Observando la Luna, el VLT detecta vida… en la Tierra

Los astrónomos de ESO han utilizado la espectropolarimetría para revelar señales de vida en la Tierra. El objetivo es hacer de nuestro planeta una referencia en la detección de vida en otros planetas.

Hemos utilizado una estrategia llamada observación de la radiación terrestre para ver la Tierra como si se tratara de un exoplaneta“, dijo Michael Sterzik (ESO), autor principal del artículo científico presentado en la primera edición de marzo de 2012 la revista Nature. “El sol ilumina la tierra y esta luz se refleja en la superficie de la luna. La superficie de la Luna actúa como un espejo gigante que refleja la luz de la Tierra – y eso es lo que hemos observado con el VLT“.

Los astrónomos han analizado la luz tenue de la radiación terrestre a la búsqueda de indicadores, tales como ciertas combinaciones de gases en la atmósfera, que son signos reveladores de la vida orgánica. Este método hace que la Tierra se convierta en una referencia para la investigación futura de la vida en planetas fuera de nuestro sistema solar.

Las huellas dactilares de la vida (biofirmas) no son fáciles de encontrar con los métodos convencionales, pero el equipo ha puesto a prueba un nuevo enfoque mucho más sensible.

En lugar de simplemente observar la intensidad de la luz de la luz reflejada en diferentes colores, también se observa la polarización de la luz. Este enfoque se denomina espectropolarimetría. Mediante la aplicación de esta técnica para observar la radiación de la Tierra con el VLT, las firmas biológicas surgen con mucha fuerza en la luz reflejada desde la Tierra.

foto de la Luna

El brillo de la Tierra refleja refleja la luz de la Tierra en el resto del disco lunar. Su estudio permite encontrar las firmas biológicas terrestres. © JB Feldmann

Las biofirmas reveladas por espectropolarimetría

Stefano Bagnulo, coautor del estudio (del Observatorio Armagh, en Irlanda del Norte, Reino Unido), explica las ventajas de este método: “la luz de un exoplaneta distante se pierde en gran parte en el resplandor de su estrella. Es por lo tanto difícil de analizar. Es un poco como tratar de estudiar una mota de polvo al lado de una bombilla de luz de gran alcance. Pero la luz reflejada desde un planeta está polarizada, mientras que la de la estrella no lo está. Además, las técnicas de polarimetría nos ayudan a distinguir la tenue luz reflejada por un exoplaneta en la deslumbrante luz de una estrella“.

El equipo estudió el color y el grado de polarización de la luz de la Tierra después de haber sido reflejada por La luna, como si la luz proviniese de un exoplaneta. Con esos datos fueron capaces de deducir que la atmósfera terrestre está parcialmente nublado, una parte de su superficie está cubierta por océanos y – un hecho crucial – que haya vegetación. Fueron incluso capaces de detectar cambios en la cubierta de nubes y el volumen de la vegetación en diferentes momentos mientras que la luz de varias partes de la Tierra se reflejaba en la Luna.

Encontrar vida fuera del sistema solar depende de dos cosas: en primer lugar de que exista vida en otros lugares, y si este es el caso, tener la capacidad técnica para detectar“, dijo Enric Palle (Instituto de Astrofísica de Canarias , Tenerife, España), co-autor del trabajo. “Este trabajo representa un paso importante hacia la adquisición de esta capacidad. En última instancia, espectropolarimetría, la búsqueda de procesos de fotosíntesis, nos puede decir si la vida emergió en una forma vegetativa en algún lugar del universo“, concluye Michael Sterzik. “Pero ciertamente no buscaremos pequeños hombres verdes, ni la huella de una vida inteligente“.

Luna, Venus y Júpiter

Luna, Venus y Mercurio sobre el Observatorio Europeo de Paranal, en los Andes chilenos. © ESO/B. Tafreshi/Twan

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