Mosquitos transgénicos contra el paludismo

La sustitución de los mosquitos salvajes por mosquitos transgénicos o modificados genéticamente incapaces de transmitir la malaria es una de las soluciones propuestas por los científicos que combaten la malaria.

También son un paso, que demuestra que el traslado forzoso de los genes (y por lo tanto los genes de resistencia) a la descendencia de los mosquitos puede dar esperanza a millones de personas amenazadas por el parásito.

Los mosquitos transgénicos para luchar contra la propagación de las enfermedades humanas no es nueva. En diciembre pasado, miles de mosquitos modificados genéticamente para la lucha contra el dengue han sido diseminados discretamente en Malasia.

Otros insectos, a su vez, habrían sido “fabricados” para limitar la transmisión de la malaria. Si la estrategia puede ser chocante, sobre todo para los ambientalistas a quienes las especies genéticamente modificadas les parecen peligrosas, en este caso la idea es comenzar con buenas intenciones.

La malaria, en particular, está causando muchas muertes (más de un millón) al año. El plasmodium, el parásito que causa la enfermedad, infecta a más de 500 millones de personas cada año y amenaza a muchas más.

El vector del mosquito que transmite el parásito de humano a humano, a una comida de sangre, vive en las regiones tropicales y ecuatoriales, donde vive también la mitad de la población mundial.

Reemplazar permanentemente a los mosquitos silvestres por mosquitos transgénicos

La falta de tratamientos efectivos es un obstáculo para limitar la propagación de la enfermedad, la sustitución de las poblaciones locales de los mosquitos a través de mosquitos incapaces de transmitir la enfermedad es una de las estrategias que en la actualidad más se ha estado estudiando.

Por ahora, los investigadores advierten, tratando de encontrar las contramedidas para los mosquitos estériles no se multipliquen en el medio salvaje fuera de control.El número de mosquitos que pierden fluorescencia (e insertan la segunda copia del gen de la endonucleasa) aumentan notablemente (curva roja). Los mosquitos fluorescentes (que no han recibido aún el gen de la endonucleasa) están disminuyendo (línea verde). La curva de color morado corresponde a los mosquitos que han perdido la GFP, pero también carecen de otro tipo de marcadores - Mosquitos transgénicos

El número de mosquitos que pierden fluorescencia (e insertan la segunda copia del gen de la endonucleasa) aumentan notablemente (curva roja). Los mosquitos fluorescentes (que no han recibido aún el gen de la endonucleasa) están disminuyendo (línea verde). La curva de color morado corresponde a los mosquitos que han perdido la GFP, pero también carecen de otro tipo de marcadores. © Nature

Pero hoy, la estrategia se invierte. Los investigadores están tratando de encontrar una manera de dar una ventaja evolutiva a los mosquitos modificados genéticamente e inofensivos para reemplazar duraderamente a los insectos vectores que tanto daño causan.

Un equipo de investigadores del Imperial College de Londres, la Universidad de Washington y la Universidad de Perugia en Italia, han desarrollado un método que se extendido rápidamente en mosquitos sanos, y ha sido publicado en el revista Nature.

La fuerza de la transmisión de genes de resistencia

Para lograrlo, la estrategia era hacer un gen (en este caso el gen de resistencia a la malaria) en todas partes, es decir que se puede propagar muy rápidamente y un poco forzado, de generación de generación. Tal cosa se ha hecho en Drosophila (el organismo modelo para los científicos), pero nunca había sido reproducido en una muestra de insectos de interés. Ahora se ha hecho.

Los científicos utilizaron el mosquito vector de la malaria más importante, el Anopheles gambiae, y se inserta un elemento genético que se describe como “egoísta”. Se trata de un gen que codifica para una endonucleasa (una enzima que corta el ADN), por lo general codificada por intrones.

Tiene la distinción de ser capaz de replicarse en los individuos que tienen una sola copia del gen, y está en el cromosoma homólogo. Este mecanismo garantiza el paso de los genes a la siguiente generación.

Más trabajo

Este proceso ha sido validado experimentalmente utilizando el gen de la endonucleasa capaz de apagar la proteína fluorescente GFP, un fenotipo fácilmente observables en la descendencia. Basado en pruebas realizadas in vitro y de acuerdo con los modelos, que tuvo doce generaciones para ver que la fluorescencia desaparece en el 50% de los mosquitos, mientras que sólo el uno por ciento de la población poseía la versión del gen desactivado inicialmente.

Dado que la estrategia parece funcionar, ahora queda por hacer lo mismo, sustituyendo el gen fluorescente por un gen que hace que los mosquitos se vuelvan resistentes a la malaria.

Este tipo de genes que ya existen, permiten que los mosquitos luchen de manera eficaz contra la enfermedad parasitaria. La pregunta que queda por responder es si todo el mundo recibirá con entusiasmo la idea de propagar insectos modificados genéticamente en la naturaleza…

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