DESIERTO DEL SÁHARA

El desierto del Sáhara es el segundo desierto más grande del mundo, solo superado por el desierto frío de la Antártida y el desierto caliente más grande del planeta.

El desierto del Sáhara se encuentra en el continente africano y lo divide en dos partes: el África subsahariana y el norte de África.

El desierto tiene aproximadamente 9.400.000 km2 de territorio y abarca parte de los países: Argelia, Chad, Egipto, Libia, Malí, Marruecos, Mauritania, Níger, Túnez y Sudán, además de extenderse por otros tres (Etiopía, Yibuti y Somalia), donde recibe denominaciones locales. Este desierto es el elemento natural responsable de la subdivisión de África: África Mediterránea (al sur) y África subsahariana (al norte).

Como resultado de su grandiosidad, tiene una subdivisión en tres áreas geográficas:

  • Sahara Occidental.
  • Montañas de Ahaggar.
  • Macizo de Tibesti.

El desierto del Sáhara presenta áreas bastante pedregosas y otras porciones en las que predominan las dunas arenosas. El clima de esta región es hiperárido, con bajos niveles de humedad relativa del aire. Las temperaturas son elevadas, pudiendo alcanzar más de 50 °C durante el día, sin embargo, las noches son bastante frías, con temperaturas negativas.

Las lluvias son casi nulas. Raramente cuando ocurren, son torrenciales en virtud de largos períodos secos. El paisaje vegetal está ausente en la mayor parte de este dominio, presente solo en áreas de Oasis. Curiosamente, una de las franjas de tierra más fértiles del planeta se encuentra en esta área, a lo largo de las orillas del río Nilo.

Este desierto está habitado por aproximadamente 2,5 millones de personas, concentradas, principalmente, en los oasis, lugares originados por el afloramiento de aguas subterráneas, proporcionando el surgimiento de vegetación. Sin embargo, las condiciones de vivienda son precarias como consecuencia de las características físicas, como por ejemplo, las elevadas temperaturas.

El desierto del Sáhara se expandió y contrajo sus fronteras debido a regímenes climáticos variables a lo largo del tiempo y sus paisajes se modificaron en función de estos cambios climáticos y de la actividad humana en el lugar.

Ubicación del desierto del Sáhara.

La parte más interior del desierto del Sáhara posee un contingente humano que ocupa su área desde hace muchos siglos, siendo pueblos que hoy son en su mayoría nómadas.

Contrariamente a lo que muchos piensan, no siempre el desierto del Sáhara fue una región dominada por el clima árido. Hace unos ocho mil años, se estableció un período de lluvias en el norte de África, causando que las poblaciones humanas se dispersaran por casi todo el Sahara. En este período, los cuerpos de agua permanentes alimentados por estas lluvias surgieron a través del territorio del desierto.

Las poblaciones humanas que vivían allí se asentaron en campamentos o en pequeños pueblos, cerca de las orillas de estos lagos y ríos, pescando, cazando hipopótamos, cocodrilos, antílopes, jirafas, elefantes y muchos otros animales típicos de sabana. Las sabanas, praderas y algunos bosques componían el paisaje del Sahara, principalmente al norte, en este período que también se conoce como Sahara verde.

Hace unos cuatro o cinco mil años, debido al intenso albedo de la región y al cambio climático con un período seco que duró aproximadamente 1.000 años, los efectos de la desecación del Sahara comenzaron a intensificarse y esto hizo que muchas de las poblaciones humanas abandonaran la región del Sahara.

Fauna y flora del desierto del Sáhara

Actualmente, dentro del Sáhara hay algunos pocos y dispersos oasis que han aparecido debido a acuíferos subterráneos entre los que se encuentran los de Ghardaia, Timimoun, Bahariya, Siwa y Kufra. El río Nilo es el más importante de la región.

En el lecho de los ríos se pueden encontrar algunos arbustos aislados como tamaris, acacias y la palmera datilera (introducida por los árabes). Los animales que habitan en la región son en su mayoría escorpiones e insectos, lagartos, serpientes y otros.

El dromedario es uno de los principales animales del desierto y es el principal medio de locomoción de las poblaciones nómadas que habitan el Sahara. Otros animales característicos son el addax (antílope), la gacela dorcada (Cazella dorcas) y el zorro del desierto (conocido como Feneco, Vulpes zerda).

Puesta de sol en el desierto del Sahara en Túnez
Puesta de sol en el desierto del Sahara en Túnez.

Un fenómeno raro para la región, pero que ya fue registrado dos veces en el Sáhara en la parte del territorio de Argelia, es la ocurrencia de nieve, cuando la temperatura del desierto puede llegar a quedar por debajo de 0° C.

La primera vez que ocurrió este fenómeno en la región fue en 1979 en el sur de Argelia y la segunda vez, más reciente, ocurrió en 2016, en la región de Ain Sefra, también en Argelia.

Más información

Escorpiones en el desierto del Sáhara.

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