Lutetia, el asteroide que podría ser tan antiguo como el mundo

La rentabilización científica del sobrevuelo sobre el asteroide Lutetia ha sido notable. Los datos obtenidos por la sonda Rosetta de la ESA en el camino hacia el cometa reveló todo un espectáculo, se trata de un planetesimal, “un planeta precursor“. Este asteroide, uno de los mayores jamás observado por una sonda, lo sobrevoló durante el verano de 2010. La sonda Rosetta pasó a sólo 3.170 kilometros de su superficie a una velocidad de unos 54.000 km/h.

De todos los asteroides sobrevolados, Lutetia se revela como el más interesante porque es un objeto primitivo que probablemente ha mantenido “intacta la estructura original y la composición interna“. Desde este punto de vista se diferencia de otros asteroides que han sido sobrevolados por fragmentos de asteroides mayores. En cuanto a los planetesimales, Lutetia es más bien una aglomeración de planetesimales, los vestigios del sistema solar “que no estaba fragmentado desde su formación hace unos 4 millones de años, a diferencia de la gran mayoría (> 95%) de otros asteroides“. A pesar de los múltiples impactos que han alterado las propiedades de su superficie, las condiciones iniciales en el momento de la formación de planetas aún están presentes en la capa de regolito que cubre su superficie.

¿Lutetia tiene un núcleo metálico?

Este asteroide mide 121 kilómetros de largo y una anchura de 101 km; tiene una densidad de alrededor de 3400 kilogramos por metro cúbico. Esta es una de la más altas jamás medida para un asteroide. “Lo que es excepcional es que este valor es mucho mayor que la densidad de la gran mayoría de los asteroides no metálicos que van desde 1,2 hasta 2,7 g/cm3“, dice Laurent Jorda.

Lutetia Rosetta verano de 2010 esa

La uniformidad de color en todas las zonas observadas por Rosetta es una de las peculiaridades del asteroide Lutetia. © ESA

Teniendo en cuenta este valor, los investigadores lo han comparado con dos tipos de meteoritos para obtener información sobre su estructura. Los meteoritos se aproximan más son las condritas carbonáceas, que tienen una densidad más o menos similar a las enstatitas y tienen una mayor densidad (3,6 g/cm3). Lutetia se compone realmente de condritas carbonáceas, su alta densidad lo “que implicaría la presencia de un núcleo metálico rodeado por material rocoso, como en la Tierra“.

¿Tan antiguo como el Sol?

La densidad de sus cráteres sugiere que el asteroide es muy viejo“. El investigador estaba en lo cierto. El gran número de cráteres de impacto (unidad de medida utilizada hasta la fecha para los objetos del sistema solar), muestra que gran parte de la superficie de Lutetia tiene entre 3.6 mil millones años (en comparación con 4.5 mil millones años del sistema solar). Otras regiones del asteroide son más recientes (50 a 80 millones de años).

Por último, si bien el asteroide es un objeto simple, su forma ha cambiado significativamente en el tiempo por los impactos que ha sufrido.

lutetia rosetta

Bajo su regolito de espesor de varios cientos de metros, Lutetia podría acomodar las condiciones que prevalecían en el momento de la formación de los planetas del sistema solar hace más de 4 millones de años. © 2010 ESA/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/RSSD/INTA/UPM/DASP/IDA

Más información

La misión Rosetta
Observatorio astronómico de Marsella-Provenza (OAMP)
Web de la DLR dedicado a la sonda Rosetta
Instituto Max-Planck