¿Por qué se extinguieron los dinosaurios?

Este es uno de los misterios más grandes de todos los tiempos. Después de dominar el planeta después de más de 150 millones de años, los dinosaurios se extinguieron súbitamente. El evento del cretáceo-terciario que acabó con la existencia de los dinosaurios se le llama Evento K-T. Se estima que ocurrió hace unos 65.5 millones de años.

Originalmente se creía que este evento fue causado por cambios climatológicos y geológicos que acabaron con el suministro alimenticio de los dinosaurios. También existen teorías descartadas que proponen enfermedades, extremas temperaturas o competencia evolutiva con los mamíferos. Lo que sí es cierto, es que Luis y Walter Álvarez descubrieron en los años 80, unas muestras de iridio. Este elemento solo se encuentra en el espacio, y la edad del material correspondía con el período preciso en el que los dinosaurios dejaron de existir. Por esto se cree que la extinción de los dinosaurios fue ocasionada por un meteorito masivo que cayó en la península de Yucatán, en México; allí se encuentra el cráter gigante de Chicxulub, el cual también tiene edad cercana a la muestra de iridio.

La teoría del evento K-T para explicar la desaparición de los dinosaurios

K-T viene de la palabra alemana para Cretáceo “Kreidezeit”. Junto con los dinosaurios, numerosas especies animales y vegetales se extinguieron al mismo tiempo. La extinción K-T no fue la primera de la historia, ni la más grande. Existe un evento llamado el evento Permiano-Triásico donde 96% de las especies marinas fueron eliminadas, al igual que más de la mitad de los vertebrados terrestres. Esto ocurrió hace unos 250 millones de años.

El cambio climático fue por muchos años la teoría más aceptada, ya que los dinosaurios vivían en los ambientes tropicales y húmedos. La época de la extinción tiene rastros de evidencia que demuestran que el planeta se fue enfriando progresivamente. Los grandes reptiles de sangre fría deberían haber muerto bajo las condiciones de frío extremo. Pero aún así, especies animales de sangre fría lograron sobrevivir; de la misma forma que los cambios de temperatura no pudieron haber sido súbitos, por lo que las especies hubieran tenido tiempo de adaptarse.

Asteroide provocó la desaparición de los dinosaurios

Asteroide provocó la desaparición de los dinosaurios

Fue en 1956 cuando el astrónomo ruso Joseph Shklovsky propuso que la causa de la extinción provino del espacio exterior. Su teoría se basaba en que una supernova pudo haber enviado grandes cantidades de radiación, que acabarían con los dinosaurios. De nuevo, la existencia de especies sobrevivientes desaprobó esta teoría. En Italia, Luis Álvarez junto a su hijo Walter encontraron una capa de un centímetro de arcilla enriquecida con iridio que correspondía al período en el que se estima que ocurrió el evento K-T. En 1981 publicaron sus hallazgos pero no fueron aceptados inmediatamente. Fue poco a poco que nuevas muestras de iridio de similar antigüedad empezaron a surgir alrededor del mundo; y entonces fue que la teoría comenzó a ganar relevancia.

Se cree que el choque del meteorito de Yucatán produjo grandes cantidades de erupciones volcánicas y elevó gases y cenizas a la atmósfera. Esto duró años y sumergió a la tierra en temperaturas congelantes, que fácilmente pudieron haber acabado con la vida de los dinosaurios y muchas especies de plantas. Aunque la evidencia sea relativamente sólida, sigue siendo una teoría; y no existe nada que la coloque como la verdadera causa de la extinción de los dinosaurios.

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