¿Cómo se fabrica la gasolina?

Gasolina

El combustible más utilizado en nuestro país es, con toda seguridad, la gasolina, sin embargo, su elaboración no es fácil, ya que para entregar el producto a los consumidores, es necesario el empleo de diversos y complicados procesos y tecnologías.

El crudo del cual se obtiene la gasolina contiene compuestos que no son hidrocarburos, tales como sal, metales y azufre. Digamos que es toda una mezcla que es necesario separar. El contenido de azufre varía de acuerdo al lugar de origen del crudo, pero se puede decir que la gasolina que se obtiene en la destilación primaria contiene alrededor de 800 partes por millón en peso.

Además, se tiene que esta gasolina sólo alcanza un número de octano de más o menos 57, siendo la especificación del producto final superior a los 80. Para alcanzar la especificación de octano, la gasolina primaria se envía al proceso de reformación catalítica, pero antes se le debe eliminar el azufre en un proceso llamado hidrotratamiento. Para ello se utilizan catalizadores como el cobalto y molibdeno.

El proceso de hidrotratamiento consiste en calentar la gasolina aproximadamente a 280ºC, junto con una corriente de hidrógeno y hacerlos pasar a través de un lecho fijo de catalizador, el cual permite la remoción del azufre hasta dejar en la gasolina únicamente alrededor de 0.1 partes por millón. En estas condiciones, la gasolina está adecuada para pasar al proceso de reformación.

Para llevar a cabo la reformación de la gasolina, es necesario elevar su temperatura hasta 480ºC y hacerla pasar hasta por cuatro lechos fijos de un catalizador conteniendo platino como metal activo; en cada lecho se llevan a cabo diferentes reacciones químicas que transforman diferentes familias de hidrocarburos.

Después de cada lecho, es necesario volver a elevar la temperatura de la corriente debido a que las reacciones son endotérmicas, es decir, que la corriente se enfría al paso por cada uno de éstos. En este proceso, y dependiendo de la severidad con la cual se trate la corriente, se pueden alcanzar valores de octano hasta de 100, sin embargo, la severidad se ajusta de tal forma que, el octano de la refinería como un todo se encuentre balanceado, de acuerdo a las cantidades de gasolinas que se tengan programadas producir.

Gasolina
Gasolina

Hasta ahora solamente tenemos una forma de preparación de gasolina, pero existen otras fuentes y otros procesos, como el caso de la gasolina proveniente del proceso de desintegración catalítica fluida FCC (Fluid Catalytic Cracking), en el que se alimenta una corriente de gasóleos de vacío mezclados con gasóleo pesado primario y, mediante el rompimiento de las moléculas de hidrocarburo por medio de calor y un catalizador, nos da una gama de productos que van desde metano y etano hasta el aceite que se usa en la preparación de combustóleo, produciendo asimismo gas licuado, olefinas de cuatro gasolina y un tipo de aceite ligero.

Esta gasolina catalítica tiene un octano de aproximadamente 90 puntos RON, por lo que es un excelente componente de la mezcla final, excepto por su contenido de azufre que también es alto y limita su proporción en la gasolina final, porque el valor especificado para este contaminante tiene un límite.

Después de que se eliminó el plomo como incrementador de octano en las gasolinas, se tuvo la necesidad de buscar otros compuestos que cumplieran esa función y fue así como llegaron a formar parte de las gasolinas los compuestos oxigenados llamados éteres. La producción de estos compuestos es relativamente sencilla porque la materia prima para producirlos se obtiene del proceso FCC.

Para producir gasolinas que contaminen menos el ambiente, la empresa Petróleos Mexicanos instaló plantas de alquilación, en donde la carga son las olefinas que no reaccionaron en la planta de previa. Por otra parte, con la finalidad de aprovechar de manera óptima los hidrocarburos, se han instalado unidades isometrizadoras de parafinas que producen otra buena corriente, para ser utilizada en la preparación de las gasolinas finales.

Con las corrientes mencionadas se obtienen las gasolinas finales que Pemex pone a la venta en las estaciones de servicio de todo México y la proporción en que participan depende de las características de las mismas, así como de las especificaciones que deben cumplir las gasolinas finales, entre las cuales se puede mencionar, el número de octano, la presión de vapor, el contenido de azufre, de aromáticos, de olefinas y temperatura final de ebullición.

Octavio

Blogger desde 2006. Experto en Marketing Online, Redes Sociales y Posicionamiento SEO. Psicólogo aficionado a la tecnología, el diseño y el periodismo.

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