Reptil con plumas antes de la llegada de los dinosaurios

El descubrimiento de un reptil que tenía excrecencias análogas a las plumas que podría haber vivido antes de los dinosaurios plantea muchos interrogantes entre los estudiosos de la evolución de las aves. Un nuevo estudio confirma la naturaleza animal de estas estructuras, pero precisa que… no son plumas, a pesar de que comparte muchas características con las plumas. Las aves descenderían de los dinosaurios.

El más antiguo de restos de dinosaurios descubiertos hasta ahora data de unos 230 millones de años, a partir del período Triásico. Los animales de la época debían estar desprovistos de plumas. De hecho, el organismo más antiguo con estas excrecciones tegumentarias, un animal del tamaño de una paloma que pertenece a la especie Epidexipteryx hui, está datado de 152 a 168 millones de años (Jurásico). Los pájaros actuales descienden directamente de los dinosaurios.

Sin embargo, un pequeño reptil perturba estas propuesta. Habría vivido en nuestro planeta hace entre 230 y 240 millones de años, sería más antiguo que los primeros dinosaurios, sin embargo, tiene lo que parecen ser plumas con un eje central bien marcado. El intruso ha sido denominado Longisquama insignis. El único espécimen fosilizado identificado hasta la fecha fue descubierto en Kirguistán en la década de los sesenta. Para algunos científicos, una minoría, es el verdadero antecesor de las aves. Para otros, este animal estaba enterrado con unas hojas exóticas. Las pseudo-plumas no pueden ser de origen animal. Y parece que todos están equivocados…

Michael Buchwitz de la University of Mining and Technology (Alemania) ofrece una nueva explicación en la revista Paläontologische Zeitschrift. Dijo que estas estructuras son de origen animal, pero no son plumas o escamas. Afirma que estas estructuras serían codificadas por los mismos genes que dan lugar a las plumas en los dinosaurios y las aves.

Longisquama insignis

Longisquama insignis parece tener plumas, esta especie vivió hace 75 millones de años antes de que el Archaeopteryx. © Oregon State University, Flickr, DR

Y sí, las plumas habrían surgido en la época de los dinosaurios

Michael Buchwitz comenzó su trabajo mediante la revisión del único fósil disponible. Dijo que los apéndices tegumentarios habían penetrado bien en el cuerpo del animal. Sus bases deben estar ubicadas cerca de la columna vertebral, lo que significa que estaban profundamente arraigadas en la piel. Su origen animal parece estar confirmado. Pero, ¿podemos hablar de plumas?

Siete excrecencias mejor conservadas, pero no unidas al cuerpo, también fueron encontradas cerca del sitio del descubrimiento de Longisquama insignis. El registro fósil no mostró la presencia de barbas o barbos. Además, la estructura de excrecencias tegumentarias no varía a lo largo de sus longitudes y cada una tiene un borde incomparable particularmente rígido. En conclusión, no son plumas. Sin embargo, es cierto que hay similitudes, incluyendo la presencia de un protofilamento central. Es por eso que el autor cree que los genes implicados en el desarrollo de las plumas podrían codificar la formación de estas estructuras.

De acuerdo con Michael Buchwitz, el esqueleto no es lo suficientemente completo para determinar su ubicación exacta en la evolución, sino que probablemente pertenece al linaje que dio origen a los pterosaurios, cocodrilos, dinosaurios y aves. Todos estos grupos tienen características específicas en la piel. De todos modos, esta teoría ya no es un problema de las hipótesis actuales sobre la aparición y evolución de las aves. De alguna manera, la naturaleza hizo diferentes pruebas en el curso de la evolución…

Reconstrucción del Longisquama insignis

El papel de la pseudo-plumas es desconocido, pero sabemos que no se utilizan durante el vuelo. Tal vez las utilizaran para comunicarse o para impresionar a los rivales © Oregon State University, Flickr, DR

Más información

The dorsal appendages of the Triassic reptile Longisquama insignis: reconsideration of a controversial integument type