Últimas noticias del cometa Lovejoy

Descubierto el 2 de diciembre por el astrónomo aficionado Terry Lovejoy, el cometa C/2011 W3 es parte del grupo de Kreutz, que reúne a pequeños objetos con cola (restos de la desintegración de un cometa gigante en el siglo XII) que se aventuran regularmente cerca del sol.

El cometa más famoso de esta familia es Ikeya-Seki, un cuerpo congelado de unos 5 km de diámetro, que en 1965 alcanzó la magnitud -10 después de volar sobre nuestra estrella a 450.000 kilómetros de distancia. Con 200 metros de diámetro, el cometa Lovejoy es mucho menor (aunque la gran mayoría del grupo Kreutz tienen un tamaño de unos 10 metros) y pocos astrónomos imaginaron que fuera a sobrevivir a su paso a tan sólo 140.000 kilometros de nuestra estrella durante la noche del 15 de diciembre de este año. Sin embargo, ocurrió lo inesperado, las imágenes transmitidas el 16 de diciembre por la mañana por el coronógrafo Lasco de la sonda solar Soho revelaban la reaparición del núcleo de un cometa con una cola desconectada todavía visible por delante en su órbita.

Cometa Lovejoy en el coronógrafo Lasco.

En la mañana del viernes 16 de diciembre, el núcleo del cometa Lovejoy se muestra en el coronógrado Lasco. El viento solar ha cortado la cola todavía visible a lo largo de la órbita del cometa. Una nueva cola se forma un par de horas más tarde. © NASA / Soho

Movilización de los observatorios solares

Si Soho (de Solar and Heliospheric Observatoru), uno de los más antiguos observatorios solares (su fecha de puesta en funcionamiento es 1995) fue el primero en ofrecer imágenes de los enfoques del cometa al Sol, fueron los instrumentos a bordo de la sondas de SDO (Solar Dynamics Observatory) y Stereo las que nos permitieron seguir el calenturiento coqueteo entre C/2011 W3 y nuestro Sol.

Para los astrónomos el hecho de que haya podido hacer la transición con éxito podría sugerir que el tamaño real del núcleo del cometa Lovejoy haya sido subestimado. Otro tema de investigación, los movimientos brutales que sacudieron la cola del cometa durante su paso por la atmósfera solar. Para Karl Battams, uno de los investigadores del Laboratorio de Investigación de la Armada (Washington), la cola parece impulsada por un movimiento helicoidal que puede ser responsable de que haya superado los arcos magnéticos coronales de las manchas solares en altitudes que pueden superar con creces los 100.000 km. Por recombinación de todos los datos obtenidos por las sondas gemelas Stereo, los astrónomos esperan obtener una imagen tridimensional que les permita comprender mejor cómo el cometa ha respondido al calor y al campo magnético solar.

La salida del cometa C/2011 W3 después de su paso por detrás del Sol

Esta serie de tres imágenes muestran la salida del cometa C/2011 W3 después de su paso por detrás del Sol y los repentinos cambios en la apariencia de la cola. © NASA / SDO

Los telescopios terrestres tienen que tomar el relevo

El cometa Lovejoy ahora poco a poco se aleja del sol. Por lo tanto, teóricamente, se puede observar desde el suelo, sobre todo porque su magnitud es de entre -2 y 0. En la práctica se trata de observaciones muy delicadas puesto que hay que fijar los instrumentos muy cerca de nuestra estrella, un ejercicio que solamente pueden realizar los astrónomos cuyos instrumentos estén equipados con un sistema automático de señalización. La primera imagen del cometa tomada después de visión exitosa del Sol fue obtenida el 17 de diciembre por un grupo de astrónomos checos que utilizaron un telescopio de 30 centímetros de diámetro automático instalado en Argentina (ver más abajo). Los observatorios del hemisferio sur, en la mejor posición, en principio deberían ser capaces de seguir al cometa durante varias semanas.

Ahora los científicos se empiezan a hacer nuevas preguntas. Como se muestra en el estudio estadístico de los descubrimientos cometarios realizados por la Soho, el número de estrellas detectadas cerca del sol va en aumento. ¿Debemos esperar la llegada de un cometa mucho más grande? ¿Aparecerá un nuevo Ikeya-Seki? Sería un maravilloso regalo del cielo para los amantes de los cometas…

Primera foto del cometa C/2011 W3 después de su sobrevuelo cerca del sol

El 17 de diciembre, un grupo de astrónomos checos tomaba la primera foto del cometa C/2011 W3 después de su sobrevuelo cerca del sol. © Jakub Cerny, Jan Ebr, Martin Jelinek, Petr Kubanek, Michael Prouza, Michal Ringer

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