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Quimera arroja luz sobre origen de las alas de los insectos

Un grupo de fósiles del Cretácico, de una especie denominada coxoplectoptera, incluye tanto ejemplares adultos como muestras de larvas, y puede ayudar a los investigadores a resolver el debate abierto sobre el origen de las alas de los insectos. Los ejemplares adultos están equipados con la venación del ala típica de una efímera o cachipolla, el pecho y la forma de las alas de una libélula y las patas de una mantis religiosa, haciendo que se vean como un mosaico de diversos animales, una quimera casi imposible.

Las peculiares larvas, sin embargo, son una reminiscencia de los camarones de agua dulce, y el posicionamiento de sus branquias, permitió a los investigadores proponer una nueva hipótesis sobre las relaciones de los insectos alados basales.

Nuestros resultados demuestran claramente que las branquias de las larvas coxoplectoptera se insertan en la parte dorsal del abdomen, por lo tanto, estas branquias abdominales no se puede derivar de patas abdominales“, dijo el autor principal Arnold H. Staniczek del Museo Estatal de Historia Natural, Alemania, del estudio que se publicará en Insect Systematics & Evolution.

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Adulto de coxoplectoptera. Imagen: Arnold H. Staniczek

Perdido hace mucho tiempo

Los fósiles se asemejan a insectos del grupo de los efemerópteros. Sin embargo, aunque similares a las efímeras modernas en ciertas características, las alas del ejemplar adulto están más cerca este nuevo orden de insectos en relación con otras efímeras extintas, sus larvas compartían muchas características, incluyendo la ubicación de las branquias abdominales.

Staniczek y sus colegas asignaron el orden del grupo de nuevos fósiles en función de su fisiología única. En la primera inspección del insecto adulto, el equipo notó la forma del ala distinta que recuerda a un ala de libélula. Sin embargo, el patrón de las venas del ala era más similar al que se encuentra en un ala de una cahipolla.

Las patas delanteras de la nueva especie no se parecían a ninguna de una libélula, ni de ningún efemeróptero – las mandíbulas de daga eran más similares las piernas rapaces que se encuentran en una mantis religiosa. La mezcla de partes del cuerpo llevan a Staniczek y su equipo a referirse a los fósiles como “Chimera Wing (que podríamos traducir como “Ala quimérica”).

Larvas depredadoras que se sientan y esperan

Los fósiles fueron encontrados en la formación Crato, un depósito de 120 millones de años de antigüedad en el noreste de Brasil, formado durante el período cretácico, un tiempo relacionado con muchos cambios en el entorno de los insectos. Con los años esta región se ha convertido en famosa por su preservación casi 3-D de fósiles de insectos.

Las larvas de coxoplectoptera eran acuáticas, como las larvas de la mosca moderno, pero su cuerpo comprimido lateralmente se asemeja al de las pulgas en lugar de a las larvas de los insectos acuáticos modernos.

Su patas medias y traseras y el pico clypeal son indicativos de un estilo de vida de madriguera.

Las patas delanteras rapaces y su mandíbula en forma de daga, que hemos sido capaces de descubrir en una piedra caliza de los alrededores, no apuntan a una dieta carnívora, a diferencia de la mayoría de las efímeras modernas“, dijo Staniczek.

Sugerimos que estas larvas vivían en parte [enterradas], con la parte trasera de su cuerpo oculto en la tierra de los ríos con sus patas delanteras y las antenas se extendían fuera de la tierra en busca de presas: su vida consistía en sentarse y esperar a los depredadores“.

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Larva de coxoplectoptera. Imagen: Arnold H. Staniczek

La evolución de las alas de los insectos desde un punto de vista evolutivo

El descubrimiento de este nuevo orden de insectos arroja luz sobre la evolución del grupo de mayor antigüedad de insectos alados: las efímeras.

Muy a menudo con grupos extintos se puede observar una combinación única de caracteres que no se encuentran en los insectos recientes. Cada encuentro como este nos hace reconsiderar nuestros puntos de vista sobre la evolución y la clasificación correcta“, dijo Vladimir Blagoderov, responsable del Sackler Biodiversity Imaging Laboratory en el Museo de Historia Natual del Reino Unido.

Es muy importante que tanto adultos como larvas se describan para el nuevo grupo. Nos da la oportunidad de especular sobre la biología de los insectos y su importancia en los ecosistemas. Los insectos acuáticos desempeñado un papel clave en el desarrollo de los ecosistemas de agua dulce.”

Más información

Último número de la revista Insect Systematics & Evolution
Web personal de Arnold H. Staniczek
Entomología en el Museo de Historia Natural del Reino Unido

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