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Podría haber agua líquida en el exoplaneta Gliese 581 d

Giro en el debate sobre la habitabilidad de planetas que orbitan la estrella Gliese 581. Después de ser rechazado como candidato al título de primer exoplaneta habitable, Gliese 581 d vuelve al frente del escenario a través de una simulación numérica del clima.

El catálogo Gliese-Jahreiss (llamado así por los astrónomos Wilhelm Gliese y Jahreiss Hartmut) trata de una lista de todas las estrellas a una distancia inferior a 25 parsecs de la Tierra. Una que lleva el nombre de Gliese 581 se encuentra a tan sólo 20 años luz y sabemos que hay varios exoplanetas en órbita alrededor de esta enana roja. Hace algún tiempo, se creía haber detectado un nuevo planeta extrasolar, Gliese 581 g. Sin embargo, estudios posteriores han llevado a la exclusión de la lista. El planeta Gliese 581 d existe, de hecho. Sería un planeta rocoso, pero casi el doble de alto y siete veces más masivo que la Tierra. Su distancia a su estrella madre, aunque inferior a la de nuestro planeta desde el Sol, está en una región donde recibe sólo un tercio de la energía entregada a la Tierra por nuestra estrella. Por tanto, cabe deducir que está en el borde de la zona habitable e incluso demasiado fría para que el agua líquida pueda darse allí.

Simulación numérica del clima posible de Gliese 581 d

Simulación numérica del clima posible de Gliese 581 d. Los colores corresponden a las temperaturas de superficie fría (azul) y caliente (rojo). Las flechas representan los vientos a dos kilómetros de altitud. © LMD / CNRS

Sin embargo, como algunos habían comentado en su momento, la distancia a una estrella no es el único criterio para saber si un planeta es habitable o no. Debemos conocer la composición química y la densidad de su atmósfera, si está presente. El efecto invernadero pueden alterar el medio ambiente del planeta. El ejemplo de Venus en nuestro propio sistema solar está ahí para recordárnoslo: está cerca del Sol, en la zona habitable, pero la densa atmósfera rica en dióxido de carbono aumenta la temperatura en varios cientos de grados.

El equipo de Robin Wordsworth y François Forget del laboratorio de meteorología dinámica en el Instituto Pierre Simon Laplace, en París, en colaboración con un investigador del Laboratorio de Astrofísica de Burdeos, han desarrollado un modelo numérico de la atmósfera de Gliese 581 d.

El supuesto de una densa atmósfera de dióxido de carbono en Gliese 581 d

Los investigadores han asumido la presencia de una atmósfera rica en dióxido de carbono y han tenido en cuenta la proximidad de los exoplanetas de su estrella. Las fuerzas que probablemente han llevado a una rotación sincrónica del planeta, que siempre da la misma cara a Gliese 581. ¡Los resultados son sorprendentes!

Simulación numérica del clima posible de Gliese 581 d

Simulación numérica del clima posible de Gliese 581 d. Los colores corresponden a las temperaturas de superficie fría (azul) y caliente (rojo). Las flechas representan los vientos a dos kilómetros de altitud. © LMD / CNR

Si bien existe el peligro de que la atmósfera y el agua del planeta no se condensen totalmente en el lado oscuro del planeta, que impediría la existencia de un clima propicio para el agua líquida y la vida, las simulaciones por ordenador han demostrado que este no es el caso. Los océanos podrían incluso existir en todas partes, como en la Tierra. Una de las razones de este fenómeno tan diferente de lo que uno podría esperar en el sistema solar se debe a que Gliese 581 es una enana roja. La luz que emite no es tan rica en energía. En la Tierra, la mayor parte de esta energía es re-emitida por la dispersión de Rayleigh, si la atmósfera fuera densa y rica en CO2. Pero en el caso de Gliese 581 d, en el caso probable de que existiera tal atmósfera, la luz roja debe penetrar profundamente Gliese produciendo efecto invernadero.

Por supuesto, si existe agua líquida en Gliese 581 d, cosa que todavía no sabemos, vida semejante a la que conocemos en la Tierra podría haberse desarrollado en el planeta. Seguramente merezca la pena escuchar en el marco del programa SETI hacia esta estrella, a pesar de su último revés económico…

Más información

Gliese 581d is the first discovered terrestrial-mass exoplanet in the habitable zone

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