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VFTS 102, la estrella que gira sobre sí misma a más de 2 millones de km/h

Un equipo internacional de astrónomos utilizó el Very Large Telescope del Observatorio de Paranal de la ESO en Chile para llevar a cabo un estudio de las estrellas más masivas y más brillantes de la nebulosa de la Tarántula en la Gran Nube Magallanes. Entre las muchas estrellas brillantes en esta guardería estelar, el equipo identificó una llamada VFTS 102, girando a más de 2 millones de km/h, más de 300 veces la velocidad de rotación del Sol, la valor límite más allá del cual la fuerza centrífuga debería romper la estrella.

VFTS 102 es la estrella con la velocidad de rotación más rápida conocida hasta la fecha. Los astrónomos también han descubierto que esta estrella, que es aproximadamente veinticinco veces más masiva que el Sol y cien mil veces más brillante, se está moviendo en el espacio a una velocidad significativamente diferente de la de sus vecinas. “La extraordinaria velocidad y el movimiento inusual en comparación a las estrellas cercanas nos llevó a preguntarnos si esta estrella no habría tenido un pasado inusual. Teníamos dudas“, dijo Philip Dufton (Universidad de Queen en Belfast, Irlanda del Norte, Reino Unido), primer autor del artículo que informa de estos resultados.

constelación de la tarántula

La Nebulosa de la Tarántula en la Gran Nube de Magallanes, una araña cósmica rica en objetos celestes raros. © NASA/ESA/ESO

Un pasado turbulento

Esta diferencia de velocidad podría implicar que VFTS 102 es una estrella llamada “a la fuga” (una estrella que fue expulsada de un sistema binario después de la explosión de la supernova de su compañera aspcoada). Esta hipótesis es apoyada por otras dos pistas: la presencia en las proximidades de un púlsar y los remanentes de supernovas asociadas con ella. Este equipo ha diseñado el posible pasado de esta estrella tan inusual. Podría haber comenzado su vida como uno de los elementos de un sistema estelar doble. Si las dos estrellas estaban cerca de la de gas de su compañera podría ser vertida en ella, la adición de material, con una energía cinética grande, la hizo más rápida. Esto podría explicar la velocidad tan rápida.

Después de un período relativamente breve de la vida de alrededor de 10 millones de años, su compañera masiva habría explotado como una supernova; que podría explicar la nube de gas (típica de los remanentes de supernova) en las inmediaciones. La explosión también habría llevado a la expulsión de la estrella y podría explicar la anomalía tercera: la diferencia entre su velocidad y la de las otras estrellas de la región. Cuando se derrumbó sobre sí misma, su compaera masiva se convertiría en el pulsar que podemos observar hoy en día, proporcionando una solución completa para el rompecabezas.

Aunque los astrónomos no pueden estar seguros de esta situación, Felipe Dufton concluye: “Es una historia convincente, ya que explica cada uno de los fenómenos inusuales que hemos observado. Esta estrella muestra probablemente un aspecto inesperado pero espectacular, visto en las estrellas más masivas”.

VFTS 102

VFTS 102, la estrella cuya rotación sobre sí misma a más de 2 millones de km/h, se encuentra en la Nebulosa de la Tarántula. © ESO/M.-R. Cioni/ Vista Magellanic Cloud survey