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Salto en paracaídas desde la estratosfera

Felix Baumgartner vuelve a hablar de él mismo. En 2010, este austríaco apasionado del paracaidismo y del base jump (una actividad impresionante que consiste en hacer saltos en caída libre desde acantilados, puentes y torres) ya había anunciado su intención de saltar desde la estratosfera, a unos 40 km de altitud. Pero la empresa, financiada por el vendedor de refrescos Red Bull, en última instancia, no fue así.

El hype es real. La altura actual récord es de… 1960. El 16 de agosto de ese año, Joe Kittinger, piloto de la US Air Force, participando en el Proyecto Excelsior, se elevaba en un globo de helio que le hizo subir hasta 31000 metros sobre la Tierra. Vestido con un traje presurizado (a esa altitud, la presión es inferior a 2 milibares, en contra de los 1000 que tenemos a nivel del mar), se lanzó en caída libre en el aire y su velocidad al parecer no alcanzó los 1000 km/h. Es posible que el militar hubiera sobrepasado la velocidad del sonido. Esta, de hecho, disminuye con la presión y el sonido viaja más lentamente en la estratosfera.

Además, la velocidad del sonido depende de la temperatura, que no varía linealmente desde tierra a la estratosfera, lo que complica la conversión de km/h en el número de Mach. En el suelo, a 15° C, la velocidad del sonido es de aproximadamente 1230 kmh. Hasta 11 km, disminuye hasta alrededor de 1000 km/h y luego se mantiene en este valor hasta 20 km y luego se incrementa. A 40 km, es de alrededor de 1150 km/h.

traje de despresurización de Baumgartner

Preparación antes del salto. Felix Baumgartner prueba a baja altitud, su traje de presión. Será fundamental en la estratosfera, donde, a unos 40 km de altitud, la presión atmosférica es más baja que la que hay en la superficie de Marte. © Felix Baumgartner

Un salto desde la estratosfera: muy cerca de la caminata espacial caminata espacial

Un hombre en caída libre, limitada a 200 o 250 km/h en las capas inferiores, acelerará hasta alrededor de mil kilómetros por hora en el aire a baja presión de la estratosfera, y superará la velocidad del sonido (Mach 1 por definición). Joe Kittinger, siempre ha mantenido que él había hecho, pero carece de la prueba. El hombre está todavía está entre nosotros… e incluso aconseja Felix Baumgartner.

Es cierto que un astronauta debe ser vestido con un traje presurizado, pero no a la presión del nivel del mar (la diferencia es demasiado grande). Antes de saltar, el paracaidísta, instalado en una cápsula presurizada, debe realizar una secuencia de desnitrogenación, para purgar el cuerpo de una parte del nitrógeno disuelto, como lo hacen los buzos cuando regresan de una larga inmersión y los astronautas se preparan para una caminata espacial en el vacío del espacio.

Así que hay miles de problemas que resolver. Un francés, Michel Fournier, con su proyecto Grand Saut, ha trabajado activamente en el tema, y ​​durante más tiempo. Este paracaidista ostenta el récrod de Francia de altitud (12000 metros) ya ha hecho dos intentos en 2003 y 2008. Ciertas incidencias técnicas han llevado al fracaso, pero el proyecto no se detiene…

Por ahora, Felix Baumgartner es un poco tacaño con respecto a los detalles de su preparación. En su blog, él explica que llevó a cabo pruebas sobre la base de Taft, en California. Las fotografías muestran una combinación de características, obviamente, bajo presión o presurizables por lo menos. La experiencia y medios de Red Bull Stratos será de gran ayuda.

Baumgartner en avión (un SC7 Skyvan)

El avión (un SC7 Skyvan), que lanza desde el cielo de California al paracaidista austriaco en su traje presurizado. © Felix Baumgartner

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