Grandes descubrimientos geográficos

A finales del siglo XV, los progresos en la construcción de barcos y en las técnicas de navegación permitieron que los navegantes europeos fueron a descubrir nuevas rutas marítimas. En un periodo de tiempo breve, se llegó al continente americano y se dio la primera vuelta al mundo. Los grandes descubrimientos geográficos, realizados fundamentalmente por portugueses y castellanos, abrieron nuevas rutas comerciales y reactivar los intercambios. La llegada a América de Cristóbal Colón amplió los horizontes geográficos conocidos. Y más adelante (1519-1522) Juan Sebastian Elcano, con el Victoria, y tras la muerte de Fernando Magallanes completó la primera circunnavegación del planeta, aunque, en realidad, el primero fue un esclavo de Magallanes llamado Enrique de Malaca (comprado como esclavo en Malasia).

Los grandes descubrimientos geográficos

Los objetivos de los grandes viajes.

En la Edad Media, el comercio europeo con Oriente se realizaba a través de la ruta de la seda que recorría el Mediterráneo, llegaba a Constantinopla y atravesaba Asia Central. En 1459, los turcos conquistaron Constantinopla y obstaculizaron las vías tradicionales de comercio con Oriente. Para ello se hizo necesario encontrar nuevas vías marítimas. A partir del siglo XV, se desarrollaron una serie de expediciones marítimas que abrieron nuevas rutas comerciales, llegaron a nuevos continentes y ampliaron el mundo hasta entonces conocido.

Las expediciones portugueses.

Los navegantes portugueses fueron los primeros en aventurarse hacia el sur por el Atlántico, abriendo nuevas rutas: a) La ruta africana, hacia las islas Madeira (1418) y las Azores (1431), también costearon la costa africana hacia el sur y llegaron al golfo de Guinea (1460) donde establecieron colonias comerciales. b) La ruta de la India se completó con la expedición de Vasco de Gama hasta la costa de la India (1498), abriendo el camino hacia las islas de las Especias.

Viaje de Elcano
Viaje de Elcano

Castilla encuentra un nuevo continente

El proyecto de Colón.

Cristóbal Colón, un marinero de origen incierto (en aquel tiempo, «genovés» era sinónimo de extranjero o no castellano), quería llegar a Asia navegando hacia el oeste, a través del Atlántico , sin tener que costear África. Presentó su proyecto a los Reyes Católicos, quienes lo autorizaron firmante las Capitulaciones de Santa Fe (1492).

Los cuatro viajes de Colón.

La primera expedición salió del puerto de Palos en agosto de 1492, iniciando la travesía del Atlántico y viendo tierra, que Colón pensaba que era Cipango (India), el 12 de octubre de 1492 cuando descubrieron el nuevo continente la pequeña isla de Guanahaní, en las Bahamas, que llamaron San Salvador. Más tarde exploraron Cuba y Haití ya principios de 1493 volvieron a España. La segunda expedición salió en 1493 y se establecieron en la isla llamada por Colón Hispaniola, donde establecieron factorías comerciales. En el tercer viaje (1498), Colón llegó a la isla de Trinidad y al cuarto (1502) recorrieron las costas de América Central.

Cristóbal Colón
Cristóbal Colón

El reparto entre Castilla y Portugal.

Los Reyes Católicos pidieron al Papa Borja, Alejandro VI, la soberanía de las tierras descubiertas por Colón para explorarlas y evangelizarlos, ya que Portugal también aspiraba al control de los mares y las tierras exploradas por sus marineros. Para evitar conflictos, el Papa ideó la firma del Tratado de Tordesillas (1494) estableciendo una línea imaginaria a 370 leguas al oeste de las islas de Cabo Verde que repartía las futuras tierras a colonizar: las situadas en el oeste del meridiano serían para Castilla, y las del este, para Portugal.

Los pueblos precolombinos

El continente desconocido.

Antes de la llegada de Colón al continente americano, los pueblos que la habitaban habían desarrollado civilizaciones prósperas (culturas precolombinas) y grandes imperios, como los aztecas, los mayas y los incas que utilizaban la piedra como material básico. Como Colón y sus hombres pensaban que habían llegado a la India, llamaron las Indias en el territorio e indios a sus habitantes.

Las civilizaciones precolombinas.

Los mayas se extendieron en Centroamérica por el sur de Yucatán (siglos V y XV), eran agricultores, vivían del cultivo del maíz, se organizaban en ciudades – estado independientes entre sí y desarrollaron grandes conocimientos de astronomía y matemáticas. Los aztecas fueron un pueblo guerrero con un gran imperio ubicado en el actual estado de México, donde la agricultura y el comercio eran la base económica más importantes. Los incas vivían en América del Sur donde crearon su propio imperio con centro en la región de Cuzco.

Conquista y organización del imperio americano


Las grandes expediciones
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En 1518 una expedición dirigida por Hernán Cortés desembarcó en México y fundó Veracruz. El 1531, Francisco Pizarro dirigió la conquista del imperio inca (actual Perú, Ecuador y parte de Bolivia). En la misma época, Núñez Cabeza de Vaca exploró Florida, Texas y California, Almagro y Pedro de Valdivia conquistaron Chile. Otras conquistas importantes se realizaron más al sur donde se fundó Buenos Aires y también en el continente asiático, en tiempos de Felipe II, que dio nombre a las islas Filipinas.

Colonización de América
Colonización de América

La organización de los territorios conquistados.

Los territorios conquistados fueron incorporados a la Corona de Castilla, que controló su colonización y monopolizó la llegada de barcos a los puertos Sevilla y más adelante en Cádiz, mientras los puertos de la Corona de Aragón tuvieron vetado el comercio con América hasta finales del siglo XVIII. Es por ello que en América, además de la religión, también se llevó la lengua, la cultura y las leyes de Castilla. Se fundaron dos virreinatos (con un virrey cada uno): Nueva España y Perú, que contaban con varias provincias regidas por gobernadores, mientras se iban instaurar los municipios con ayuntamientos para gobernar las ciudades y las audiencias para las cuestiones legales y de justicia.

La colonización de América

La explotación de los recursos.

Los territorios americanos representaron una fuente de ingresos importantes para Castilla. Una vez se establecieron, los colonizadores buscaron fuentes de recursos estables exigiendo a la Corona la concesión de tierras y minas. Las tierras se repartieron entre los colonizadores para trabajarlas con el sistema de encomienda. Mientras en las minas, el rápido descubrimiento de oro y plata llevó al establecimiento del trabajo indígena obligatorio o mita.

El comercio con América.

El monopolio del comercio americano se concedió el puerto de Sevilla, desde el que zarpaban y al que llegaban todos los barcos. En 1503 se creó la Casa de Contratación de Sevilla, para controlar todo el tráfico comercial con el nuevo continente.

Mapa del Imperio de Felipe II
Mapa del Imperio de Felipe II

La sociedad colonial.

El poder político y económico estaba en manos de los castellanos que llegaban desde la Península para ejercer todo tipo de cargos, aunque la mayoría de la población estaba formada por amerindios, de etnias muy diferentes: criollos (hijos de los colonizadores, es decir, blancos de padre y madre peninsular que a finales del siglo XVI ya eran muy numerosos), indios (indígenas americanos), mestizos (hijos de peninsular e india), negros (de África que los llevaron para trabajado como esclavos), mulatos (hijos de peninsular y negra), zambo (hijo de negro e india).

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