Phobos-Grunt sigue dando vueltas alrededor de la Tierra

En la noche del martes al miércoles, el lanzador de dos etapas Zenit 2 puso en órbita con éxito a la Phobos-Grunt. Por alguna razón, los motores de la sonda no se encendieron. Por lo tanto, no pudo tomar el camino a Marte y ahora está atrapada en una órbita baja alrededor de la Tierra a una altitud de 200 km. Tras este fallo, el lanzador no está en cuestión. Los motores en duda son los de la unidad de propulsión derivada de la etapa Fregat.

Veinticuatro horas después del fracaso del lanzamiento, sabemos un poco más: Phobos-Grunt fue incapaz de navegar por las estrellas. Esto podría explicar por qué sus motores no estaban encendidos. La sonda se puso en modo de seguridad y desplegó sus paneles solares hacia el sol, una buena noticia porque le permite recibir la energía necesaria. Si hubiera tenido que depender de sus baterías para funcionar, su vida estaba limitada a 72 horas. La ventana de lanzamiento hacia Marte se cerrará el 25 de noviembre, los ingenieros tienen hasta esa fecha para encontrar una manera de lanzar a Marte la sonda Phobos-Grunt.

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La recuperación de las muestras no es la única meta de Phobos-Grunt. Las observaciones científicas están previstas para determinar si Fobos es un asteroide capturado o un pedazo de Marte. © Nasa / MRO Science team

¿El sensor estelar en duda?

La urgencia inmediata es elevar su órbita para evitar que se caliente demasiado a causa de su contacto con la atmósfera. Para agravar el problema, Roscosmos no dispone de una red de antenas de seguridad para la vigilancia del espacio repartidas en todo el planeta, como es el caso de la NASA y la ESA. Los rusos tienen una sola antena, situada en Baikonur, para comunicarse con la Phobos-Grunt y sólo pueden hacerlo una vez al día.

Al parecer, el problema estaría relacionado con el software de la sonda. Los rusos se habían preparado para un fracaso y cuentan con procedimientos establecidos para que la nave pueda volver al espacio interplanetario. Sin embargo, si el sensor estelar (el dispositivo utilizado para mover la sonda en relación con la ubicación de las estrellas) se ha estropeado, la misión se perderá. No existe un sistema alternativo a este. La sonda seguirá la órbita de la Tierra y se desintegrará en la atmósfera, el resto de piezas pueden caer al suelo o al agua.

Phobos-Grunt: retorno abortado

Por regla general, los satélites embarcan al menos a dos dispositivos para posicionarse en el espacio. En el caso de la Phobos-Grunt, los rusos se vieron obligados a instalar uno solo a causa del presupuesto de la misión (163 millones de dólares comparados con 2,5 mil millones de dólares de presupuesto del Curiosity Rover de la NASA). Para evitar que un problema de software comprometa la misión, se tuvieron en cuenta diferentes escenarios en los que se daban errores y problemas, entre ellos lo que acaba de pasar, con los procedimientos necesarios para hacerles frente.

Phobos-Grunt significaba el retorno de Rusia a la exploración planetaria. Quince años tras el fracaso de la Mars 96 y veinticinco años después del último éxito en exploración espacial con el lanzamiento de Vega a Venus y al cometa Halley.

Recordemos que esta sonda está diseñada para llegar a Phobos para estudiar, recoger muestras y regresar a la Tierra. También iba a poner en la órbita de Marte un pequeño satélite, el Yinghuo-1 que transporta.

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Phobos-grunt se puso en marcha en la noche del martes al miércoles. El vehículo de lanzamiento Zenit despegó a las 21:16, hora de Madrid, desde el cosmódromo de Baikonur. A pesar de un perfecto lanzamiento, la nave no pudo dejar la Tierra para llegar a Marte. © Roscosmos

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