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Restos anidación dinosaurios con 190 millones de años de antigüedad

Nuevo récord de casi 100 millones de años de diferencia con los restos anteriores más antiguos. Sudáfrica es el más antiguo lugar de anidación excavada en los estratos geológicos de principios del Jurásico. Cuenta con alrededor de 190 millones de años, fue ocupado por una especie de prosaurópodo del género Massospondylus y ofrece muchos indicios sobre el estilo de vida de estos dinosaurios.

En 1976, los primeros indicios de estos restos fueron excavados en la tierra removida durante la construcción de una carretera en África del Sur. Sin embargo, su posición exacta, y sobre todo su antigüedad, no pudieron ser determinadas con precisión. A partir de 2006, se iniciaron las investigaciones para resolver el enigma: un lugar de anidación fue finalmente descubierto en los estratos del Jurásico en Rooidraai, al este de Ciudad del Cabo.

Massospondylus

Reconstrucción de una escena de hace 190 millones de años, un lugar de anidación de un Massospondylus. © Julius Csotonyi

Massospondylus, hasta 34 huevos en la misma puesta

Anteriormente, en el lugar de anidación más antiguo jamás descubierto aparecían saurópodos titanosaúridos y hadrosaurios, un enclave datado en una antigüedad de 90 millones de años. Pero este descubrimiento no solo bate el récord… De hecho, en el lugar no solo se han descubierto huevos (hasta 34 unidades), también embriones. También aparecen huellas muy pequeñas de patas traseras que corresponden a dinosaurios muy jóvenes, que en esos momentos eran cuadrúpedos, a diferencia de sus padres. Por lo tanto, también es la más antigua evidencia de comportamiento postnatal.

embrión de Massospondylus

Un embrión de Massospondylus. Sólo la cabeza fuera del huevo. © D. Scott

Porque el objetivo no es establecer un nuevo récord, sino comprender la biología de los seres vivos. Y en este caso, este lugar nos ayudará mucho, sobre todo a comprender las estrategias reproductivas de los Massospondylus. Las huellas de dinosaurios más pequeños miden alrededor de 15 mm, el doble de un individuo recién salido del huevo (alrededor de 7 mm). Los jóvenes se mantenían cerca del nido durante este período de crecimiento.

Con la disposición de los nidos, y debido a que algunos fueron encontrados en capas diferentes, los primeros investigadores han deducido que estos dinosaurios eran fieles a ciertos lugares y volvían periódicamente, como explican en Pnas.

huella de Massospondylus

Una impresión de la pata delantera de un joven Massospondylus muestra que los jóvenes eran cuadrúpedos (cada graduación representa 1 mm). © D. Scott

El lugar de anidación proporciona información sobre su comportamiento

La agrupación de diferentes nidos en la misma zona muestra una vez más que los prosaurópodos “practicaban” la anidación colonial: muchos individuos criaban en la zona.

Sin embargo, no está claro si estos dinosaurios tenían algún sentido de parentesco con su progenie. El análisis basado en las dimensiones relativas de los animales adultos y los tamaños de las camadas no permiten excluir la existencia de un cuidado de la descendencia.

Estas excavaciones han contribuido a destacar la presencia de muchos fósiles en este lugar, aún cubierto de piedras. Tal vez allí encontremos nueva información con la que podamos ayudar a aclarar la biología y el estilo de vida de los Massospondylus.

Puesta de Masospondylus

Hasta 34 huevos se encontraron en la misma puesta de Massospondylus (barra de escala: 5 cm). © Reisz et al. 2012, Pnas

Más información

Oldest known dinosaurian nesting site and reproductive biology of the Early Jurassic sauropodomorph Massospondylus