las vértebras. En cada uno de esos espacios hay un par de nervios a cada lado de la vértebra.

Cada nervio raquídeo se une a la médula a través de las» raíces «del nervio y una de esas» raíces » se une a la parte dorsal de la médula, llamándose la raíz dorsal, mientras que la otra raíz se une a la parte ventral de la médula, llamándose la raíz ventral.

La raíz dorsal de un nervio raquídeo está formada por neurofibras sensoriales y la raíz ventral está constituida únicamente por neurofibras motoras. De esta forma, si la raíz dorsal de un nervio raquídeo es dañada, la parte del cuerpo que está unida a ese nervio perderá la sensibilidad sin sufrir parálisis muscular.

Si la raíz ventral de algún nervio raquídeo es dañada, habrá parálisis de los músculos unidos a ese nervio, pero sin pérdida de sensaciones de presión, temperatura, dolor, etc.

Animales como los peces y los anfibios tienen diez pares de nervios craneales; mientras que reptiles, aves y mamíferos tienen doce pares. Es importante recordar que el número de nervios espinales varía según la especie de mamífero, y que los seres humanos tienen 12 pares de nervios craneales y 31 pares de nervios raquídeos.

Ganglios nerviosos

Los ganglios son pequeñas regiones dilatadas que contienen cuerpos celulares de neuronas a lo largo de ciertos nervios.

Ganglio dorsal del embrión de un pollo
Ganglio dorsal del embrión de un pollo. Imagen: Wikimedia Commons

Sistema nervioso periférico somático

También conocido como sistema nervioso voluntario, el sistema nervioso periférico somático controla fundamentalmente la contracción voluntaria de la musculatura esquelética.

Sus neuronas, localizadas en la médula espinal, parten de la médula ósea, constituyen los nervios y terminan directamente en los músculos del cuerpo que realizan movimientos voluntarios, como las piernas, brazos, dedos, torso y cara.

Sistema nervioso periférico autónomo

La red de nervios del sistema nervioso periférico autónomo controla la actividad de los órganos internos, como intestinos, estómago, glándulas, corazón, riñones, etc., cuyo funcionamiento es involuntario.

Sus neuronas también están presentes en la médula espinal, pero en regiones distintas de las localizadas las neuronas del sistema nervioso periférico somático.

A diferencia de este último, los axones de las neuronas que componen el sistema somático no terminan directamente en los músculos o las glándulas, sino en los ganglios nerviosos donde establecen sinapsis con las neuronas allí existentes.

Estos últimos, a su vez, emiten axones que terminarán en los músculos y glándulas, haciendo efectiva la acción. De este modo, el funcionamiento del sistema nervioso autónomo depende de una cadena de dos neuronas (de la médula ósea y los ganglios), mientras que el sistema nervioso somático depende únicamente de las neuronas que parte de la médula.

El sistema nervioso autónomo tiene dos divisiones: simpático y parasimpático.

Sistema nervioso autónomo simpático

Actúa en respuesta a emergencias o estrés, alertando al organismo. Es el mayor gasto energético.

Su acción puede acelerar el ritmo cardíaco, dilatar las pupilas y disminuir el peristaltismo del intestino. Para imaginar su mecanismo, considere a un ciervo, que es la presa, avistando una onza, su depredadora. Al verla, su sistema autónomo entra en acción y estimula en la glándula suprarrenal la producción de hormonas adrenalina, que actúa en la preparación de su cuerpo para la fuga.

Sistema nervioso autónomo parasimpático

Coordina las actividades de los órganos en situaciones rutinarias y cuando cesa el peligro tras la actuación del sistema nervioso simpático. En este sentido, se puede deducir que la acción de ambos sistemas es contraria.

Como en el caso del ciervo y su depredador, suponiendo que el ciervo pueda escapar, después de la acción del sistema autónomo simpático con la producción de adrenalina, vuelve a actuar el sistema nervioso parasimpático, haciendo cesar la producción de hormonas y recuperando el control de las actividades del organismo.

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