RRM: Nasa hace pruebas de reabastecimiento de combustible de satélites en órbita

Junto con los fallos mecánico, el agotamiento del combustible suele ser la causa final de la vida de los satélites. De ahí la idea de ir a reabastecerlos para aumentar su vida útil. Ese es el propósito de un experimento en curso a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS).

Una de las soluciones más prometedoras para aumentar la vida útil de los satélites sería para reponer sus reservas de combustible antes de su vaciado. Para evaluar esta posibilidad, la Nasa y la Agencia Espacial Canadiense (CSA) están realizando actualmente a bordo de la ISS una experiencia de reabastecimiento robótico (RRM, Robotic Refueling Mission). Están probando diferentes métodos de prueba (las herramientas y operaciones) a partir del que los sistemas robóticos repostarían los satélites en órbita.

La duración de vida de los satélites depende de varios parámetros, el fracaso de los ergoles es la única causa en la que es posible intervenir. Con más de 1000 satélites activos en órbita y cerca de 200 inertes (pero útiles), el potencial es enorme. Algunas empresas privadas ya están invirtiendo en este nicho de mercado y buscan soluciones para ampliar el funcionamiento de los satélites. Actualmente, sólo dos proyectos están en desarrollo sobre este tema. Si ViviSat establece el módulo de propulsión auxiliar, que se acercaría al satélite, el proyecto de la MDA consiste en un módulo de reabastecimiento.

Dextre ISS

Vista artística que muestra a Dextre (derecha) efectuando el experimento de reabastecimiento automatizado sobre el módulo RRM (en el centro, que simula el acceso al depósito de un satélite), montado en el contenedor logístico ELC4. © Nasa

Inicio de la misión RRM en la ISS

La Nasa y la CSA por lo tanto, están utilizando la Estación Espacial Internacional para demostrar que es posible abastecerse de combustible a los satélites en órbita, una tarea mucho más compleja de lo que parece. De hecho, los satélites no están destinados a ser reabastecidos y están diseñados para funcionar sin intervención externa después del lanzamiento, de modo que el depósito de combustible está sellado y cubierto con cubiertas protectoras. En otras palabras, es de difícil acceso.

El interés del experimento RRM consiste en mostrar cómo los robots pueden utilizar un conjunto de herramientas y maniobras para abastecer de combustible a los satélites. La Nasa y la CSA ha incorporado por lo tanto, cuatro instrumentos (pinzas, cobertores y herramientas como boquillas para quitar los tapones de seguridad) y un módulo que representa a un satélite.

Instalado en la ISS durante la última misión del transbordador espacial Atlantis en julio de 2011, este experimento se ha iniciado la semana pasada. Durante tres días, Dextre, el manipulador ágil especializado, ha llevado a cabo una serie de maniobras que simulan una parte de una misión de reabastecimiento de un satélite. Por ejemplo, se aclaró las cerraduras, corte un cable que se utiliza para conectar una tapa de combustible maniquí. También se realizó la tarea más compleja jamás emprendida por un robot en el espacio: el uso de sus herramientas para colocar un gancho en un alambre en miniatura con sólo un milímetro de espacio libre.

Un milímetro en comparación con los 1500 kg de peso y 3,6 metros de altura de peso. Dextre ha sido sometido a cambios extremos de temperatura en el medio ambiente espacial, así como a la vibración del Canadarm2…

experimento RRM

Estas imágenes muestran la agilidad de Dextre llevando a cabo una serie de prácticas profesionales de la robótica durante el experimento de reabastecimiento de combustible de un satélite. © Nasa

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