Nasa abandonará el proyecto europeo ExoMars

El presidente de EE.UU. acaba de presentar su presupuesto de 2013 (de octubre a octubre) que forma parte de la continuidad de los acuerdos sobre la lucha contra el déficit, acordados con los parlamentarios en 2011 y que supone un recorte de mil millones de dólares en diez años. El presupuesto general de la NASA disminuye solamente en 59 millones de dólares, para un total de 17,8 mil millones, pero el programa de Marte sufrió un corte drástico de un 38,5% para 2012. El gobierno de Obama lo explica por el lanzamiento de la misión MSL y la finalización de la construcción de la sonda Maven.

Si se aprueba tal como está, este presupuesto obligará a la NASA a abandonar su alianza con la Agencia Espacial Europea para las dos misiones ExoMars programadas para 2016 y 2018. Una situación desesperante para muchos científicos americanos. De hecho, esta no es la primera vez que la NASA está fallando a la ESA. La Nasa canceló recientemente su participación en la misión EJSM (Europa Jupiter System Mission). Como ha subrayado G. Scott Hubbard de la Universidad de Stanford y ex director del programa de Marte de la NASA, “es una tragedia científica y yo personalmente creo que es una desgracia nacional”.

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Sin el Skycrane de la NASA, la ESA tendrá que encontrar un sistema de aterrizaje para posar sobre Marte el rover ExoMars 2018. © ESA

ExoMars sin duda se llevará a cabo sin los EE.UU.

Sin embargo, la ESA se prepara para tomar esta decisión y se ha ido acercando a Rusia desde sabía de las dudas de los estadounidenses, que probablemente no cumplirían con sus compromisos. A pesar de la contribución de los vehículos de lanzamiento rusos para 2016 y 2018, (si las conversaciones tienen éxito), la financiación para el ExoMars 2016 no está contratada y la futura ExoMars 2018 acaba de perder su sistema de aterrizaje, así que el futuro es muy incierto.

Hoy en día sólo 850 millones de euros, de los mil millones necesarios para la misión ExoMars 2016 están comprometidos. La ESA tendrá que buscar financiación, en un contexto de reducción generalizada del gasto entre los Estados miembros que participan en este proyecto, el principal de ellos es Italia. En cuanto a ExoMars 2018, la Nasa debía proporcionar el famoso Skycrane, que será utilizado por el rover Curiosity de MSL para posarse sobre el cráter marciano Gale, en agosto de 2012.

Entrevistado por el diario Le Figaro, poco después del exitoso lanzamiento del nuevo cohete Vega, el director general de la ESA, Jean-Jacques Dordain, confirmó su determinación de ir tras este querido proyecto y que no aplazará de nuevo el lanzamiento de las dos misiones. “Podemos realizar ExoMars sin los Estados Unidos. Para ello debemos desarrollar un módulo de aterrizaje con los rusos, con los que ya estamos en conversaciones para suministrar los dos servicios de lanzamiento que estaban inicialmente previstos por la Nasa“.

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Según lo previsto, la misión ExoMars 2016 ofrece el orbitador (Trace Gas Orbiter) y el demostrador EDM de entada, de descenso y aterrizaje. © ESA-AOES Medialab

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