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Volcanes producen moléculas orgánicas en Marte

Desde la década de los setenta, estamos seguros: algunos meteoritos encontrados en la Tierra provienen de nuestro vecino, Marte. El más reciente es el meteorito de Tissint, descubierto en julio de 2011. La evidencia principal proviene de las inclusiones de gas con proporciones de isótopos de diferentes moléculas son los mismos que los medidos en la atmósfera marciana en los sucesivos aterrizajes realizados en la superficie marciana, comenzando con el Viking.

Una característica sorprendente es la presencia de moléculas orgánicas, es decir, de esqueleto de carbono, iguales que las moléculas de la vida en la tierra. Estos mensajeros del planeta Rojo embarcaron una buena variedad de hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP), como el pireno. En nuestro planeta, el origen de estas moléculas es orgánico y sólo están presentes en la descomposición de los sedimentos que conducen al petróleo. En sí misma, sin embargo, la presencia de moléculas orgánicas en el espacio no es una rareza. En el meteorito de Murchison, el análisis detectó unos 70 aminoácidos, de los cuales 8 se encuentran entre las 20 proteínas constituyentes de la vida en la Tierra, así como los ladrillos (purinas y pirimidinas) del ADN y del ARN. Por no mencionar que un precursor de la glicina (un aminoácido) incluso ha sido visto en una nube interestelar.

Para los meteoritos, los científicos se ocupan principalmente de la posibilidad de contaminación. Esta hipótesis es rechazada, pero la formación de moléculas orgánicas en Marte no es discutida. ¿Debemos imaginar un origen biológico o la geología de Marte puede fabricarlos?

meteorito ALH84001

El famoso meteorito ALH84001 descubierto en la Antártida en 1984 y cuyo origen marciano se ha demostrado. En 1996, los investigadores de la Nasa anunciaron que habían descubierto los restos de pequeños organismos parecidos a nuestras bacterias. Un supuesto que luego se negó. Sin embargo, esta roca de origen magmático contiene moléculas de carbono producidas por la actividad volcánica en Marte. © Nasa-Caltech

Química marciana produce moléculas de carbono

La segunda opción es la correcta, afirman Andrew Steele y su equipo de la Carnegie Institution for Science publican dos artículos sobre el tema. El primero ofrece los resultados de un estudio mineralógico de 11 meteoritos marcianos que muestran 4,2 mil millones de años de historia del Planeta Rojo. Se utilizaron diferentes métodos para comprender las relaciones entre las moléculas orgánicas y otros minerales dentro de la roca. Los autores muestran que los primeros no se originaron por la contaminación. Luego encontramos que estas moléculas orgánicas se asocian con los minerales de tipo magmático y concluyen que esta actividad volcánica marciana produce estas moléculas de carbono. Según Andrew Steel y sus colegas, no hay un mecanismo químico por descubrir y que puede ser similar a lo que estaba sucediendo en la Tierra primitiva. Un equipo del Instituto Carnegie ya había mostrado en 2007 una similitud entre las lavas qhe se encuentra en Spitsbergen y el famoso meteorito ALH84001, encontrado en la Antártida en 1984, en la región de Allan Hills y que incluye un estudio de 1996 que había llegado a la conclusión de que contenía, la inclusión, los restos de microorganismos como las bacterias nuestras, con glóbulos de carbonatos. Todos los estudios posteriores habían invertido la hipótesis biológica, señalando al contrario a un origen mineral.

El segundo artículo de Andrew Steel y su equipo aporta novedades sobre ALH84001 y se suma a esta lista con el descubrimiento de grafito en forma de pequeñas partículas, filamentos o “nano-cebollas“. Sin embargo, explican los autores, los modelos otorgan un origen mineral a los carbonatos necesarios para la presencia de grafito.

En definitiva, los dos estudios refutan la evidencia de actividad biológica en Marte con los datos actuales. Pero los autores no concluyen nada al respecto, explicando que sus resultados plantean una nueva luz sobre la química orgánica en el Planeta Rojo de ayer y de hoy. Para buscar señales de vida, dicen, habrá en cuenta la producción de moléculas de carbono por vulcanismo marciano.

fragmento de meteorito del Tissint de origen marciano

Un fragmento del meteorito del que se recuperaron 7 kg cerca del pueblo de Tissint, en Marruecos, en julio de 2011. Es un sergotita, un nombre dado a una las tres clases principales de los meteoritos de origen marciano. © Abderrahmane Ibhi

Más información

A Reduced Organic Carbon Component in Martian Basalts

Fuente

Sur Mars, les volcans fabriquent des molécules organiques por Janlou Chaput, Futura-Sciences

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