POLILLAS | ¿Qué son? Tipos, características, alimentación…

Los heteróceros (Heterocera, o polillas) es un antiguo suborden, ahora obsoleto, de la orden de los lepidópteros. Se define como contraposición al suborden de los ropalóceros (Rhopalocera, o “mariposas”).

Las polillas son insectos, como las mariposas, pertenecen al orden de los Lepidópteros.

Las antenas de las polillas, a diferencia de las mariposas, que puede tener diferentes formas: pinnadas o bipinnadas, que es ramificado como un peine, filiforme, con forma, etc; mientras que en las alas, en reposo, están cerradas desde arriba o abiertas. A diferencia de las mariposas, algunas polillas son venenosas.

Clasificación de las polillas

Aunque el término “polillas” en el lenguaje común, se refiere a las polillas activas entre el anochecer y el amanecer, muchas polillas vuelan durante el día, a veces, exclusivamente. La distinción entre mariposas diurnas y nocturnas en el sentido de ropalóceros y heteróceros no corresponde ni a la realidad científica actual ni a la intuición común, pero sigue siendo muy utilizada por conveniencia. Se puede encontrar la diferencia en varios idiomas (por ejemplo, butterflies y moths en inglés).

Heterocera representa una gran mayoría de la población de lepidópteros e incluía docenas de familias. Los más conocidos son los esfíngidos (Sphingidae), zigénidos (Zygaenidae), árctidos (Arctiidae), noctuidos (Noctuidae), geléquidos (Geometridae) y pirálidos (Pyralidae)

La clasificación actual se basa en análisis filogenéticos, tendiendo hacia agrupaciones naturales, tratando de dar cuenta de la aparición de taxones superiores según la evolución. Este término erróneamente se refiere a “polillas”, mientras que un número muy grande de heterocera son diurnos.

El 80% de los lepidópteros que se distinguen de esta manera son muy diversos, que van desde unos pocos milímetros a 30 centímetros de envergadura. Los que vuelan de noche tienen, por supuesto, colores generalmente oscuros, con notables excepciones. Las polillas diurnas (zigénidos, sesias, castníidos, y muchas especies en todas las superfamilias) son a menudo muy coloreadas, al igual que la mayoría de rhopaloceranos.

Los antiguos los clasificaron como nocturnas y crepusculares. Linneo los agrupó en sus géneros Phalaena y Sphinx, a diferencia del Papilio, diurna, que ahora corresponde más o menos a los ropalóceros. En el heterocera ahora están dispersos unas treinta o cuarenta superfamilias, cada una con su propia morfología y biología.

Opodiphthera ecualypti, otra especie de polilla
Opodiphthera ecualypti, otra especie de polilla

Diferencias entre mariposas y polillas

¿Cuáles son las diferencias entre las mariposas y las polillas? Para el ojo inexperto, estos dos insectos parecen muy similares, pero se pueden aprender rápidamente la diferencia y, a simple vista, distinguir entre una mariposa y una polilla. Hay excepciones, pero son relativamente pocas y se puede contar con las siguientes características para tener una evaluación confiable en la mayoría de los casos.

  • Casi todas las mariposas están activas durante el día, mientras que casi todas las polillas son nocturnas.
  • Mientras descansa, la mariposa sostiene sus alas en posición vertical y unidas. Casi todos las polillas sostienen las alas a lo largo de los lados, o dobladas juntas por encima de su cuerpo.
  • Casi todas las mariposas tienen colores brillantes. Las polillas a menudo, pero no siempre, tienen colores pobres: marrón, gris, negro, o una combinación de éstos. Sus alas tienen a menudo un patrón de camuflaje muy eficiente, lo que las hace casi invisbles durante el día.
  • Las antenas de las mariposas tienen la forma de un palo de golf: un eje con una protuberancia más gruesa en el extremo. Las antenas de las polillas en su lugar son peludas o filiformes, pero nunca con la forma de un murciélago.
  • El cuerpo de la mariposa es generalmente liso al ojo y delgado, mientras que las polillas suelen ser regordetas y peludas.
Diferencia entre mariposa y polilla
Diferencia entre mariposa y polilla

Partes del cuerpo de una polilla

El cuerpo de los lepidópteros se divide en tres partes principales: la cabeza, el tórax y el abdomen.

Los ojos son grandes, ovalados, y “compuestos”, se componen de cientos de fotorreceptores. La polilla puede ver en todas las direcciones al mismo tiempo y el espectro de colores que puede percibir va mucho más allá del de los humanos. Dos cilios ubicados en la parte superior de la cabeza, se utilizan para el sentido del tacto, pero también contienen órganos olfativos que ayudan a la búsqueda de alimentos. La razón por la que la punta de las antenas de las mariposas tiene la forma de un murciélago es desconocida, pero puede tener que ver con la orientación.

Su boca se encuentra en el centro de los ojos. La lengua, o espiritrompa, tiene la forma y la función de una pajita, que limita su dieta a sólo líquidos. Cuando no está en uso se mantiene enrollada debajo de la boca, y su longitud determina qué flores se alimentan. Algunas polillas no tienen piezas bucales y no se alimentan como los adultos.

Como todos los insectos, las mariposas y las polillas tienen seis extremidades, pegadas a la parte inferior del pecho. En algunas familias de mariposas, el par de patas delanteras no está funcionando. Todas las piernas están unidas, y tienen los pies, con garras, que utilizan para escalar. Los pies contienen sensores táctiles.

El abdomen es largo y contiene el corazón, el sistema digestivo, el sistema respiratorio y los órganos sexuales. Los lepidópteros respiran absorbiendo oxígeno a través de aberturas llamadas espiráculos, ubicadas en los lados del abdomen.

La característica más obvia de las mariposas y las polillas es que tiene alas, grandes y cubiertas por millones de escalas superpuestas, que son responsables de la coloración. Sólo hay que tocarlos ligeramente porque están lejos como si fueran un polvo fino, exponiendo el ala transparente de abajo. A veces el cuerpo tiene escamas. Las mariposas tienen una amplia gama de colores brillantes, mientras que las polillas tienen colores mucho menos saturados, toda un patrón de camuflaje contra los depredadores.

Las alas son muy delgadas y delicadas, sin embargo son atravesadas por una red de venascientosidas y proporciona soporte estructural. Pueden batir de 8 a 12 veces por segundo y son capaces de recorrer cientos de kilómetros. Con respecto a la velocidad, la mariposa monarca (Danaus plexippus) vuela a unos 20 km/h, mientras que la el ejemplar más rápido es capaz de volar a 60 km/h. Las polillas son capaces de volar a gran altura, algunas pueden llegar hasta los 3000 metros

Los lepidópteros son animales de sangre fría, es decir, absorben el calor que necesitan del entorno circundante. Se supone que los músculos de las alas están calientes para trabajar, pero no pueden generar calor por sí mismos, esta es la razón por la cual en la mañana se ve a la mariposa sentada con sus alas abiertas horizontalmente. Si el día no es lo suficientemente cálido, comienzan a temblar para contribuir a la generación de calor corporal. Si hace demasiado frío, nublado, ventoso o lluvioso, no vuelan en absoluto.

La mayoría de las polillas vuelan por la noche para refugiarse de la depredación de los pájaros, lo que significa que no pueden usar el sol para calentar sus alas. Para superar este problema, vibran sus alas para generar calor, ayudados por una capa más gruesa de escamas (la razón por la que parecen ser peludos). En cierto sentido, es como si las polillas llevaran abrigo.

Ypsolopha scabrella, una especie de polilla
Ypsolopha scabrella

Habitat de las polillas

La coloración de las polillas hace que estén tan bien camufladas que es difícil encontrarlos durante el día. Muchas simplemente permanecen aferrados al tronco de un árbol o se encuentran en la superficie de una hoja. Algunas pueden ser encontradas aferrándose a las paredes de las casas. Dondequiera que vayan a descansar, es probable que estén camuflados por un fondo de color similar al suyo

Comportamiento de las polillas

¿Cómo se comunican las polillas entre ellas? Para comunicarse entre sí, estos animales tienen diferentes métodos: color, feromónas y acciones físicas (tales como patrones de vuelo y posturas). En algunos casos, incluso cantan.

El cantar de las polillas

Muchas especies de polillas emiten un canto inaudible para el ser humano. Dependiendo de la especie o el caso, estas son canciones de seducción u oposición de un macho a otro. El sonido es emitido por un órgano denominado “timbal abdominal”.

Hasta 2014, sólo dos tipos de melodías habían sido descritas :

  • algunas especies de polillas hacen un canto que evoca fuertemente el ultrasonido emitido por los murciélagos durante sus ataques. Estas canciones parecen ser utilizadas por los machos, que “dejan congeladas” a las hembras;
  • otras especies parecen tener canciones de seducción de macho a hembra.

Un tercer tipo de canción ha sido recientemente identificado en Conogethes punctiferalis, que se encuentra en gran parte de Asia. Son composiciones que evocan en el ultrasonido un estribillo intercalado con secuencias largas y cortas. Los impulsos cortos son similares a las descargas de ecolocalización emitidas por la caza de murciélagos insectívoros de nariz de herradura. Pero contrariamente otras especies, los machos de esta especie de polillas no canta estas canciones a las hembras sino a los machos rivales.

Las canciones grabadas y repasadas por los científicos han demostrado que un macho puede así alejar a sus competidores gracias a las secuencias de impulsos cortos de su canción, mientras seduce a una hembra para aparearse por medio de largas notas (las polillas receptivas vírgenes femeninas (de 1 a 3 días de edad)) levantan sus alas cuando escuchan esta parte de la canción, signo considerado por los científicos como la aceptación del macho por la hembra. Esto hace a C. punctiferalis la primera polilla cuya melodía cantada tendría un doble significado y utilidad.

Diapausa de las polillas

En el invierno, algunas mariposas y polillas pueden vivir como orugas o pupas en un estado de latencia conocido como diapausa. Otros emigran a un clima más cálido. En la primavera, cuando la temperatura llega a los 15°C, las mariposas y las polillas hacen su aparición y pasan el verano comiendo y reproduciéndose

Ochsenheimeria taurella, un tipo de polillas
Ochsenheimeria taurella

Alimentación de las polillas

Algunos lepidópteros, beben néctar, mientras que otros linfa. Otros prefieren el jugo en fermentación de la fruta macerada, excrementos de aves o estiércol. Se ha visto a algunas mariposas y polillas beber de los charcos de barro, se supone que para la asimilación de los nutrientes. Las polillas se alimentan en depresiones poco profundas donde el rocío o la lluvia acumulada son frecuentados por estos insectos. Hay algunas polillas que una vez llegan a adultas dejan de alimentarse.

Ciclo de vida de las polillas

Los lepidópteros están sujetos a una metamorfosis completa: esto significa que cada generación se desarrolla a través de cuatro etapas: de huevo a larva a crisálida a adulto.

Los ejemplares adultos se reconocen a través de la coloración de las alas, las feromónas y los sonidos.

El apareamiento ocurre en el suelo o en el aire. Sus órganos sexuales están localizados en el extremo del abdomen. Se aparean uniendo los dos extremos y se pueden conectar desde varios minutos hasta horas, dependiendo de la especie.

La mayoría de las personas que hablan de las polillas desconoce piensa que se han desarrollado como orugas, pero técnicamente son larvas. Los jóvenes emergen de un huevo colocado por la madre sobre las hojas de una planta huésped. Cualquier planta puede ser elegida como huésped, será la que los jóvenes puedan comer, incluso las larvas morirán de hambre en lugar de comer de la planta equivocada.

¿Cómo decidir qué planta es la adecuada? A través del sabor, cuando las hembras aterrizan en una hoja puede saborearla con los sensores del sabor presente en los pies. Si una hembra que ya se ha apareado no es capaz de encontrar una planta hospedadora, retiene los huevos hasta que encuentra una, curiosamente las polillas son menos exigentes que las mariposas.

Todos los lepidópteros son herbívoros, con la única excepción de las larvas de la mariposa Feniseca tarquinius, que come pulgones lanudos.

Saturnia pyri, una polilla emblemática
Saturnia pyri, una polilla emblemática

Adaptaciones a la vida nocturna de las polillas

Las polillas se han adaptado a los entornos nocturnos, sin embargo su forma de adaptarse cambia en función de las distintas especies.

  • Las polillas detectan bien la luz (la mayoría de las especies se sienten atraidas por ella: se llama fototropismo).
  • Tienen una cierta capacidad auditiva ; sus principales depredadores (adultos) son murciélagos, pero muchas especies tienen órganos auditivos que les permiten escuchar el ultrasonido lanzado por los murciélagos en su desplazamiento.
  • Las polillas tienen pelos en el tórax que absorben los ultrasonidos emitidos por la ecolocalización de los murciélagos. Esta capacidad de camuflaje es el resultado de una “carrera armamentista” entre predadores y presas.
  • La mayoría de las polillas tienen colores que las camuflan muy bien durante el día, cuando permanecen inactivas y recuperándose.
  • Tienen órganos olfativos que permiten a los machos percibir el olor de feromonas emitido por las hembras localizadas a distancias a veces considerables.
  • Algunas especies de polillas tienen un órgano que les permite cantar (en ultrasonidos).

El oído de las polillas

Algunas polillas tienen un “órgano timpánico”. En muchas especies de polillas su audición está afinada al dominio de los ultrasonidos, lo que sería una adaptación a la detección de los murciélagos que se aproximan a ellas.

Mas informacion sobre este tema

  • Deja tu comentario

    • Responsable: Octavio Ortega Esteban
    • Fin del tratamiento: Controlar el spam, gestión de comentarios
    • Legitimación: Tu consentimiento
    • Comunicación de datos: No se comunicarán los datos a terceros salvo por obligación legal
    • Derechos: Acceso, rectificación, portabilidad, olvido.
    • Contacto: Octavio[arroba]kerchak.com
    • Información adicional: Más información en nuestra política de privacidad