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Los secretos de la evolución en una polilla

La polilla, una polilla, es uno de los ejemplos más elocuentes del mecanismo de la evolución. Que ha sido citado en la mayoría de los libros que explican la teoría de Darwin, debido a su rápida evolución. Un equipo de la Universidad de Liverpool por fin ha descubierto el secreto de su adaptación, lo que le permitió sobrevivir dos cambios bruscos y consecutivos de las condiciones de su entorno.

Esta mariposa, que vive en las ciudades de Inglaterra, está, naturalmente, decorada con un vestido blanco con lunares negro. Se le permite mezclarse con la corteza cuando se coloca en el tronco de un árbol de abedul, y así escapar de los depredadores. Pero en la mitad del siglo XIX, cuando se produce el proceso de industrialización, los naturalistas habían observado la aparición de un nuevo tipo de polilla. Los individuos de esta especie (Biston betularia) han adoptado un vestido completamente negro, y con el tiempo se convirtieron en una gran mayoría (más del 90% de las polillas) al final del siglo.

Para llegar a ser invisible, nada mejor que cambiar de color

En ese momento, cambiar su color les dio una ventaja evolutiva clara, ya que los troncos de los abedules, con residuos de carbón, se habían vuelto negrs. Las mariposas blancas, llamadas typica muy visibles en los troncos, mientras que los individuos negroa, llamados carbonara, ahora pasaban desapercibidas para las aves cazadoras.

Lo contrario ocurrió en el final de la era industrial a mediados del siglo XX, gracias a la reducción de la contaminación: los abedules volvieron a tener su color natural, las polillas habían ido recuperado su vestido de pigmentos claros frente a algunos individuos negros, eran a menudo comidos y tenían como consecuencia menos descendientes.

Polilla de la pimienta

La polilla moteada están disponibles en versión clara o negra © Leillinger Olaf, la enciclopedia libre, CC by-sa 2.5

Una búsqueda de melanismo en los genes

La comprensión actual del fenómeno evolutivo ha superado los tiempos en que los científicos no tenían conocimiento del ADN, las mutaciones genéticas y mucho menos, ahora sabemos que esto se debe a una adaptación a nivel genético. Esto lleva a las alas de una mariposa a desarrollar melanismo, es decir, un aumento en la cantidad de melanina, un pigmento oscuro que también se encuentra en los seres humanos y que nos da el tono bronceado en la piel…

A pesar de ello, el mecanismo exacto de esta modificación genética aún mantiene su secreto. ¿La adaptación tuvo lugar a la vez, es decir, gracias a la mutación de un solo gen o, por el contrario, es el resultado de varias mutaciones y por lo tanto un proceso más largo? Un nuevo artículo publicado en la prestigiosa revista Science, finalmente responde a la pregunta, ¡más de un siglo y medio después!

Una mutación que la polilla debe a sus antepasados

Ilik Saccheri, un genetista en la Universidad de Liverpool, y su equipo han utilizado las herramientas de la biología molecular para ir más allá. Mediante el análisis de la progenie derivada de los cruces entre los diferentes colores de las mariposas y las polillas recopilaron y analizaron un total de 80 abedules negros en cada rincón de Gran Bretaña, los investigadores han identificado el papel del melanismo en una región cromosómica de 200.000 pares de bases. Esta región es ortóloga (es decir, que proviene del mismo ancestro común) que una región del cromosoma 17 del gusano de seda.

Sorprendentemente, esta región coincide con un punto caliente de mutación, ya que también cubre todos los genes conocidos que regulan los modelos y colores de las alas en otros lepidópteros. Por tanto, es un mutágeno en particular, que ya existía entre los antepasados de muchas mariposas. “Creo que tenemos una prueba contundente de que melanismo industrial en el Reino Unido ha nacido como una mutación única reciente” dice Ilike Saccheri. “Sin embargo, se necesita más investigación para identificar los cambios exactos en el ADN que llevaron a las polillas a cambiar su color“.

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