Telescopio Hubble visita la galaxia espiral NGC 891

Es quizás debido a que son muy similares a nuestra Vía Láctea, a los astrónomos les gustan mucho las galaxias espirales. Son las más fotogénicos que vemos casi de canto desde nuestro Observatorio de la Tierra: su larga forma de estrellas ofrece una visión de gran belleza, ya sea visualmente: observando a través de un telescopio o fotográficamente. Para convencernos sólo hace falta mirar una foto de NGC 4565; una imagen hermosa de esta galaxia situada a 40 millones de años luz de distancia en la constelación Coma Berenices.

Los instrumentos profesionales también son regularmente solicitados, como el telescopio de 2,20 metros de diámetro MPG/ESO de La Silla en Chile, que inmortalizó NGC 4945 en la constelación de Centauro, o incluso el telescopio Vista con el receptor de infrarrojos que ha desempolvado NGC 253 en la constelación del Escultor. Recientemente ha sido el turno del Telescopio Espacial Hubble para mirar NGC 891.

NGC 891

La galaxia NGC 891 fotografiada en su totalidad en la constelación de Andrómeda. © Bob Franke

En el reino del polvo

La galaxia espiral NGC 891 fue descubierta en 1783 por Caroline Herschel, hermana del famoso astrónomo William Herschel. La galaxia se encuentra a 30 millones de años-luz de distancia en la famosa constelación de Andrómeda, a corta distancia de la inevitable Messier 31. Vista casi de canto, NGC 891 tiene un eje (que se extiende por 100.000 años-luz de longitud) con un abultamiento central marcado con un sendero de polvo oscuro. Durante cientos de años luz, por todas partes, filamentos de polvo se desarrollan, muchos nacimientos estelares restos de explosiones de supernovas como la que observaron los astrónomos en 1986. El nacimiento y la muerte de las estrellas sí producen poderosos vientos estelares que conducen a largas distancias el polvo y el gas. La imagen incluye objetos celestes mucho más estrechos, las estrellas individuales que forman parte de nuestra Vía Láctea y otras galaxias mucho más lejanas.

El campo de la Advanced Camera for Surveys (ACS), que equipa el telescopio espacial no pudo fotografiar a totalidad de NGC 891 como pudo hacer el astrofotógrafo Bob Franke. Sólo la parte norte del eje es visible, pero con una gran riqueza de detalles, la alta resolución de la ACS revela las estrellas individualmente.

galaxia NGC 891

La zona norte de la galaxia espiral NGC 891 revelada con gran detalle por el Telescopio Espacial Hubble. © Nasa / Esa / Hubble

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