Extinción de los dinosaurios

Hemos estrenado Kerchak.com haciendo un pequeño homenaje a un tema que nos apasiona: los dinosaurios y la extinción de los dinosaurios. Hemos intentado hacer un viaje a través del tiempo en el Triásico, Cretácico y Jurásico para comprender la extinción de los dinosaurios. Y por más que leemos, investigamos y pensamos; menos claro nos queda cómo ocurrió la desaparición de estos animales en nuestro planeta.

Durante la última década, los debates sobre la extinción de los dinosaurios continuaron sin cambios significativos en cuanto a la tesis que fue dominante en la década de 1990, que consistía en la idea de una rápida extinción causada por el impacto de un pequeño cuerpo celeste de diez kilómetros de diámetro.

El cráter del meteorito de Chicxulub, testigo del impacto según la mayoría de los estudiosos, sigue siendo estudiado como el principal detonante de la extinción de los dinosaurios. Si hemos pensado por un momento que Gerta Keller, la micropaleontología famosa de Princeton, tenía razón cuando dijo que la extinción tuvo lugar 300.000 años antes de la crisis KT, este no es el caso en los últimos años.

La historia de la Tierra está marcada por una serie de extinciones en masa que en cinco ocasiones han destruido hasta el 95% de las especies entonces presentes. Según algunos biólogos, y debido al cambio climático, nos acercamos a una sexta extinción en masa. Sin embargo, sólo la extinción de los dinosaurios ha capturado la atención del público.

Los investigadores están de acuerdo en un punto: de las decenas de miles de millones de especies que han vivido en la Tierra, sólo una de cada mil todavía estaría vivo.
Por tanto, podemos concluir que la extinción de especies es parte de la evolución y no es en absoluto un fenómeno accidental. Curiosamente, la última datación realizada en el cráter de Yucatán pone en tela de juicio las razones de la extinción de los dinosaurios.

Este artículo expresa la opinión, y sólo la opinión de un aficionado a la ciencia que escribe en un blog con la intención de entretener y divulgar conocimiento.

Las grandes extinciones en el planeta

No podemos aislar la extinción de los dinosaurios de otras especies. Para entender y tal vez algún día encontrar evidencia irrefutable de las causas de la extinción de los dinosaurios, es imprescindible analizar los procesos de extinción de especies en un contexto más genérico.

Sabemos que por lo menos en cinco ocasiones, la mayoría de las especies que habitaban la piedra casi redonda en la que vivimos fueron barridas de su superficie (se habla de cinco extinciones en masa).

Estos cinco extinciones masivas fueron separados por pequeñas olas de extinciones. Cada uno de ellos ha cambiado de manera significativa el curso de la evolución de forma que algunas especies secundarias pasaron a convertirse en las especies dominantes. Casi se podría pensar que la evolución necesita estos “desastres” con el fin de volver y dar lugar a una mayor diversidad.

Extinción en masa del Ordovícico (hace 438 millones de años)

Razón evocada: enfriamiento del clima

Antecedentes: La vida animal existía prácticamente sólo en los mares. Las tierras emergidas se encontraban al sur del Ecuador. “Gondwana”, el continente gigante estaba cubierto por una gran capa de hielo.

Porcentaje de especies desaparecidas: 50%

Desapariciones principales: braquiópodos, trilobites.

Un fósil de trilobite de la especie Lepidurus Asaphus. Fotografía tomada por DanielCD el 23/04/05. Encontrado en el nivel del Ordovícico Medio de la región del río Wolchow cerca de San Petersburgo, Rusia.

Un fósil de trilobite de la especie Lepidurus Asaphus. Fotografía tomada por DanielCD el 23/04/05. Encontrado en el nivel del Ordovícico Medio de la región del río Wolchow cerca de San Petersburgo, Rusia. Imagen bajo licencia Creative Commons.

Extinción en masa del Devónico (hace 367 millones de años)

Razón evocada: cambio climático

Antecedentes: El clima pasa a ser cálido y templado. Los nivels del mar suben debido al derretimiento de los casquetes polares

Porcentaje de especies desaparecidas: 40%

Desapariciones principales: ammonoideos, gasterópodos, numerosos grupos de peces.

Dunkleosteus un pez del Devónico

Dunkleosteus un pez del Devónico

Extinción masiva del Pérmico (hace 245 millones de años)


Razón evocada
: la actividad volcánica, el cambio climático y la formación de Pangea.

Antecedentes: Laurasia y Gondwana chocaron en el Pérmico Tardío formando Pangea. El clima es cálido y seco, y súbitamente se convierte en frío.

Porcentaje de especies desaparecidas: 75% en la tierra y 95% en los océanos.

Desapariciones principales: 81% de las familias de anfibios. 75% de las familias de reptiles como los pelicosaurios. 50% de los animales marinos

La extinción del Pérmico Tardío es considerada la más grande que jamás haya existido. Se estima que sólo el 4% de las especies sobrevivieron.

Dimetrodon. un pelicosaurio del Pérmico.

Dimetrodon. un pelicosaurio del Pérmico. Por Jeff Kubina bajo licencia Creative Commons.

Extinción masiva del Triásico (hace 208 millones de años)

Razón evocada: Cambio climático

Antecedentes: La fragmentación de Pangea, que enfría el clima, los dos continentes: norte y sur se distancian el uno del otro.

Porcentaje de especies desaparecidas: 45%

Extinciones principales: rinocéfalos, dicinodontes y gran parte de los cinodontes. Extinción masiva de peces marinos, erizos de mar…

Placerias, uno de los últimos dicinodontes.

Placerias, uno de los últimos dicinodontes. Dibujo realizado por Dmitry Bogdanov bajo licencia Creative Commons.

Extinción masiva del Cretácico (hace 65 millones de años)

Razón evocada: el impacto de un meteorito. Las erupciones volcánicas.

Antecedentes: El Pangaea dividida en dos continentes: Laurasia y Gondwana. Ambos continentes se rompen para formar los continentes actuales causando un cambio climático significativo con un gran aumento del nivel del mar (200 metros más alto que en la actualidad)

Porcentaje de especies desaparecidas: 45%

Extinciones principales: los dinosaurios. Reptiles voladores y marinos. Además de los dinosaurios. muchas otras especies se extinguieron. Entre ellas se incluyen, por ejemplo, algunos mamíferos marsupiales. En los mares, han desaparecido, también reptiles marinos, los peces teleósteos, los ammonites y más de la mitad de las diferentes familias de planctónicos existentes.

Una fecha que cuestiona todo sobre la extinción de los dinosaurios

Hasta ahora, la teoría de que un asteroide fue la causa de la extinción de los dinosaurios fue admitida casi por unanimidad, a pesar de algunas objeciones periódicas. Algunos investigadores estadounidenses han vuelto a poner en tela de juicio esta hipótesis. En efecto, han demostrado que el cráter situado en México sería 300.000 años anterior a la extinción de los dinosaurios en la Tierra, hace 65 millones de años.

En la península de Yucatán (al noreste de México), se encuentra el cráter llamado Chicxulub, considerado como el punto de impacto del asteroide que habría causado la extinción masiva al final del Cretácico y dando lugar a la extinción de los dinosaurios.

Tyrannosaurus rex, en el Palacio de los Descubrimientos

Tyrannosaurus rex, en el Palacio de los Descubrimientos © 2005 David Monniaux, Creative Commons

Gerta Keller y sus colegas de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey (EE.UU.) hicieron mediciones geológicas en el cráter. De acuerdo con sus estimaciones, este último se formaría unos 300.000 años antes de la extinción de los dinosaurios.

El trabajo de Gerta Keller, publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences se relanzaba el debate sobre la causa o causas del origen de la catástrofe que supuso la extinción de los dinosaurios.

Similitudes entre otras extinciones en masa y la del Cretácico

Se constata que en cada extinción masiva en el planeta los fósiles revelan un cambio climático significativo y/o una marcada deriva continental.

Al final del Cretácico, una espectacular deriva de los continentes tiene lugar. Sabemos que este excesivo movimiento de la corteza causa terremotos, erupciones volcánicas, cambio climático y cambios en el nivel del mar.

Existe, en este caso, un aumento especialmente significativo en los niveles del mar. Imagine la tierra hoy en día con un nivel del mar de más de 200 metros sobre el nivel actual como consecuencia de derretimiento de los casquetes polares a causa del calentamiento climático. Parece probable que esto fuera lo que ocurriese.

Cuando el nivel del mar sube, la tierra entera se encuentra sumergida. Todos los terremotos y las erupciones volcánicas son debidas a la deriva continental. Esta deriva es lenta pero continuo. También causa un cambio en el clima global. Por eso hablamos de las edades de hielo y los períodos interglaciares. Y actualmente estamos en un período interglacial.

¿Desastres naturales a intervalos regulares?

Personalmente, me gusta pensar que la Tierra tiene un ciclo de extinciones masivas que no terminamos de comprender. Y no es una idea que se me haya ocurrido a mi. Esta teoría fue propuesta por D.Raup y J.John Sepkoski en 1983. Según estos investigadores, las extinciones masivas se habrían producido en un intervalo de aproximadamente 26 millones de años en los últimos 250 millones de años.

Es cierto que coincide con algunas pero no todas las extinciones masivas y la exactitud de las cifras es insuficiente en capas que tengan una antigüedad de 100 millones de años. Como consecuencia, su teoría fue rechazada por la mayoría de los científicos.

Sin embargo, los ciclos inmutables existen: los períodos glaciales e interglaciales, la formación del super continente para desmembrarse, el ascenso y la caída del nivel del mar…

Que estos ciclos no sean tan precisos como los relojes suizos no cambia el asunto: existen. No sólo existen, es obvio que causan grandes trastornos en la flora y la fauna. Ya va siendo hora de que nos quitemos la imagen del meteorito que produjo la extinción de los dinosaurios sea relegada a la sección de libros de ciencia ficción. Creo que se nota que es una teoría con la que no estoy cómodo.

¿Tuvieron mala suerte los dinosaurios?

Hay un punto importante, pero que a menudo es olvidado: los dinosaurios ya estaban en declive a finales del Cretácico. El número de fósiles encontrados en el Jurásico y el Cretácico está ahí para demostrarlo. No podemos hablar de un desastre repentino. Su desaparición era previsible, por no decir que estaba programada.

Los dinosaurios quedaron aún más debilitados por el cambio climático y las erupciones volcánicas cuando ya estaban en decadencia.

¿Por qué se produjo la extinción de los dinosaurios?

Creo que la fragmentación de Pangea que comenzó en el Jurásico es la causa principal. Cualquier cambio climático a nivel mundial provoca un cambio en la fauna y la flora. No olvides que tenemos que pensar en millones de años.

¿Por qué ciertas especies y no otras? Las necesidades alimenticias de un diplodocus obviamente no son las mismas que las de un roedor. Un cambio en la flora supone un problema en los animales herbívoros y como consecuencia en los carnívoros que se alimentan de estos.

Imagina África con un clima tropical y que la sabana es sustituida por el Amazonas. ¿Las manadas de ñus, cebras y gacelas podrían sobrevivir? Definitivamente no, y todas la cadena alimentaria se vería perturbada.

De hecho, de alguna manera, podemos decir que cada extinción de alguna especie tiene que ver con la mala suerte, de ninguna manera es la evolución voluntariamente quien elige una determinada especie.

Llegamos al final del post, con la sensación de que todavía no se puede explicar que la extinción ocurrida al final del Cretácico fuera tan altamente selectiva. El tamaño de las especies es un factor a tener en cuenta, pero ciertamente no creo que sea un factor determinante.

Extinción de los dinosaurios: múltiples impactos de meteoritos

Algunos todavía creen que, al igual que Keller, pudo haber habido múltiples impactos separados en el tiempo por pequeños períodos geológicos (cuya unidad es el millón de años). La extinción de los dinosaurios sería la combinación de la influencia sobre el clima y la biosfera de múltiples impactos que, de hecho, produjeron la extinción de los dinosaurios, reptiles marinos característicos de esta época y muchos otros animales, como los amonites.

trampas de Deccan en la India son posibles testigos de la extinción de los dinosaurios

Puede incluso, según ellos, que el cráter que realmente explicara la crisis KT no sea el de Chicxulub. Esta es por ejemplo la teoría de sostenida durante años por el paleontólogo Sankar Chatterjee, de la India, que volvió a la carga sobre este tema en 2009 con el cráter Shiva sin convencer a sus colegas paleontólogos.

Ciertamente, la influencia de las erupciones del Deccan en la India, una hipótesis propuesta por Vincent Courtillot para explicar la extinción de los dinosaurios, fue probablemente importante en la explicación de una fragilidad previa de la biosfera, e incluso de otras desapariciones. Pero si hemos de creer a las conclusiones de un grupo de investigadores de varias docenas de disciplinas relacionadas con las geociencias, publicado en un artículo de Science en 2010, todos los datos disponibles y la afinación en las dataciones no dejan lugar a dudas.

Los dinosaurios no han dicho su última palabra

La mejor correlación que se puede encontrar entre la crisis KT, hace 65,5 ± 0,3 millones de años, y un evento que ocurrió en este momento es el que implica la caída de un asteroide de tipo condrita, el origen del cráter en Yucatán. El origen más probable de este meteorito incluso se ha aclarado en una publicación de 2007 espectacular. Un grupo de investigadores, algunos de los cuales son especialistas en mecánica celeste, sostienen que el pequeño cuerpo celeste en el origen de este cráter producido por la colisión de un meteorito tiene que ver con el asteoride 298 Baptistina, fragmentado hace cerca de 160 millones de años.

Recientemente, se ha producido un descubrimiento intrigante, sobre la base de la primera datación directa de un hueso de dinosaurio, que sugiere que todos los dinosaurios no aviarios no desaparecieron inmediatamente después del impacto. Algunas especies de dinosaurios habrían sobrevivido tal vez durante cientos de miles de años a la fecha de la supuesta extinción de los dinosaurios.

De izquierda a derecha, Helen Michel, Frank Asaro, Walter Álvarez y Luis Álvarez, los proponentes de la teoría de la caída de un pequeño cuerpo celeste como una explicación a la crisis KT y a la extinción de los dinosaurios

De izquierda a derecha, Helen Michel, Frank Asaro, Walter Álvarez y Luis Álvarez, los proponentes de la teoría de la caída de un pequeño cuerpo celeste como una explicación a la crisis KT. © Lawrence Berkeley National Laboratory

Una cosa es cierta: no es el final de las sorpresas con los dinosaurios. También durante esta última década, otros descubrimientos llevaron a creer que probablemente aparecieron antes de lo que se pensaba. Otra cosa es que probablemente un tercio de los dinosaurios que tenemos clasificados tal vez nunca han existido, o que los espectaculares Spinosaurus de la película Jurassic Park probablemente se alimentaban exclusivamente de peces.

También queda por comprender lo que realmente sucedió en los ecosistemas durante la crisis KT. ¿Por qué algunas especies han desaparecido y no otros (como las aves)?. La investigación sobre la extinción de los dinosaurios, continuará durante varias décadas por lo menos… y esa es ¡una oportunidad para todos aquellos que amamos a los dinosaurios!

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