Las eras geológicas

Durante el transcurso de los tiempos geológicos la Tierra se ha visto sometida a una serie de acontecimientos que han modificado su apariencia externa. Los restos fósiles de los animales y vegetales que vivieron entonces han quedado impresos en los estratos que forman las rocas y, a partir de ellos, se puede llegar a conocer la historia de nuestro planeta, que dividimos convenientemente en eras geológicas.

eras geológicas

Métodos de estudio

Según datos obtenidos por datación radiactiva se sabe que las rocas más antiguas de la corteza terrestre tienen alrededor de tres mil trescientos millones de años, de los cuales sólo se conocen bien los últimos mil millones gracias al registro fósil.

Para facilitar el estudio de esta gran cantidad de años se ha recurrido a efectuar una serie de divisiones basadas en los cambios geográficos, climatológicos y topográficos originados sobre la corteza terrestre. Así el tiempo transcurrido se ha dividido en eras; éstas en períodos; los períodos, a su vez, en épocas, y éstas en edades.

En una era típica los fenómenos geológicos se suceden según tres fases principales:

* 1.ª fase: comienza con grandes movimientos sobre la corteza terrestre, una elevación de los continentes y grandes cambios de clima que pueden llegar a transformar una región tropical en un desierto, o viceversa. Estos cambios suelen ser tan profundos que muchas especies de plantas y animales no pueden adaptarse por completo al nuevo ambiente y se extinguen dando paso a otras nuevas especies más evolucionadas, o mejor adaptadas a las recientes condiciones del hábitat.

* 2,ª fase: un período de erosión sigue a la intensa actividad de la fase anterior. Las montañas y las mesetas pierden altura, el clima se estabiliza y la flora y la fauna sufren poquísimas variaciones.

* 3.ª fase: se vuelve a producir un brusco cambio en las condiciones climáticas debido a un enfriamiento progresivo; los mares sufren un retroceso y los organismos vivos se encuentran sometidos a nuevos cambios evolutivos.

Dentro de cada era se suceden también pequeños ciclos de menor duración, pero que en esencia repiten el patrón base dado anteriormente. De la más antigua a la más moderna, las eras se denominan: Arcaica,
Primaria, Secundaria, Terciaria y Cuaternaria.

Era Arcaica o Arqueozoica

El estudio de las rocas depositadas durante esta era revela una gran actividad geológica. Se sucedieron varios ciclos orogénicos acompañados de manifestaciones magmáticas y volcánicas y de los consiguientes procesos de metamorfismo. Tanto Norteamérica (región de los Grandes Lagos), como Noruega y Siberia se encontraban recubiertas por casquetes de hielo.

* Periodos. Se distinguen tres períodos principales:
Azoico: durante esta fase la Tierra pasa por un estado de incandescencia hasta que en la superficie se forman las primeras rocas ígneas, que poco a poco se van uniendo hasta formar la primera corteza terrestre. La atmósfera entonces se encuentra cargada de vapores y gases a elevada temperatura.
Al ir disminuyendo ésta un poco puede producirse la condensación de los vapores. En esos momentos la atmósfera se encuentra formada por metano, ácido sulfhídrico, amoníaco, nitrógeno y anhídrido carbónico, pero falta el oxígeno libre. En la actualidad, los tres primeros gases ya no forman parte de la composición atmosférica.
En este momento también se inician los procesos geológicos, como son la destrucción de la corteza primitiva y la sedimentación en los océanos. Esta, al ser muy abundante, da lugar a las primeras rocas sedimentarias, que se acumulan en la parte más profunda de la litosfera formando capas de hasta 30 km.
Arcaico: este período se caracteriza geológicamente por el intenso metamorfismo que sufren las rocas. Abundan los gneis, esquistos cristalinos, anfibolitas, granitos, diabasas y pórfidos, Más raros son los conglomerados, areniscas y calizas.
En cuanto a los seres vivos, en el período Arcaico se produce la síntesis de los primeros compuestos orgánicos necesarios para la formación de los seres vivos (anaerobios). La materia prima la proporcionan los gases de la atmósfera y la energía procede de las descargas eléctricas y de las radiaciones ultravioleta.
Precámbrico: el metamorfismo ya es menos intenso que en el período anterior. Abundan las areniscas, cuarcitas, esquistos arcillosos, tillitas, diabasas, basaltos y pórfidos; el granito in trusivo es poco frecuente.
En este período ya se encuentran protozoos de esqueleto silíceo, como los Radiolarios y Flagelados, y organismos carentes de esqueleto calizo, como medusas, celentéreos y gusanos.

Era Primaria o Paleozoica

Dura unos trescientos cincuenta millones de años y durante este tiempo se producen multitud de cambios en la repartición de las tierras y los mares.
* Geología
Los sedimentos marinos son muy abundantes y se encuentran difundidos en lo continentes. Abundan las pizarras (arcillosas, cloríticas y micáceas), las areniscas, conglomerados, cuarci tas y, sobre todo, las calizas organógenas.
En esta era se producen dos ciclos orogénicos importantes: el caledoniano y el herciniano. Del primer plegamiento surgen las Ardenas, los Macizos Renano y de Bohemia, y las Montañas Verdes. El segundo plegamiento afecta a toda Europa (en dirección NW-SE y SW-NE), al continente asiático (Urales, Montes Altai y Kuen-Lun), a Norteamérica (Apalaches), Africa (cabo de Buena Esperanza) y zona oriental de Australia.

En el Paleozoico los polos aún no se encontraban situados en la posición actual y las masas continentales se distribuían en tres grandes bloques:
Continente Nor-Atlántico: incluía gran parte de Norteamérica, Groenlandia y Europa septentrional y central.
Continente Chino-Siberiano o de Angara: formado por las dos regiones que actualmente se conocen por ese nombre. Estaba separado del anterior por un geosinclinal, donde ahora se levantan los Montes Urales.
Continente de Gondwana: agrupaba Africa, Brasil, Australia y las actuales penínsulas de Arabia e Indostán. Este continente austral se encontraba separado de los dos anteriores por el mar de Tetis, cuyo resto actual es el Mediterráneo.

* Flora
Aunque al principio de esta era únicamente existen algas calcáreas, enseguida comienzan a poblar los continentes unos vegetales palustres, denominados Psilofitales, que presentan caracteres intermedios entre algas, briófitos y helechos. A mediados del Paleozoico surgen las primeras criptógramas vasculares, y a finales las primeras Coníferas.

* Fauna
Los animales característicos de esta era son los animales invertebrados marinos, sobre todo los pertenecientes a grupos extintos en la actualidad. Uno de ellos, el de los trilobites (exclusivamente paleozoicos), llega a ser tan abundante que algunos autores sustituyen el nombre de esta era por el de «Era de los Trilobites».
En cuanto a los animales vertebrados, durante el Paleozoico van surgiendo progresivamente grupos de peces, anfibios y reptiles que conquistan los continentes. Los principales rasgos evolutivos que se consiguen son: la formación de las mandíbulas, la de las extremidades pares de tipo «quiridio», la respiración aérea por coanas y la formación del amnios para proteger al embrión.

* Periodos
Se distinguen cinco principales, dividido cada uno de ellos en varios pisos.
Cámbrico: dura aproximadamente cien millones de años. Las rocas características son pizarras y cuarcitas de colores claros. No existe vida terrestre y todos los seres vivos que pueblan el planeta son marinos: algas calcáreas, Trilobites, Crustáceos con el cuerpo dividido en tres lóbulos, Braquiópodos (semejantes a moluscos bivalvos, pero con las valvas desiguales) y Arqueociátidos (semejantes a las esponjas actuales) que se agrupaban formando arrecifes.
Silúrico: dura aproximadamente cincuenta millones de años. Los materiales geológicos más abundantes son las cuarci tas y las pizarras de colores oscuros debidos a la presencia de restos carbonosos. Aparecen las primeras criptógamas vasculares. En cuanto a la fauna, ya aparecen representados casi todos los grupos de invertebrados marinos: Celentéreos, Crinoideos, Braquiópodos, Trilobites, Graptolites (exclusivos de este período), Nautiloideos y Moluscos bivalvos. Aparecen los primeros insectos y los primeros peces (Placodermos), con dientes cónicos y el cuerpo recubierto por placas óseas.
Devónico: Su duración es de sesenta millones de años y los materiales característicos son las areniscas (sobre todo una roja de carácter desértico), calizas y pizarras arcillosas. En cuanto a la flora, aparecen las primeras selvas fósiles integradas por distintos grupos de pteriófitos; aparecen las Gimnospermas.
La fauna es similar a la del período anterior: los Trilobites son ya escasos; los Braquiópodos, abundantes; aparecen los Ammo noideos, y se desarrollan los corales, Crinoideos, estrellas de mar y erizos. El grupo de los peces evoluciona espectacularmente y aparece un grupo de animales de respiración aérea, los escorpiones.
Carbonífero: dura aproximadamente sesenta y cinco millones de años y los materiales característicos son areniscas, pi zarras y calizas en las facies marinas, y estratos con secuencias bien definidas, separadas por capas de hulla, en las facies continentales. En cuanto a la flora, existe un gran desarrollo en las zonas pantanosas, donde se forman grandes bosques cuyos restos son los que han dado lugar a los actuales yacimientos de carbón. Las plantas que lo integraban eran de porte arbóreo, con un sotobosque de helechos arborescentes y Pteridospermas (con frondes muy similares a las de los helechos actuales). Además de estos bosques carboníferos, que son los más característicos del período, también se cree que se desarrolló otra flora muy distinta en las regiones esteparias y de alta montaña.

La fauna carbonífera estuvo integrada principalmente por Goniatites, corales, Crinoideos y Fusulinas, en el mar, mientras que en los continentes abundaban los insectos, arácnidos, miriápodos y anfibios.
Pérmico: constituye un período de transición entre la era Primaria y la Secundaria. Su duración aproximada es de cincuenta millones de años y sus materiales más característicos son las areniscas rojas y rocas salinas.
En cuanto a la flora, no existe mucha influencia con la del período anterior.
En cuanto a la fauna, cabe destacar el desarrollo que experimentan los anfibios y el que se inicia en los reptiles, aunque todavía los representantes de este grupo son escasos.

Era Secundaria o Mesozoica

Tuvo una duración aproximada de ciento cuarenta millones de años y se caracterizó principalmente porque en ella los reptiles «dominaron» la Tierra. Al final de la era los mamíferos comenzaron a tomar preponderancia.

* Geología
Los sedimentos marinos son los más abundantes y están formados principalmente por calizas dolomíticas y margosas, margas y areniscas. En los sedimentos continentales predominan las arcillas asociadas a depósitos de yeso y sal, los conglomerados y las areniscas. También existe una intensa actividad magmática que origina la aparición de rocas basálticas.
En cuanto a la actividad orogénica, es muy diversa según los continentes, pues mientras en Europa resulta poco importante, en América da lugar al casi total levantamiento de las cordilleras próximas al Pacífico, que se extienden desde el norte al sur del continente.
En lo referente a la distribución de las tierras, en esta era se producen los siguientes cambios:
Continente Nor-Atlántico: se produce una importante transgresión marina, quedando reducida la actual Europa occidental a un gran archipiélago.
Continente de Angara: no sufre grandes cambios.
Continente de Gondwana: se fragmentan las tierras y comienza la formación del Océano Atlántico meridional y del Océano Índico.

* Flora
En esta era predominan sobre otros grupos las Gimnospermas, con especies exclusivamente mesozoicas y patente desarrollo de las coníferas. Todavía persisten muchas Criptógamas vasculares de la Era Primaria
(helechos arborescentes y Equisetales).
Al final del Mesozoico se inicia la aparición de las Angiospermas, primero las dicotiledóneas y posteriormente las monocotiledóneas.

* Fauna
En cuanto a los grupos de invertebrados, en la era Secundaria predominan los moluscos (Ammonites, Belemnites y varios grupos de gasterópodos y pelecípodos), los Braquiópodos, corales, Equínidos, Briozoos y Foraminíferos.
En el grupo de los vertebrados, son los reptiles los que experimentan un mayor auge, ya que se extienden por todos los medios ecológicos, tanto terrestres como acuáticos o aéreos. Algu nos llegan a alcanzar un tamaño gigantesco. Al final del período también aparecen los primeros grupos de aves, con caracteres intermedios entre los propios del grupo y los de los reptiles. También aparecen, pero en número muy escaso, los primeros mamíferos.

* Periodos
Triásico: tiene una duración aproximada de treinta millones de años. Los materiales más característicos son las areniscas de color rojo, las calizas conchíferas y las margas con arcillas, yesos y sales. Entre medias aparecen intercaladas tobas y lavas volcánicas, así como unas rocas eruptivas de
color verde denominadas ofitas.
En la flora los ejemplares más abundantes pertenecen al grupo de las algas calcáreas, equisetales y gimnospermas. La fauna está representada por Ammonites, pelecípodos, Ceratites, Lameli branquios, Terebrátulas, corales formadores de arrecifes y algunos reptiles.
Jurásico: dura aproximadamente cuarenta y cinco millones de años y los materiales más característicos son margas y calizas estratificadas, así como calizas oolíticas.
La fauna de invertebrados está representada principalmente por Ammonites y Exacorales de estructura muy semejante a la de los actuales. También abundan los Belemnites y algo menos los Pelecípodos, Braquiópodos y Equínidos; entre los Artrópodos, todavía los arácnidos y miriápodos son casi desconocidos. En cuanto a la fauna de vertebrados, son los reptiles los que más destacan, pues es en este período cuando alcanzan su máximo desarrollo; son particularmente abundantes diferentes tipos de dinosaurios, por adaptarse mejor que ningún otro grupo a las condiciones cálidas y húmedas del clima tropical de la época. Es también en el Jurásico cuando aparece el grupo de reptiles precursor de los mamíferos: los Pteromorfos.
También aparecen las primeras aves (pertenecientes al género Archaeopterix), que presentan muchísimos caracteres de reptiles, como son las mandíbulas con dientes, la persistencia de la cola y la presencia de
tres dedos con garras.
Cretácico: Tiene una duración aproximada de setenta y cinco millones de años y el clima es semejante al del período anterior, pero con las diferencias estacionales más acusadas. El material más característico, aunque no el más difundido, es la «creta»; también hay depósitos de calizas y margas.
En las facies continentales abundan los conglomerados, las areniscas y la arena suelta.
En la flora inician su desarrollo las Angiospermas y, dentro de ellas, los árboles de hoja caduca. También persisten las Coníferas.
En la fauna de invertebrados siguen siendo los Ammonites los más característicos; también abundan los Belemnites, Pelecípodos, Equínidos y corales. Entre los vertebrados, los reptiles culminan su desarrollo; los dinosaurios se refugian en las regiones tropicales, pero hacia el final del período, al irse enfriando el clima, acaban por extinguirse. Los mamíferos continúan su evolución, presentando un aspecto muy semejante al de los insectívoros actuales.

Era Terciaria o Cenozoica

Se caracteriza principalmente por el desarrollo de los mamíferos placentados y de los grupos de aves actuales. La flora también es muy semejante a la actual. Durante el Terciario se produ ce un progresivo enfriamiento del clima y las diferencias estacionales verano-invierno resultan cada vez más acusadas.

* Geología
Los materiales más característicos son todos ellos rocas en vías de consolidación (arcillas, arenas, gravas), calizas, areniscas y conglomerados.
En cuanto a la orogenia, es durante esta era cuando se levantan las cordilleras más altas del planeta. Así, en América se elevan definitivamente las cadenas montañosas pacíficas (Roco sas y Andes); en Europa, las circunmediterráneas (Alpes, Apeninos, Pirineos, Cárpatos); en Africa, las del Atlas y el Rift, y en Asia, el Himalaya, Cáucaso, los montes de Anatolia e Irán.
También se producen durante el Terciario intrusiones magmáticas e importantes erupciones volcánicas. Otra característica es la existencia de numerosos puentes intercontinentales que a veces actúan como istmos y
otras veces como estrechos; éste son los casos de Gibraltar, Panamá, canal de la Mancha, Sicilia, Bering…
En cuanto a los movimientos de las masas continentales, el continente Nor-Atlántico subsiste unido por la zona septentrional con Norteamérica; por el este, Europa y Asia se separan por un amplio brazo de mar. En el antiguo continente de Gondwana, Madagascar se separa de Africa, la India aparece aún relacionada por un rosario de islas y Sudamérica se separa, formando un con tinente aparte de Norteamérica.

* Flora
Existe un claro predominio de las plantas fanerógamas, aunque todavía persisten grandes bosques de coníferas. Al acentuarse los cambios estacionales se extienden más los bosques de árboles plano-caducifolios. Otra novedad es la adaptación de algunas Angiospermas a la polinización por insectos y el amplio desarrollo que adquieren las praderas de herbáceas, sobre todo de gramíneas.

* Fauna
Desaparecen muchos grupos de invertebrados, sobre todo de Moluscos, y se desarrollan los Nummulites, Equínidos exocíclicos, Pelecípodos, Gasterópodos, Coralarios y microforaminíferos. Se desarrollan al máximo los grupos de insectos que polinizan flores (Himenópteros y Lepidópteros).
En cuanto a los vertebrados, desaparecen muchos reptiles, quedando casi únicamente los géneros actuales. Tampoco varían los anfibios, pero sí se desarrollan los peces teleósteos, las aves modernas y los mamíferos placentados. En esta evolución de los mamíferos tiene gran importancia la existencia de conexiones intercontinentales, pues permiten las migraciones y el establecimiento de las especies en lugares muy alejados de su punto de origen.

* Periodos
Existen dos grandes períodos bien diferenciados, el Paleógeno y el Neógeno. El primero se divide, a su vez, en Eoceno y Oligoceno, y el segundo en Mioceno y Plioceno.
Eoceno: dura aproximadamente veintidós millones de años, siendo los materiales geológicos más característicos las margas yesíferas y salinas, las areniscas y los conglomerados. Los lagos dejan grandes depósitos salinos y, a veces, aparecen capas de lignitos intercaladas con el ámbar.
Los vegetales son muy similares a los del Cretácico, aunque aparecen plantas tropicales como las palmeras. En la fauna marina se desarrollan los Nummulites y Alveolinas, y también abun dan los Hexacorales, Pelecípodos y Equínidos irregulares. La fauna terrestre está, sobre todo, representada por Gasteorópodos de agua dulce y Mamíferos de caracteres mixtos.
Oligoceno: su duración aproximada es de once millones de años y durante esta época aparecen inmensas regiones pantanosas y lagunares en la mayoría de Europa. Los materiales geológicos no se diferencian mucho de los del período anterior: calizas nummulíticas y alveolinas intercaladas con margas.
En cuanto a la vegetación, es importante reseñar que algunas especies se fijan ya en determinadas áreas geográficas que guardan relación con el clima. En fauna, desaparecen los Nummulites y las regiones pantanosas favorecen el desarrollo de los anfibios.
Mioceno: dura unos doce millones de años. En los continentes los materiales característicos son margas y arcillas coro nadas por calizas y sobre una base de conglomerados. En las regiones lagunares los materiales son grandes depósitos de sales y margas.
Los vegetales son muy semejantes a los actuales y se produce una importante migración de especies debida a los cambios del clima.
La fauna marina está principalmente representada por Moluscos, Equínidos exocíclicos y Pectínidos, además de microforaminíferos, Flagelados y Diatomeas. En la fauna continental abundan los Mamíferos (sobre todo
herbívoros) y las Aves.
Plioceno: se extiende durante aproximadamente doce millones de años, en los que tiene lugar un sensible cambio de clima. Los materiales geológicos son semejantes a los del Mioceno.
El cambio de clima ya mencionado origina la desaparición de algunas especies y la migración de otras; así, las plantas tropicales, como las palmeras y el árbol del alcanfor, migran a regiones más al sur. En cuanto a la fauna, aparecen los géneros Elephas (elefante) y Equus (caballo, cebra).

Era Cuaternaria o Neozoica

Era geológica de muy corta duración en comparación con las anteriores, ya que únicamente se extiende por un período de unos dos millones de años. En general, se caracteriza por tres hechos principales: un profundo cambio del clima que da lugar a la alternancia de épocas muy frías (glaciares) con otras cálidas (interglaciares) la presencia de una fauna precursora de la actual y la aparición del hombre.

* Geología
El estudio de los depósitos, tal como se hizo para las eras anteriores, es imposible aplicarlo en este caso, ya que las series estratigráficas tienen un carácter muy local y no es posible establecer conexiones entre ellas. Por esta razón se han elegido una serie de factores que son los que se toman como referencia para el estudio de toda la era:
Avance de los glaciares. Se estudia el desplazamiento de las morrenas frontales en cada glaciación y el modelado glaciar que se ha producido en el terreno.
Depósitos de loess. Material transportado eólicamente (por el viento) en condiciones climáticas esteparias.
Arcillas varvadas. Originadas por la sedimentación rítmica en los lagos donde desembocan las aguas de fusión de los glaciares. Permiten el cómputo de los años de los períodos postglaciares.
Terrazas fluviales. Son aluviones que se depositan de forma escalonada a ambos lados del cauce de un río y, que posteriormente a su depósito (en época glaciar), sufren un proceso de erosión (en época interglaciar).
Turberas. Originadas por una vegetación palustre especial que se deposita en los lagos de poco fondo. Su estudio proporciona datos sobre la flora y los cambios climáticos acaecidos.
Variaciones en la línea de costa. La presencia de arrecifes costeros y terrazas marinas al descubierto informan sobre las distintas variaciones de nivel que ha sufrido el agua del mar en el Cuaternario.

* Flora
Al ser los vegetales tan sensibles a los cambios de clima, el estudio de su distribución y variaciones aporta datos significativos sobre la duración de los períodos fríos y templados. En general, se pueden distinguir tres tipos de flora durante el Cuaternario:
Flora de tundra. Propia de regiones pantanosas que bordeaban el frente de los glaciares. Los géneros más abundantes eran Artemisa y Dryas. También se encontraban musgos y líque nes entre los bloques morrénicos.
Flora de estepa. Caracterizada por musgos amantes de los ambientes húmedos, así como por pinos y abedules.
Flora de bosque. Formada principalmente por hayas, robles, sauces y abedules, aunque también abundaban los nogales, higueras, arces, tilos y boj. Esta vegetación, propia de períodos interglaciares, quedaba durante las épocas frías restringida a lugares resguardados y orientados al sur.

* Fauna
Para realizar su estudio de una forma más completa se puede dividir toda la fauna cuaternaria en dos grandes apartados: la propia del clima cálido y la del frío.
Fauna de clima cálido. Se encuentran gran cantidad de Moluscos de los géneros Helix, Planorbis, Limnaea, Bitinia, Hydrobia y Strombus (marino). Entre los vertebrados son característicos los elefantes y rinocerontes de piel desnuda y los hipopótamos.
Fauna de clima frio. Los rigores del cambio climático producen la desaparición de algunas especies y la aclimatación de otras. Entre estas últimas, los casos más señalados son los del elefante lanudo o mamut y el rinoceronte lanudo. También existen leones, osos de las cavernas, hienas, ciervos, bisontes, uros, renos y muchos roedores.

La aparición de los primeros homínidos también tiene lugar a principios de la era Cuaternaria y su evolución continúa hasta el momento actual.
* Periodos
La división en períodos de la era Cuaternaria se realiza atendiendo a las glaciaciones y a los cambios que de ellas se derivan.
– Pleistoceno: corresponde a los depósitos formados hasta la última glaciación.
1. Pleistoceno inferior. Se produce la primera glaciación, con una duración de un millón de años (en este período de tiempo se incluye tanto la época glaciar como la interglaciar).
2. Pleistoceno medio. Se produjeron la segunda y la tercera glaciaciones, al parecer más importantes que la primera. Su duración aproximada fue de quinientos mil años.
3. Pleistoceno superior. Tuvo lugar la cuarta y última glaciación, cuya duración fue de ciento cincuenta mil años.
Holoceno: corresponde a los depósitos formados con posterioridad al Pleistoceno. Es un período postglaciar que incluye la época actual.

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