Mesopotamia en la Antigüedad

Babilonia fue una de las mayores ciudades de una región conocida por el nombre de Mesopotamia, que significa «tierra entre ríos». Situada entre los ríos Tigris y Éufrates, en Mesopotamia era una especie de encrucijada del Mundo Antiguo en la que se han unido muchos pueblos. Actualmente se encuentra en Irak.

Hace unos 4.000 A. C., grupos tribales de Asia Central y las montañas de Eurasia llegaron al sitio debido a las extensas áreas fértiles cerca de los ríos, además de la ventaja de tener agua cercana, proporcionando zonas propicias para la pesca, la alimentación y el transporte.

Las ciudades más antiguas de que se tiene noticias hasta ahora han surgido en la región hoy conocida como Oriente Medio y Oriente Próximo. Alrededor del 4000 a. C allí había por lo menos seis ciudades importantes. Çatal Hüyuk, fundada en 10.000 a. C., en el sur de la actual Turquía. Pero la mayor parte de estos centros urbanos se encontraba en Mesopotamia. Era el caso de Ur, construida alrededor de 4000 a. C y citada en el Antiguo Testamento, que constituye la parte más antigua de la Biblia.

Estas ciudades eran independientes unas de otras, o sea, cada una tenía su propio gobierno. Por eso son llamadas por los historiadores ciudades-estado. En 2350 a. C., aproximadamente, el rey Sargón de la ciudad de Kish, ganó las ciudades vecinas, y se impuso como gobernante del imperio acádico, nombre derivado de Ágade, o Acad, ciudad especialmente construida por Sargón I para servir de sede de su gobierno.

Sargón I se apoyaba en un ejército permanente, formado por 5400 hombres. Su nieto Naram-Sin, fue probablemente el primer soberano mesopotámico en exigir que sus gobernados lo trataran como a un dios, tal como se ha hecho en el Antiguo Egipto.

El Imperio acádico, también llamado Primer Imperio mesopotámico, se derrumbó alrededor de 2100 a. C. en los siglos siguientes, otros imperios se formaron en la región. Uno de ellos fue el Imperio babilónico, surgido en la década de 1800 a. C, aproximadamente. Entre los soberanos de ese período, el que más se destacó fue Hammurabi (1792a.C-1750a.C), responsable de uno de los primeros códigos de leyes de la Historia.

Con la decadencia del Imperio babilónico, a partir de 1600 a. C Mesopotamia fue invadida por varios pueblos, entre los cuales destacan los hititas, procedentes de Asia Menor. Alrededor de 1200 a. C., los hititas fueron vencidos por los asirios (1200a.C.–612a.C), que se anexaron a su territorio otras regiones como la Fenicia.

Cronología de Mesopotamia

  • 8500 a. C. Los sumerios, pueblo originario de Asia Menor, se fijan en el extremo sur de la Mesopotamia. Más tarde, otros pueblos ocupan el centro y el norte de la región.
  • 4000 a. C. Surgen las primeras ciudades en Mesopotamia.
  • 3500 a. C. Los sumerios creyeron la escritura cuneiforme.
  • 2350 a. C. Diversas ciudades son unificadas bajo el liderazgo de Sargón, rey de Kish. Con el comienzo del Imperio Acádico.
  • 2100 a. C. El Imperio acádico entra en declive.
  • 1800 a. C. Babilonia se afirma como la ciudad más importante de la Mesopotamia. Surge el Primer Imperio babilónico.
  • 1600 a. C. Se desintegra el Imperio babilónico. Los hititas, pueblo originario de Asia Menor, se apoderan de la Mesopotamia.
  • 1200 a. C. Los asirios, pueblo que vivía en el norte de la Mesopotamia vencen a los hititas y establecen el Imperio asirio.
  • 612 a. C. Los Babilonios derrotan a los asirios, que destruyen su capital, la ciudad de Nínive, y fundan el Segundo Imperio babilónico.
  • 539 a. C. Los persas conquistan la Mesopotamia, poniendo fin al Imperio babilónico.

Sumerios

Desarrollaron un importante sistema de canalización de los ríos para almacenar mejor el agua para su comunidad. También crearon la escritura cuneiforme, registrando los detalles de sus cotidianos a través de placas de arcilla, y los zigurats, construcciones piramidales que servían de almacenamiento de productos agrícolas y de práctica religiosa.

Las ciudades-estado de Nipur, Lagash, Uruk y Ur datan de la época de los sumerios.

Zigurat de Ur - Mesopotamia
Zigurat de Ur. Imagen: Wikipedia

Babilonios

Crearon los primeros códigos de ley para controlar a la sociedad, como las leyes de Talión (léase: código de Hammurabi), formuladas por el emperador Hammurabi, que predijeron castigos severos a los delincuentes de acuerdo con la gravedad de sus delitos.

Alrededor del siglo VII A.C., el emperador Nabucodonosor II, que formaba el Segundo Imperio Babilónico, ordenó que se construyeran dos templos que servirían de gran reverencia arquitectónica: los Jardines Colgantes y la Torre de Babel.

Jardines Colgantes de Babilonia (pintura de Martin Heemskerck) - Maravilla del Mundo Antiguo de Mesopotamia
Jardines Colgantes de Babilonia (pintura de Martin Heemskerck)

Asirios

Tenían una amplia organización militar y estaban ansiosos por la guerra. Cuando dominaban ciertos territorios, impusieron castigos crueles a los enemigos como forma de intimidarlos, para demostrar su hegemonía.

Además de estos, los acadios, caldeos y amoritas, entre otros, también constituyeron la sociedad mesopotámica. Eran pueblos politeístas (creían en varios dioses) y tenían un vínculo religioso con la naturaleza.

Los pueblos de Mesopotamia también desarrollaron la economía a través de la agricultura y los pequeños comercios de caravanas, sobre la base de una política centralizada por un rey o emperador.

Para el siglo VI A. C., el Imperio Persa se fortaleció bajo el mando del Emperador Ciro II, quien no escatimó esfuerzos para tomar el poder de los babilonios, que tenían pleno dominio de Mesopotamia.

La conquista de los persas terminó con las primeras formas de dinámica cultural que marcaron la sociedad de origen mesopotámico, una de las pioneras de la antigüedad.

La escritura cuneiforme

Así como en el Imperio Egipcio, la vida era muy diversa y compleja, sucedía lo mismo en las ciudades construidas por los sumerios en el sur de Mesopotamia alrededor de 4000 a. C. Cada una de ellas tenía su propio gobierno, sus palacios y templos. Entre las personas que vivían en ellas estaban los sacerdotes, funcionarios que cobraban impuestos, comerciantes, artesanos, albañiles y también trabajadores rurales.

Incluso antes de los egipcios, los sumerios crearon formas de registrar y hacer seguimiento de las actividades de todas estas personas. A veces el rey necesitaba enviar mensajes a sus empleados en los lugares más distantes, los empleados por su parte, necesitaban registrar el nombre de las personas que pagaban o que no pagaban los impuestos, y así sucesivamente. Esta información no siempre podían ser transmitidas oralmente. Fue así que los sumerios inventaron una forma de comunicación que no dependía de la presencia física de la persona que tenía que transmitir la información. Esta forma de comunicación es la escritura.

La escritura mesopotámica fue llamada cuneiforme, porque estaba hecha de signos que tenían forma de cuña. Además de los sumerios, los inventores de la escritura cuneiforme, ésta fue utilizada por casi 3 mil años por otros pueblos de la región, como los acadianos, los babilonios, los hititas y los asirios.

Inicialmente, los símbolos de la escritura cuneiforme representaban ideas, y no sonidos, como en nuestra escritura. Estos símbolos, llamados pictogramas, eran grabados en tablillas de arcilla. Para que los pictogramas no fueran borrados, esas tablillas eran cocidas al sol o en hornos.

Representación de escritura cuneiforme de Mesopotamia
Representación de escritura cuneiforme de Mesopotamia

Primeros cálculos matemáticos en Mesopotamia

Los mesopotámicos eran personas de espíritu práctico y observador. Tenían un gusto particular por el cálculo. Inventaron el sistema decimal y el sistema sexagesimal. La división del círculo en 360 grados, es una de sus contribuciones aún hoy se utilizan. Muchos de los cálculos realizados por sus sabios quedaron registrados en las tablillas de arcilla, que nos permiten entender un poco de su razonamiento.

Sistema sexagesimal: es un sistema de numeración de base 60, creado por la antigua civilización sumeria. Estos sistemas son utilizados en las medidas de los ángulos y coordenadas geográficas de los ángulos y de tiempo.

La medida angular de un grado se divide en 60 minutos de arco, y cada minuto de arco se divide en 60 segundos de arco.

Las medidas usuales de tiempo, una hora se divide en 60 minutos y cada minuto en sesenta segundos. En la civilización sumeria el minuto estaba dividido en 60 terceros, una antigua unidad de medida de tiempo o de amplitud angular. Hoy en día los segundos se dividen por el sistema decimal.

Un registro interesante de problemas que implican cálculos, se encuentra en una tablilla de arcilla que data de 1650 a. C a 1200 a. C. Descubierta en Sipar, esta tablilla está hoy en el Museo Británico en Londres, Inglaterra, donde recibió el nombre de «BM 85196». En ella consta el siguiente problema:

Problema 9: Una vara de longitud 0,5 GAR está adosada a una pared de 0,5 GAR de altura. La parte superior de la vara está 0,1 GAR por debajo de lo que debería estar si estuviera perfectamente de pie. ¿A qué distancia de la pared está la parte de abajo de la barra?

GAR = unidad de medida mesopotámica de longitud que equivale a cerca de 5 metros.

Para resolver el problema, los mesopotámicos tenían que desarrollar un razonamiento similar al que llamamos hoy de teorema de Pitágoras. El griego Pitágoras vivió en el siglo VI a. C, esto significa que los mesopotámicos ya dominaban tales cálculos avanzados, al menos, seis siglos antes que él.

Arte en relieve

Alrededor de 2900 a. C, los reyes sumerios y también personas comunes tenían el hábito de poner imágenes de sí mismos en el interior de los templos. De esta forma, ellos se hacían representar delante de los dioses en actitud de oración permanente.

Gudea, Príncipe de Sumeria
Gudea, Príncipe de Sumeria

Los relieves y las pinturas de esa época muestran sobre todo las escenas que implican dioses, reyes y sacerdotes.

Bajo el imperio asirio (1200 a. C. – 612 a. C), los artistas empezaron a representar escenas de guerra y de caza. La vida cotidiana también fue representada, como vemos en la figura a continuación.

La puerta de Ishtar construida por Nabucodonosor
La puerta de Ishtar construida por Nabucodonosor

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