Isla de basura e insectos

La enorme isla de desechos flotantes sobre el Pacífico Norte (también denominado como el continente de la basura) ofrece un ambiente ideal para un primo de nuestras arañas de agua dulce: el Halobates sericus. La gran contaminación por microplásticos, cuya cantidad se ha multiplicado por cien en cuarenta años, se ha transformado en una bendición para estos insectos. Una explosión de población de este insecto marinero podría poner en riesgo a todo un ecosistema.

La reunión de las cuatro grandes corrientes oceánicas en el Pacífico norte alimenta a un gran “remolino” (denominado North Pacific Subtropical Gyre o NPSG), girando en el sentido de las agujas del reloj. Con una superficie de 34 millones de kilómetros cuadrados, alberga en su centro una zona tranquila. Muchos desechos, principalmente microplásticos, van a la deriva, encarcelados durante mucho.

Las cifras que tenemos sobre la “gran isla de basura del Pacífico” son impresionantes. Abarca 3,43 millones de kilómetros cuadrados -cinco veces el tamaño de España- con un espesor máximo de 30 metros que podría albergar 3,5 millones de toneladas de plástico. Algunos científicos ya están hablando de un séptimo continente, una expresión un tanto excesiva, ya que no es posible poner el pie en él o incluso observarlo desde la cubierta de un barco. Los microplásticos tienen un tamaño medio de menos de cinco milímetros de diámetro.

Contra todo pronóstico, este nuevo entorno, situado entre Hawai y California, es propicio para la vida. Ofrece sustratos sólidos en áreas que no suelen estar disponibles. Un primo de los zapateros de agua, el Halobates sericeus, claramente ha tomado ventaja de este nuevo entorno, según un estudio realizado por Miriam Goldstein (Universidad de California, UCSD) que ha sido publicado en Biology Letters. Aumentando el número de partículas en suspensión, y por lo tanto por los sitios, sería responsable de una verdadera explosión de las poblaciones marinas de este insecto. Pero, ¿es una buena noticia?

huevos de Halobates sericeus

Los huevos de Halobates sericeus, de color amarillo, tienen aproximadamente el tamaño de un grano de arroz. Pueden ser depositados solos o en pares en una sola pieza de plástico. Cada kilómetro cuadrado de la placa de basura del Pacífico contiene unos 750.000 fragmentos sólidos. © Miriam Goldstein, UCSD

Los insectos y microplásticos podrían socavar un ecosistema

A primera vista, la respuesta sería positiva. El Halobates sericeus es una fuente de alimento para muchos peces, aves y cangrejos (estos crustáceos se encuentran también en el medio del océano, al ser transportado en una variedad de restos vegetales). La multiplicación de los insectos en los lugares donde los recursos son muy limitados es beneficioso y puede a su vez promover su desarrollo demográfico.

Sin embargo, la respuesta es más difusa, cuando las consecuencias a largo plazo se analizan. Los insectos también son depredadores. Se alimentan de plancton, la base de la cadena alimentaria, y de huevos de peces. La explosión demográfica de Halobates sericeus podría por lo tanto, afectar profundamente, y siempre en un caso hipotético, alterar todo el ecosistema marino debilitando su base.

Los investigadores estudiaron el crecimiento de la población de Halobates sericeus contando los huevos pegados en los residuos recogidos en los años 1970, 1980 y 2010. Se encontró una fuerte correlación entre el crecimiento de la población de insectos y aumentando el área ocupada por los microplásticos y su densidad dentro de la columna de agua. Sin embargo, los valores de estos dos parámetros se multiplicaron por 100 desde 1972.

Este estudio proporciona nuevos conocimientos sobre la contaminación de nuestros océanos y sobre todo muestra nuestra carencia de conocimientos sobre las implicaciones de este problema. Las aves o peces que ingieren partículas y mueren asfixiadas, no son las únicas víctimas conocidas de esta fuente de contaminación…

halobates sericeus

Los insectos marinos Halobates sericeus también reciben el nombre de "patinadores del mar" (sea skater), en referencia a los movimientos que realizan en la superficie del agua. La reproducción requiere solamente un sustrato sólido. © Anthony Smith

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