Sistema nervioso central: funciones y partes del SNC

El sistema nervioso es un sistema de importancia fundamental para nuestro organismo y está directamente relacionado con la asimilación de los estímulos captados por los sentidos y la coordinación de las diversas actividades del organismo. Se divide en sistema nervioso central y sistema nervioso periférico.

Las células que componen el sistema nervioso y que realizan estas funciones son conocidas como neuronas, y su especialidad consiste en transmitir el impulso nervioso.

El sistema nervioso central (SNC) está compuesto por el encéfalo y la médula espinal.

Funciones del sistema nervioso central

Las principales funciones del sistema nervioso centralson el procesamiento y la integración de la información en el organismo.

Las estructuras que componen el sistema nervioso central están recubiertas por tres membranas conjuntivas, denominadas meninges.

El sistema nervioso central está protegido por huesos y meninges. Los huesos que protegen al sistema nervioso central son la caja craneal, que recubre el encéfalo y la columna vertebral, ya que la médula pasa por el interior del canal vertebral.

Los meninges no son tan resistentes como los huesos, pero también desarrollan un papel protector. Están formadas por tejido conjuntivo y están compuestas de tres capas: duramadre, aracnoide y piamadre, siendo esta última la más interna.

Por aclararlo de otra manera, la membrana más externa se llama duramadre, la intermedia, aracnoide, y la más interna, la piamadre.

Estas membranas garantizan al sistema nervioso central nutrición y protección contra los traumatismos de posibles choques mecánicos.

Partes del sistema nervioso central

Partes del sistema nervioso central: (1) cerebro, (2) sistema nervioso central (cerebro y médula espinal) y (3) médula espinal. Imagen: Wikimedia Commons
  • El cerebro es la parte más desarrollada del encéfalo y está relacionado con funciones como memoria, razonamiento e interpretación de sentidos.
  • El cerebelo destaca por asegurar el equilibrio y la postura de nuestro cuerpo.
  • El tálamo presenta como función primordial transmitir mensajes de los órganos del sentido al cerebro.
  • El puente, a su vez, garantiza las conexiones entre las partes del cerebro.
  • El bulbo actúa en reflejos como la tos, la salivación, el latido del corazón y la presión arterial.

Encéfalo

El encéfalo es una estructura que se forma cuando se inicia el desarrollo embrionario, y a medida que el embrión se desarrolla se diferencia en tres partes: cerebro, cerebelo y tronco encefálico.

Todas estas partes, incluida la médula espinal, están envueltas en membranas de tejido conjuntivo llamadas meninges, y el espacio entre el sistema nervioso y las meninges está cubierto por el líquido cefalorraquídeo, que tiene la función de alimentar al sistema nervioso central y también de amortiguar y proteger contra choques y movimientos repentinos.

El encéfalo consta de tres partes: cerebro, cerebelo y tronco encefálico.

Cerebro: corresponde a la región más desarrollada del encéfalo y está dividido, a través de surcos, en dos hemisferios: el telencéfalo y el diencéfalo.

Es un órgano capaz de almacenar información, considerado el centro de la inteligencia y el aprendizaje. Tiene una superficie llena de surcos y depresiones llamadas de circunvoluciones cerebrales y se divide en dos hemisferios cerebrales, el derecho y el izquierdo.

Estos hemisferios están unidos por el cuerpo calloso, un puente formado por más de 200 millones de fibras nerviosas. La capa exterior de los hemisferios cerebrales está compuesta por una sustancia gris llamada corteza cerebral formada por más de 10 mil millones de neuronas.

La región interior de los hemisferios tiene una masa de color más clara que la corteza, por lo que se llama sustancia blanca. En esta región hay neurofibras (prolongación de las neuronas) que llevan y traen desde la corteza información e instrucciones para el funcionamiento corporal.

La corteza cerebral, junto a otras regiones del encéfalo, es responsable de controlar la percepción, las emociones y los actos voluntarios, y la corteza recibe e interpreta toda la información de los órganos de los sentidos, siendo la estructura responsable del pensamiento, el aprendizaje, el lenguaje, la conciencia, la memoria y la inteligencia.

Cada uno de los hemisferios cerebrales se divide en cinco lóbulos, y cuatro lóbulos reciben los nombres de los huesos que los envuelven:

  • Lóbulos frontales: región del cerebro responsable de los pensamientos y habla, además del control de los músculos esqueléticos del lado opuesto del cuerpo;
  • Lóbulos parietales: se encuentra en los laterales superiores de la cabeza, y es una región que está relacionada con las sensaciones procedentes de la piel, músculos, juntas y tendones;
  • Lóbulos temporales: se encuentran en los laterales inferiores de la cabeza en la altura de las sien y están asociados a la audición;
  • Lóbulos occipitales: localizado en la parte posterior de la cabeza, es una región relacionada con la visión;
  • Lóbulos olfativos: situados en la parte inferior del cerebro y asociados al sentido del olfato.
Lóbulos del cerebro. Adaptado de Wikimedia Commons

La capa externa de los hemisferios cerebrales está compuesta por una sustancia gris llamada corteza cerebral, que es rica en neuronas.

La capa más interna de los hemisferios es rica en dendritos y axones, llamada sustancia blanca debido al revestimiento de estos por mielina.

Tálamo

El tálamo, estructura localizada en el diencéfalo, recibe impulsos de los órganos de la dirección (excepto del olfato) y los transmite a la corteza cerebral para su interpretación.

Sobre el tálamo está el hipotálamo, una pequeña región implicada en la activación de glándulas productoras de hormonas, y es de gran importancia para el mantenimiento de la homeostasis del organismo.

El tálamo es una estructura que recibe impulsos de los órganos de los sentidos, con excepción del olfato, y los transmite a las regiones responsables de su interpretación en la corteza cerebral. La información procedente de la corteza pasa por el tálamo y luego pasa a la médula ósea o al tronco encefálico.

Se cree que el tálamo también desempeña un papel importante en la regulación del estado de conciencia, alerta y atención.

Hipotálamo

El hipotálamo se encuentra bajo el tálamo y tiene el tamaño de un grano de guisantes. Es una región importante para controlar las emociones y regular el equilibrio interno del organismo, como temperatura corporal, apetito, sed, exceso o falta de agua en el cuerpo, presión sanguínea, rabia, instinto sexual, miedo, placer, ciclo menstrual y control de las hormonas de la hipófisis.

Cerebelo

Se encuentra entre la parte posterior del cerebro y el tronco encefálico. Es la estructura involucrada con la coordinación de los movimientos del cuerpo y el equilibrio.

También se compone de sustancia gris en su región exterior y sustancia blanca en su región interior.

Tronco encefálico

Está formado únicamente por sustancia blanca y se divide en mesencéfalo, puente y bulbo raquídeo o médula oblonga.

El tronco encefálico está compuesto por mesencéfalo, puente y bulbo raquídeo. El mesencéfalo está situado al lado del tálamo e hipotálamo, y es responsable de los reflejos visuales y auditivos. El puente es el centro de retransmisión de impulsos, y se compone de fibras nerviosas que se unen al cerebelo y a la corteza cerebral.

El bulbo raquídeo, también llamado médula oblonga, está formado por regiones importantes que controlan las funciones vitales como el ritmo cardíaco, la vasoconstricción, la respiración, etc.

El mesencéfalo es responsable de los reflejos visuales y auditivos.

El puente actúa controlando la respiración y el movimiento de partes del cuerpo como los ojos y el cuello.

El bulbo raquídeo controla funciones vitales como latidos, vasoconstricción, etc.

Red sistema nervioso central
Red sistema nervioso central

Médula espinal

La médula espinal, la otra porción del sistema nervioso central, pasa por el interior de la columna vertebral. Esta estructura permite que la información llegue al encéfalo y salga de él a otras regiones. También puede actuar de forma independiente, produciendo los llamados actos reflejos.

En los actos reflejos, los nervios llevan información a la médula, que produce una respuesta automática a ese estímulo.

Un ejemplo de eso es cuando pones tu mano en una superficie caliente. Las neuronas sensoriales llevan esa información a la médula, que envía un mensaje a través de la neurona motora para que saquemos la mano de ese lugar.

La médula espinal se sitúa a lo largo de la columna vertebral y, a diferencia del cerebro y el cerebelo, tiene la parte interna compuesta por materia gris y la parte exterior por sustancia blanca.

Es responsable de recibir las informaciones de las distintas regiones del cuerpo para su transmisión al encéfalo, donde se asimilan.

Además de mediar esta información, también está implicada en la producción de estímulos simples, como la retirada inmediata de las manos de la superficie caliente. La producción de estos estímulos es posible gracias a los 31 nervios que tiene la médula espinal.

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