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Meteoritos proporcionan explicación para el metano de Marte

Hace nueve años fue toda una sensación que los científicos descubrieran metano en la atmósfera de Marte. Algunos de estos científicos vieron la presencia de metano como una clara prueba de la presencia de vida en este planeta inhóspito. En la Tierra, el metano es producido por diferentes procesos biológicos.

Los investigadores del Instituto Max Planck de Química en Mainz y las universidades de Utrecht y Edimburgo han sido capaces de demostrar que el metano se escapa de los meteoritos, si se irradia con luz ultravioleta bajo las condiciones marcianas.

¿De dónde viene el metano presente en Marte? Esta ha sido una de las grandes preguntas sin respuesta en la ciencia planetaria desde el descubrimiento de grandes cantidades de gas metano en la atmósfera marciana. Los científicos han estado tratando de averiguar cómo el medio ambiente del planeta o la geología puede mantener la reposición de este gas de corta duración, y por supuesto, en mente de todos ha estado planeando la posibilidad de que el metano tuviera alguna relación con posibles formas de vida en Marte.

La hipótesis más conocida es que los microorganismos marcianos producirían el metano, por lo que es un indicio de vida en el planeta rojo. Otra hipótesis supone que la fuente proviene de fuentes geológicas de metano en el interior de Marte. Hasta la fecha, ninguna de las teorías ha sido capaz de explicar de manera concluyente la gran cantidad de entre 200 y 300 toneladas de metano al año que se producen en Marte, según los datos recogidos por la Mars Express.

Una nueva posible explicación silencia la perspectiva de que haya vida en Marte, incluso de que la respuesta se encuentra en el medio marciano. Un grupo de investigadores encontraron que los meteoritos, que continuamente bombardean la superficie de Marte, pueden contener compuestos de carbono suficientes para generar metano cuando se exponen a la fuerte luz solar ultravioleta.

Que Marte sea o no capaz de sustentar la vida no se conoce todavía, pero los estudios futuros deben tener en cuenta el papel de la luz solar y los restos de meteoritos en la formación de la atmósfera del planeta“, dijo el doctor Andrew McLeod, de la Universidad de Edimburgo, co -autor de un nuevo estudio publicado en la revista Nature esta semana.

meteorito Murchinson

Meteorito de Murchison en el Museo Nacional de Historia Natural en Washington DC.

El grupo de investigadores europeos que vieron el famoso meteorito de Murchison, una condrita carbonácea que cayó en Australia hace más de 40 años. Las condritas carbonáceas son meteoritos muy comunes, por lo que es probable que caigan en Marte. El equipo expuso las partículas del meteorito Murchison, a los niveles de radiación ultravioleta equivalente a la luz del sol en Marte.

Cuando las piezas de meteoritos fueron expuestos a grandes cantidades de luz ultravioleta el meteorito se fragmentó y el metano se liberó rápidamente. Después de la exposición a rayos UV se redujo, la cantidad de metano producida disminuiría, pero si no hubiera otras actividades, tales como el calor, los temblores o la baja presión sobre el meteorito, la cantidad de metano presente en Marte sería explicada por este fenómeno.

La fina atmósfera de Marte permite la llegada de la luz ultravioleta fácilmente a la superficie del planeta. La delgada atmósfera también permite que más meteoritos golpeen Marte que la Tierra (las estimaciones oscilan entre apenas unos pocos miles de toneladas métricas hasta 60.000 toneladas métricas). El equipo dijo que los cambios de temperatura en Marte, sobre todo durante el verano cuando hace calor, podrían ser responsable de un aumento de la liberación de metano a partir de meteoritos y las tormentas estacionales de polvo podrían sacudir o mover los meteoritos.

Sólo pequeñas cantidades de metano están presentes en la atmósfera marciana que parecen venir desde lugares muy específicas, fuentes localizadas. Los meteoritos probablemente caen en todo el planeta.

mapa de concentraciones de metano en Marte

Arriba: Mapa de las concentraciones de metano en el otoño (el primer año marciano observado). Las emisiones máximas tienen lugar en Tharsis (el hogar de volcán más grande del Sistema Solar, el Olympus Mons), los llanos Saudita Terrae y la región de Elysium, también un sitio de volcanes. Abajo: mampa de Marte a color real. Imagen: NASA / Università del Salento

Además, los niveles de metano varían con las estaciones, y son más altos en otoño en el hemisferio norte, con picos localizados de 70 partes por mil millones. Hay una fuerte disminución en el invierno, con sólo una tenue banda de metano en la atmósfera que aparece entre los 40-50 grados de latitud norte.

El metano fue detectado por primera vez en la atmósfera marciana por los telescopios terrestres en 2003 y confirmada un año después por la nave espacial Mars Express. En 2009, las observaciones con telescopios terrestres mostraron las primeras evidencias de un ciclo estacional.

Otra investigación ha dicho que el metano en la atmósfera de Marte dura menos de un año, lo que lo convierte en un fenómeno fugaz (y difícil) de estudiar. Otra cuestión es que las estimaciones para la cantidad de meteoritos que golpean la superficie de Marte probablemente no traigan carbono suficiente para explicar la cantidad de metano que se ve en la atmósfera.

Los investigadores dijeron que, sin embargo, sus resultados dan información valiosa sobre la atmósfera del planeta y estos hallazgos podrían ser útiles para futuras misiones robóticas a Marte para que los científicos puedan afinar sus experimentos, lo que podría hacer que sus viajes sean más valiosos.

Los investigadores esperan que Curiosity, el Mars Rover de la Nasa que llegará al planeta vecino a principios de agosto, proporcionará más detalles sobre la formación del metano, y tal vez incluso una aclaración definitiva sobre si hay vida en Marte.

Más información

Ultraviolet-radiation-induced methane emissions from meteorites and the Martian atmosphere

Fuente

Meteorites Could Provide New Explanation for Mars Methane por Nancy Aktinson en UniverseToday