Kerchak | | Ciencia | No hay comentarios

Mars Express revela la historia de los volcanes marcianos

Durante cinco años, las ligeras variaciones de la órbita de la Mars Express a cada uno de sus pasos sobre la meseta de Tharsis han proporcionado un éxito para los ingenieros de la ESA, que han podido hacer un mapa de la gravedad de esta región volcánica y reconstruir su historia.

Hace sólo unos pocos días, la Nasa presentó imágenes de alta resolución tomadas por la sonda MRO, que muestra espirales de lava en Marte, lo que confirma el origen volcánico de algunos de los grandes canales del planeta. Es el turno de la ESA para revelar la historia de la meseta de Tharsis.

Esta región es un bulto volcánico enorme de más de 5000 kilómetros de diámetro centrado en el ecuador y dominado por gigantescos volcanes. Estamos hablando por supuesto del monte Olimpo, el volcán más grande del Sistema Solar, con sus 27 kilómetros de altura y 650 kilómetros de diámetro, situado justo al borde del oeste de esta meseta. En el centro de Tharsis a continuación pueden ver tres majestuosos volcanes alineados: Arsia (9 km de altitud), Pavonis (14 km) y Ascraeus (18 km).

Es en sus laderas se descubrieron las depresiones formadas por tubos de lava colapsados ​​que podrían ofrecer protección contra el calor y la radiación solar y cósmica, requisitos previos para considerar la persistencia de la actividad microbiana. Obsérvese, por último, en el este de Mons Ascraeus la presencia de Tholus Tharsis, un volcán, de sólo 7 kilómetros desfigurado por hundimiento masivo en los flancos que la sonda europea Mars Express examino durante mucho tiempo en el año 2011.

mapa de la meseta de Tharsis en Marte

La meseta de Tharsis en Marte es el hogar de los volcanes más grandes del Sistema Solar. © Nasa / MGS

La historia de la meseta de Tharsis reconstruida

Para escribir la historia de la meseta de Tharsis, donde la actividad volcánica parece haberse detenido en el pasado reciente geológico (100 a 250 millones de años), los ingenieros de la ESA han combinado los datos ofrecidos por el altímetro del MRO y las pequeñas oscilaciones de la órbita de la Mars Express que mide verticalmente Tharsis y traduce las variaciones de densidad. Sus resultados fueron publicados recientemente en el Journal of Geophysical Research.

En general, la alta densidad de los volcanes de la meseta es consistente con la composición basáltica que existe en numerosos meteoritos marcianos recogidos en la Tierra. En detalle, los investigadores encontraron que la naturaleza de la lava había cambiado durante la formación de los tres volcanes alineados de Tharsis. Su construcción se llevó a cabo inicialmente con una lava muy viscosa (esto se llama un volcanismo andesítico) y luego continuó con la lava basáltica más pesada que forma la superficie visible de la corteza de Marte que podemos observar hoy en día. Los datos obtenidos permiten incluso especificar el orden de formación de tres volcanes: Arsia Mons es el más antiguo y, a continuación Pavonis Mons se formó y Ascraeus apareció el último.

Lo más sorprendente es la forma en que nacieron. Mientras que en la Tierra las cadenas de volcanes, como las islas de Hawai puntos calientes surgen de fijo por encima de la que el pasado litosférica placas se deslizan, en Marte es el penacho de magma desde las profundidades del manto lo que se mueve lentamente, perforando la corteza del planeta en tres lugares diferentes.

imagen del monte olimpo en marte

Imagen de Olympus Mons, el volcán gigante en Marte, codificado en colores falsos, de lo más alto (blanco) a la más baja (azul), a partir de datos obtenidos por la Mars Express. © ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum)