Glándula parótida: funciones y 2 enfermedades

La glándula parótida forma parte del conjunto de glándulas salivales pares presente no solo en humanos, sino también en otras especies animales. De las tres glándulas salivales pares a parotida es la más grande.

En humanos, las parótidas se caracterizan por estar situadas una a cada lado de la boca, al lado y por debajo del oído. La traducción de su nombre sería exactamente «al lado del oído».

Funciones de la glándula parótida

Esta glándula tiene la función de secretar contenido salivar a través del conducto parótido para facilitar la masticación y la deglución, así como para iniciar la digestión del alimento. Alrededor del 25% del volumen total de saliva es producida por la glándula parótida.

Mediante la secreción de la enzima alfa-amilasa, el contenido salivar inicia el proceso de digestión, principalmente de almidones, facilitando los procesos de rotura y absorción del contenido alimentario.

Además, algunos estudios indican que la enzima alfa-amilasa también puede ser un mecanismo inmunitario importante para evitar el depósito de bacterias en la superficie oral.

Glándula parótida. Ilustración: Henry Grey (1918)
Glándula parótida. Ilustración: Henry Grey (1918) / via Wikimedia Commons

Durante el desarrollo fetal, las glándulas parótidas aparecen alrededor del sexto mes y son las principales glándulas que se forman primero. Cada glándula está recubierta con una cápsula de tejido conectivo denso y tiene un número corto y estriado de ductos largos e intercalados.

Estructuralmente, la glándula tiene cuatro superficies: superficial o lateral, superior, anteromedial y posteromedial; tres bordes-anterior, medial y posterior; y dos terminaciones-terminación superior e inferior (ápice).

Además de ser una de las principales glándulas secretoras de alfa-amilasa, importante mecanismo de protección contra bacterias, la glándula se drena principalmente por los vasos linfáticos que desembocan en el linfonodo preauricular o en el linfonodo parótido.

Por lo tanto, es posible que en la glándula se produzcan algunas infecciones por microorganismos patógenos. A estas infecciones y las consiguientes inflamaciones en la parótida se les denomina «parotiditis». La infección que causa parotiditis más común es la Cachumba. El aumento de la vacunación contra el virus de la Cachumba ha reducido considerablemente los casos de parotiditis. Además de este virus, otras infecciones como las bacterianas también pueden causar parotiditis. El hecho de que las infecciones causen inflamación en la parótida es lo que causa dolor y incomodidad a los pacientes.

Ubicación de la glándula parótida
Ubicación de la glándula parótida

Enfermedades de la glándula parótida

Además de las infecciones, existen otras patologías relacionadas con la parótidas:

  • Cálculos salivales: es posible la aparición de piedras que obstruyen los conductos salivales. Esta obstrucción causa mucho dolor en el paciente y la cirugía para extirparlo puede ser necesaria.
  • Cáncer y tumores: la mayoría de los tumores en la parótida son benignos. El tumor más común son los adenomas pleomórficos (70% de los tumores) y los tumores de Warthin. El mayor marcador de estos tumores son los crecimientos anatómicos de esta región y el consiguiente dolor. Es importante destacar que esta hinchazón también puede dañar los nervios faciales que rodean la glándula debido al desplazamiento y la presión sobre ellos.

Sin embargo, a pesar de las diversas técnicas disponibles para el diagnóstico de tumores en la parótida, la distinción entre tumores malignos y benignos sigue siendo muy difícil antes de que el paciente sea sometido a métodos más invasivos como la cirugía.

Por lo tanto, es importante que se realicen más investigaciones para encontrar mejores enfoques e incluso técnicas de diagnóstico más sensibles para los tumores malignos, con el fin de evitar la exposición y priorizar los casos en que las cirugías sean realmente necesarias.

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