¿Cómo se miden las distancias en el universo?

Es fácil suponer que medir distancias en el universo puede ser un proceso complicado. Solo basta con darse cuenta que para establecer un sistema de coordenadas, hay que partir de dónde se encuentra el observador. En este caso, el observador es el astrónomo situado en una parte de la superficie terrestre; y para medir la distancia de un objeto a otro ubicado en el espacio debe realizar una serie de cálculos complejos. Pero actualmente existen diversos métodos para diferentes tipos de objetos y medir distancias en el universo.

Método de radar – ¿Cómo se miden las distancias en el universo?

Para objetos en nuestro sistema solar se utiliza el método de radar. Se basa en el hecho de que la luz viaja con una velocidad de 300 mil kilómetros por segundo. La fórmula es básicamente d = v* t donde d es la distancia, v la velocidad y t es el tiempo. Se puede usar cualquier tipo de luz para el cálculo; ya sean microondas, rayos X o luz visible. Este método se ha utilizado para establecer la distancia de casi todos los planetas de nuestro sistema solar. También funciona para medir la distancia de la Tierra a la Luna. Los astronautas del Apollo dejaron espejos para que se puedan reflejar rayos láser en la superficie lunar y así mantener un registro de la órbita lunar. Esto viene dado por la fórmula 2d = v*t, ya que la distancia sería el doble porque el rayo parte de la Tierra, rebota en la Luna y se devuelve a nuestro planeta.

Concepto del paralax estelar – ¿Cómo se miden las distancias en el universo?

Ahora para medir distancias de estrellas cercanas se utiliza el concepto del paralax estelar. Básicamente consiste en utilizar una geometría a gran escala para determinar la distancia de la Tierra a cualquier cuerpo celeste cercano. Porque la Tierra tiene una órbita circular, se pueden medir los ángulos de la luz de una estrella con respecto a la Tierra en dos épocas del año diferentes. Mientras más pequeño es el ángulo, más lejos se ubica la estrella. Para estrellas a más de 100 años luz de distancia, es imposible distinguir un ángulo y el método es insuficiente.

Universo captado por el Hubble

Universo captado por el Hubble

Variables Cefeidas – ¿Cómo se miden las distancias en el universo?

El método siguiente es el de las Variables Cefeidas; esto consiste en medir el brillo aparente de estrellas que titilen periódicamente. Este método surgió en 1912 cuando Henrietta Swan Leavitt que un conjunto de 25 estrellas llamadas Cefeidas, destellaban y perdían brillo periódicamente. Leavitt pudo medir esto y determinar que mientras más brillaba la estrella, mayor era el período de brillo, por lo que se podía calcular su distancia aparente.

Ley de redshift y Hubble – ¿Cómo se miden las distancias en el universo?

Finalmente para objetos con más de mil millones de años luz de distancia, existe la Ley de redshift (desplazo al rojo de banda) y Hubble. Gracias a esta ley, se descubrió que el universo se expande. A través de mediciones redshift del espectro de una galaxia, Edwin Hubble en 1929 declaró que todas las galaxias parecían estarse alejando de nosotros. La medición del redshift era más tenue para galaxias que al parecer estaban más alejadas. Esto se confirmó cuando años después, se realizó el mismo procedimiento y se descubrió que las mismas galaxias efectivamente presentaban una medición de redshift mucho más leve a su estado original.

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