Los saltos de los copépodos voladores

Acuáticos e incluso planctónicos, ciertos copépodos son auténticos campeones en salto de longitud. Dos especies de estos pequeños crustáceos son capaces de dar saltos prodigiosos fuera del agua, para escapar de los depredadores. Pueden volar hasta 17 centímetros, o unas 50 veces la longitud del cuerpo.

¿Qué estrategia podríamos elegir para deshacernos de un depredador en el océanos? Saltar justo fuera del agua. El pez volador utilizar esta táctica, pero no es el único. Los investigadores han descubierto que al menos dos especies de copépodos son capaces de saltar fuera del agua para escapar de sus depredadores.

Los copépodos, son unos pequeños crustáceos que forman parte del plancton, han conquistado todos los ambientes acuáticos y son los crustáceos más abundantes del planeta. Hay aproximadamente 14000 especies actualmente. Dos de ellas han atraído la atención de un equipo de investigadores de Estados Unidos.

Dos especies de copépodos saltan para escapar

Miden hasta 3 milímetros, la Anomalocera ornata y la Labidocera aestiva se consideran copépodos de gran tamaño. Sin embargo, no es la característica más notable de estas dos especies. Estos crustáceos son capaces de dar saltos de varias veces el tamaño de sus cuerpos cuando un depredador se acerca peligrosamente. Una técnica de fuga imparable que se sospechaba, pero que nunca había sido probada o filmada.

Dos copépodos escapando de sus depredadores, haciendo un salto del agua. © Brad Gemmell

Cabe destacar que el salto no parece que requiera un esfuerzo extraordinario por parte del crustáceo. Los dos copépodos, que tienen una anatomía diferente, cada uno usa un proceso propio. Por lo tanto, para saltar fuera del agua, hace el mismo movimiento que para nadar: L. aestiva agita de repente sus patas hacia atrás, mientras que A. ornata utiliza sus largas antenas.

Atravesar la barrera agua-aire es muy costoso en energía

Este pasaje de un medio a otro es también el paso más costoso en energía porque requiere el 88% de la totalidad ofrecida por el animal para hacer su salto. En comparación, los peces voladores utilizan sólo el 0,1% de esa energía para salir del agua. Esto es debido a la tensión superficial, insignificante para un pez, pero una cantidad considerable para un animal de un tamaño tan pequeño.

Una vez en el aire, sin embargo, no tiene más que dejarse llevar, algunos copépodos saltan hasta 17 cm en sus mejores saltos, con 8 cm en promedio.

esquema de salto de copépodo

El movimiento de una Anomalocera ornata para hacer su salto fuera del agua. Inicialmente, el copépodo extiende sus antenas (1), a continuación, la aleta (2) que impulsa fuera del agua (3). La propulsión debe ser lo suficientemente fuerte para contrarrestar la tensión superficial, una variable muy importante en esta escala. © Gemmell et al. 2012, Proceedings of the Royal Society B.

Esta distancia es mayor que la capacidad de visión algunos de sus depredadores según las tesis mantenidas por los investigadores y descritas en Proceedings of the Royal Society B. Así que una vez dado el salto, la presa quedará, a priori, fuera de peligro. De los 89 copépodos que han sido evaluados, solo uno fue atrapado por su depredador.

Una oportunidad para estos animales que parecían tener, sin embargo, un handicap. Los pontélidos, la familia a la que pertenecen las dos especies en cuestión, viven muy cerca de la superficie del agua. Es probable que se protejan de los rayos solares, ya que son un poco más coloridos que otros copépodos, lo que les expone más, además de su gran tamaño, a la vista de los depredadores. Esta es sin duda la presión que se utilizó para seleccionar las características anatómicas que permiten estos saltos. Queda para los investigadores determinar cuáles son exactamente estas características.

copépodo

Los copépodos están distribuidos en alrededor de 210 familias. En el mar, están presente en todas las profundidades. © Gemmell et al. 2012, Proceedings of the Royal Society B.

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