PLATAFORMA CONTINENTAL: Definición, concepto y 2 revisiones

La plataforma continental es una franja de tierra sumergida existente en todo el litoral de todo el continente, que, en una suave pendiente, termina cuando comienza el talud continental.

De manera habitual, la plataforma continental tiene una longitud de 70 a 90 kilómetros y una profundidad de 200 metros hasta llegar a las cuencas oceánicas.

Junto con el talud continental y los depósitos sedimentarios, cuando existen, los tres forman lo que se denomina margen continental, parte considerada perteneciente a la corteza continental pero sumergida.

En los períodos interglaciales (como el que estamos viviendo en este momento), esta área sigue sumergida. Se caracteriza por la existencia de golfos y mares poco profundos, que nacen en la costa de la tierra y van a terminar suavemente, y con una pequeña inclinación en la zona llamada talud continental.

Esquema plataforma continental
Esquema plataforma continental

Definición de plataforma continental

Plataforma continental es la designación dada al margen de los continentes que está sumergida por las aguas del Océano.

La característica principal de esta zona es la pendiente poco pronunciada y el aumento progresivo de la profundidad hasta unos 200 metros, descendiendo bruscamente hacia mayores profundidades (a esta zona de descenso brusco se le da el nombre de talud continental y a la región que le sigue la de cuenca oceánica).

Tanto la plataforma continental como el talud continental siguen formando parte de la corteza continental, aunque ya está sumergida.

La anchura y el grado de inclinación de las plataformas continentales varía considerablemente a lo largo de la costa, determinada por el rift que dio lugar a la formación del océano. Su amplitud y características son de gran importancia tanto desde el punto de vista científico como desde el punto de vista económico.

Desde el punto de vista científico, porque es el lugar rico en vestigios geológicos y geomorfológicos; y desde el punto de vista económico, porque son, en general, regiones con muchos recursos naturales, en particular recursos pesqueros y a veces petroleros.

El aeropuerto de Niza se ubica sobre la plataforma continental… Imagen de Erich Westendarp en Pixabay

Historia del concepto plataforma continental

El Convenio de Ginebra de 1958 sobre plataforma continental, en su artículo primero, da la siguiente definición:

La plataforma continental rodea los continentes hasta una profundidad media de 200 metros, considerando su ligera curvatura, representa una anchura media de unos 90 kilómetros. Su límite exterior se caracteriza precisamente por un cambio brusco en su curvatura: el fondo se inclina en forma de talud continental, y cuya base se encuentra el fondo del Océano.

Más tarde, este concepto cambiaría con la Convención sobre el Derecho Marítimo, celebrada en Montego Bay, Jamaica, en 1982.:

La plataforma continental de un Estado ribereño comprende el lecho y el subsuelo de las áreas submarinas que se extienden más allá de su mar territorial y a todo lo largo de la prolongación natural de su territorio terrestre, hasta el borde exterior del margen continental, o hasta una distancia de 200 millas náuticas de las líneas de base a partir de las cuales se mide la anchura del mar territorial, en los casos en que el borde exterior del margen continental no llegue a esa distancia.

La orilla continental comprende toda la prolongación sumergida de la masa continental del estado con litoral y está dotada de un lecho y del subsuelo de la plataforma, el talud y la emersión continental. Sin embargo, no comprende el profundo suelo oceánico con su área oceánica, incluido su subsuelo.

Los puntos fijos que comprendan el límite exterior de la plataforma continental en lecho marino deberán estar situados a una distancia que no exceda en ningún caso de las 350 millas marinas contadas a partir de las líneas de base, que midan la longitud del mar territorial de 100 millas contadas a partir de la curva de 2.500 metros.

El agua que cubre la plataforma continental tiene una vida marina abundante y gran parte de la pesca mundial se realiza en esta zona.

En la plataforma continental se encuentra la cuarta parte de la producción mundial de petróleo y gas procedente de las rocas sumergidas.

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