Caimán – Evolución, alimentación, hábitat y reproducción

El caimán es conocido por su reputación justificada como un gran depredador. De hecho, con sus impresionantes dientes, su gigantesca boca y su aterradora envergadura, el caimán es temido por muchas especies. Afortunadamente para ellos, el cocodrilo tiene una debilidad, ya que es un animal que evoluciona muy lentamente fuera del agua.

El nombre del «alligator» proviene de la época de la colonización española, que le denominaron «lagarto». Pero este animal tiene en común con el lagarto sólo su origen, ya que ambos descienden de los reptiles que habitaron el planeta hace 225 millones de años. Por lo demás, no hay nada que relacione a las dos especies.

El caimán está provisto de un cuerpo redondeado, extremidades fuertes y gruesas, una cabeza ancha y una cola extremadamente musculosa que le permite propulsarse en el agua.

Boca del caimán americano
Boca del caimán americano

El caimán es reconocible por su amplio y redondeado hocico.

Evolución del caimán

Bellamente adaptado a su entorno, el caimán es el resultado de una evolución de más de 200 millones de años.

Los reptiles crocodiloides más antiguos son los protosuquios. Los fósiles son del Triásico. Su morfología indica que estos reptiles debieron haber tenido una forma terrestre de vida.

Protosuchus, el «primer cocodrilo» fue uno de los primeros cocodrilos terrestres. Tenía un metro de largo.

Prestosuchus chiniquensis. American Museum of Natural History.  Primer ancestro del caimán
Prestosuchus chiniquensis. American Museum of Natural History.

La adaptación acuática vendrá mucho más tarde. Los protosuquios ya tienen sus espaldas cubiertas con placas óseas.

Prestosuchus

El prestosuchus llego a medir 5 metros. Este gran depredador vivía en el continente del Triásico (fuente de Internet)

Los protosuquios desaparecieron al final del Triásico para dar paso al Jurásico inferior a los Mesosuquios. Están más adaptados a la vida acuática, al menos todos los fósiles se han encontrado en los sedimentos marinos

Su tamaño es mucho más imponente con, por ejemplo, el Machimosaurus que media casi 10 metros de largo.

Machimosaurus

Fósil de Machimosaurus - Antepasado del caimán
Machimosaurus. © Ghedoghedo

A partir del Jurásico Superior, aparecieron los eusquios (o cocodrilos modernos). Entre ellos, los crocodilianos se diversifican en tres familias:

Cráneo y mandíbula de caimán
Cráneo y mandíbula de caimán

Hábitat del caimán

El caimán americano vive en pantanos o cerca de arroyos en las zonas cálidas y húmedas del sureste de los Estados Unidos. Es generalmente solitario, pero puede vivir ocasionalmente en grupos pequeños.

El caimán cava agujeros en el barro de los pantanos, para que se llenen de agua, un refugio que casi nunca dejará. Los caimanes más grandes no están satisfechos con un solo agujero, y cavan varios agujeros conectados entre sí por canales de hasta 20 metros de largo.

Estos pozos de agua tienen un doble papel en la vida del caimán americano. Por un lado, el agua que las llena siempre se mantiene a una temperatura bastante constante, lo que permite al caimán americano enfriarse durante el intenso calor del verano y calentarse durante el frío extremo del invierno. Por otro lado, estos agujeros son importantes puntos de agua en los que muchas especies de animales se reúnen para saciar su sed, lo que asegura que el caimán tiene una presencia constante de alimentos.

El caimán pasa sus días en los agujeros llenos de agua que él mismo cavó.

En algunas zonas, el caimán convive junto a una especie menos popular: el cocodrilo americano (Crocodylus acutus). Las dos especies son enprincipio difíciles de distinguir entre sí, pero pueden diferenciarse analizando sus cabezas. Por ejemplo, el caimán americano tiene un hocico corto y ancho, mientras que el cocodrilo tiene un hocico largo y puntiagudo. Otra señal de distinción es que los dientes de la mandíbula inferior del caimán están alojados en cavidades en su mandíbula superior, mientras que los del cocodrilo americano están alojados en los cortes de hocico y permanecen visibles incluso cuando la boca está cerrada.

Caimán a la derecha y cocodrilo americano a la izquierda
Caimán a la derecha y cocodrilo americano a la izquierda

Alimentación del caimán

La dieta del caimán es muy variada. El tamaño de la presa es proporcional al tamaño del caimán. Los recién nacidos se alimentan principalmente de insectos, camarones, renacuajos y ranas; los ejemplares jóvenes se alimentan de pequeños peces y serpientes; y los adultos comen casi todo lo que encuentran, y aunque se alimentan principalmente de peces, regularmente comen mapaches y ratas almizcleras que se acercan a beber de sus agujeros, en su alimentación también hay tortugas, serpientes y aves.

Caimán comiendo cangrejo
Caimán comiendo cangrejo

En Florida, los especímenes más grandes comen incluso perros que tienen la audacia de aventurarse demasiado cerca de él. El caimán es por lo tanto un gran depredador, que caza principalmente en el agua porque en la tierra se convierte en un animal con movimientos demasiado lentos para ser capaz de cazar correctamente. Las presas pequeñas son tragadas enteras sin ser masticadas, mientras que las presas grandes son arrastradas bajo el agua para ser ahogadas y luego cortadas en pedazos para facilitar la ingurgitación.

En tierra, el caimán se convierte en un pobre depredador debido a su lentitud.

El caimán es considerado un súper depredador y como tal no tiene depredadores naturales.

Los músculos utilizados para cerrar sus mandíbulas son muy poderosos, pero, por otro lado, los músculos utilizados para abrirla son débiles por lo que es fácil para un ser humano sostener su mandíbula cerrada con sus manos.

Reproducción del caimán

El apareamiento del caimán generalmente ocurre en aguas bajas entre abril y mayo. El noviazgo tiene lugar por la noche, y comienza con las llamadas del macho a las hembras, que además repelen a otros machos.

El macho, normalmente mucho más imponente que la hembra, la seduce mediante los movimientos de las patas delanteras. Si la hembra lo consiente, el macho le frota la garganta con la cabeza y le sopla burbujas en el hocico. El apareamiento también tiene lugar durante la noche, el macho nada alrededor de la hembra por un tiempo, y termina viniendo a colocarse sobre su espalda, agarrándola en su boca y poniendo dos patas sobre ella. Ambos caimanes se hunden lentamente a medida que avanza el apareamiento.

Una vez que la fertilización está completa, la hembra busca un lugar cerca del agua, y comienza a recolectar plantas podridas con su cola. Luego los mezcla con barro y construye un montículo que a veces puede alcanzar un metro de altura. En la parte superior de este montículo, la hembra cava una cavidad usando sus patas delanteras. Luego pone entre 28 y 52 huevos, que cubre sellando la cavidad.

La hembra de caimán cuida su nido durante la duración de la incubación, que dura 2 o 3 meses. Durante este tiempo, las plantas que componen el montículo se descomponen y emiten calor, teniendo el mismo efecto que una gallina que incuba sus huevos. En este punto, el nido es muy vulnerable a los cambios climáticos, porque si el agua se lo lleva por delante, los huevos serán arrastrados y los pequeños ahogados.

Cuando los caimanes nacen, hacen llamadas agudas, y la hembra de caimán entonces vuelve a abrir la cavidad y los libera. Los recién nacidos son idénticos a sus padres, excepto en tamaño, ya que miden sólo 20 centímetros. Inmediatamente bajan al agua y son autosuficientes desde el nacimiento, pero a pesar de esto permanecen con su madre durante tres largos años. Durante este tiempo, crecen unos 30 centímetros por año hasta que alcanzan la madurez a los seis años, donde miden dos metros.

Nido y crías de caimán
Nido y crías de caimán

Al nacer, los caimanes miden sólo 20 centímetros. El sexo de los caimanes depende de la temperatura en el momento de la incubación del huevo.

Información sobre el caimán

Tamaño del caimán

  • Longitud: normalmente cerca de 3,6 metros, pero algunos caimanes llegan a medir hasta 5,5 metros de largo
  • Peso: 200-225 kg

Reproducción del caimán:

  • Madurez sexual: 6 años
  • Apareamiento: abril-mayo
  • Huevos: 28-52
  • Incubación: 2-3 meses

Vida del caimán:

  • Costumbres: en su mayoría solitarios, pero pueden vivir en pequeños grupos

Dieta del caimán:

  • jóvenes: insectos, camarones, renacuajos, ranas
  • adultos: ranas, serpientes, mapaches, pájaros, tortugas…

Longevidad: hasta 50 años

Joven caimán
Joven caimán

Especies próximas al caimán

Sólo hay otra especie de caimán distina al caimán americano del que hablamos en este artículo. Es el caimán de China: el Alligator sinensis, mucho más pequeño, más raro y que vive sólo en la Cuenca del Yang-Tseu en el sudeste de China. El caimán chino está al borde de la extinción.

¿Dónde vive el caimán?

El caimán americano se encuentra principalmente en pantanos y marismas en las zonas cálidas y húmedas del sureste de los Estados Unidos, principalmente en los Everglades desde Florida, Georgia, y Alabama hasta Texas.

Florida es el único lugar donde los cocodrilos y los caimanes viven juntos.

Distribución del caimán americano
Distribución del caimán americano

El caimán es un animal protegido

El caimán fue durante mucho tiempo cazado por su piel, y añadido a la destrucción de su hábitat, esto lo ha llevado a estar en peligro de extinción.

Desde 1950, la caza del caimán ha sido prohibida y la especie ya no está amenazada. En algunas zonas, los caimán son tan numerosos que se convierten en peligrosos y dañinos, sin dejar otra opción que organizar batidas para reducir su número. Actualmente, se calcula que hay un millón de ejemplares viviendo en la naturaleza.

Caimán defendiendo su territorio
Caimán defendiendo su territorio

Además, el caimán americano se cría en granjas por su carne, piel y atractivo turístico.

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