FORMACIÓN DE LOS CONTINENTES: de Pangea a 8 continentes

Según la teoría de la Deriva Continental, hace unos 200 millones de años había un solo bloque continental: Pangea. A partir de Pangea se produjo la formación de los continentes.

La teoría formulada en 1915 por el meteorólogo alemán Alfred Lothar Wegener, el gran continente rodeado por un solo océano, el Pantalassa, se dividió lentamente hasta formar los continentes como los conocemos hoy.

Wegener formuló su teoría al comprobar que varios fósiles de animales y vegetales eran encontrados en continentes distantes, como fósiles de plantas tropicales encontrados en una isla del Ártico.

Otro argumento utilizado por él se refiere al contorno de los continentes que parecían encajar, o incluso a la aparente conexión entre grandes estructuras geológicas como las Tierras Altas Escocesas y los Montes Apalaches en América del Norte.

Proceso de formación de los continentes
Proceso de formación de los continentes. Imagen: Pablo Rodolfo Castro (www.ununicodios.com)

De hecho, Wegener no fue el primero en formular la teoría de que los continentes habían sido uno en un pasado remoto. Antonio Snider-Pellegrini, basado en el Thesaurus Geographicus (1596) de Abraham Ortelius, había sugerido que los continentes habían permanecido unidos en un pasado remoto.

Lo que diferencia a Alfred Wegener de sus predecesores es el hecho de que fue el primero en reunir argumentos multidisciplinarios sobre su teoría.

Antes de que su teoría fuera aceptada, los científicos sostenían que en un pasado remoto los continentes estáticos estaban conectados por "puentes" terrestres que habían sido sumergidas con el paso del tiempo.

Formación de los continentes y teoría de la deriva continental

Mientras tanto, la teoría de la deriva continental es la más aceptada actualmente para explicar la formación de los continentes debido a los descubrimientos de varios investigadores sobre los mecanismos que hacen que los continentes se muevan.

Continuando con la teoría de Wegener, los científicos creen que Pangea se formó debido a las erupciones volcánicas en el fondo del océano con el enfriamiento de la lava y el movimiento ascendente de algunas regiones (zonas de divergencia). Por último, Pangea se habría dividido en dos grandes continentes alrededor de 300 millones de años atrás: Laurasia, que dio origen a América del Norte y Eurasia (formada por los continentes europeo y Asiático), y Gondwana, formada por los continentes Actuales de América del Sur, África, India, Australia (Oceanía) y las Islas del Pacífico Sur. Al mar que se formó entre esos dos continentes se le dio el nombre de Tetis (diosa Griega del mar).

El movimiento de separación se debió a la gran inestabilidad de la inmensa placa que, según la teoría, "flota" sobre el manto terrestre (capa debajo de la corteza terrestre que se extiende desde unos 30 km hasta 2,900 km de profundidad de la superficie).

Según algunos científicos, los continentes se habrían separado a una velocidad de entre 1,2 y 2 cm al año, con la excepción de la placa India, que habría alcanzado la velocidad de entre 10 y 12 cm al año separándose del continente africano y chocando con Asia. Movimiento que formó el Himalaya y lo sigue haciendo crecer 5 cm al año. Hace unos 40 millones de años se completa la apertura del Atlántico y las dos Américas se unen por el Istmo de Panamá formando la cadena montañosa de los Andes y dando a los continentes su configuración actual.

Mientras tanto, el movimiento de deriva de los continentes no ha cesado. Se estima que el movimiento actual de las placas es de una media de 5 cm al año. En algunos lugares se pueden observar los fallos geológicos derivados del movimiento de las placas, como por ejemplo en California, donde el movimiento divergente de las placas del pacífico (del que forma parte el sur de California y casi todo el océano Pacífico) y de la placa norteamericana (América del Norte, Oeste del Atlántico Norte y Groenlandia) formó la "falla de San Andrés" que, se cree, un día separará la costa californiana del resto del continente americano.

Mapa del mundo y formación de los continentes
Mapa del mundo y formación de los continentes. Imagen: Pixabay

Lista de continentes

  • Antártida
  • América del Norte
  • Sudamérica
  • América Central
  • África
  • Asia
  • Europa
  • Oceanía

Octavio

Blogger desde 2006. Experto en Marketing Online, Redes Sociales y Posicionamiento SEO. Psicólogo aficionado a la tecnología, el diseño y el periodismo.

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