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Los ojos grandes del Anomalocaris, el monstruo del Cámbrico

Los anomalocaris (“camarón extraño”) eran artrópodos de cuerpo blando que vivieron en la época del Cámbrico, hace más de 500 millones de años. Estos animales acuáticos, medían generalmente un poco menos de un metro, fueron los principales predadores en la cima de la cadena alimentaria. El descubrimiento de un fósil reciente puede enseñarnos más sobre la visión excepcional de unos animales que tenían una formidable capacidad para cazar.

Los fósiles de estos artrópodos se han encontrado en varias ocasiones, especialmente en el esquisto de Burgess, en Canadá. Uno de los descubrimientos más importantes tuvo lugar hace unos meses, cuando los fósiles fueron encontrados en rocas del Ordovícico (en Marruecos, esta vez), lo que indica que esta familia de anomalocaridos habrían poblado la Tierra durante unos 30 millones de años.

El Anomalocaris tenía los ojos compuestos

El descubrimiento de los investigadores británicos, australianos y españoles es tan importante como el de Australia, en el esquisto de Emu Bay, se ha identificado el fósil de un Anomalocaris de alrededor de un metro, cuyos ojos estaban especialmente bien conservados. Así, se pudo determinar que eran ojos compuestos.

Una característica que a menudo se ha sospechado, pero nunca confirmado, debido a la mala calidad de los fósiles descubiertos hasta ahora. Este fósil lo demuestra. El Anomalocaris tenía dos ojos compuestos y pedunculados, tal y como buenas y salió ojos compuestos, como firman los científicos en Nature.

Ojo compuesto de anomalocaris.

Fósil de un ojo compuesto (escala = 2 mm). Recuadro: detalle de los omatidios (escala = 0,3 mm). © Paterson et al. 2001, Nature

Medían de 2 a 3 cm y contenía 16.000 facetas llamadas omatidios. Esos ojos se encuentran en nuestro tiempo en los artrópodos, principalmente en la clase de insectos. Sin embargo, el número de omatidios es generalmente más baja. En comparación, el ojo de una mosca sólo tiene alrededor de 3200.

Los ojos compuestos aparecieron hace mucho tiempo

Esta estructura muestra una visión inusual. Un activo valioso para el cazador, que podría explicar su existencia durante treinta millones de años. Los autores sugieren también que la presencia de depredadores, en ese momento podría ser la causa de la explosión del Cámbrico: ejerciendo fuerte presión de selección, que habría contribuido a la diversificación de las especies animales más importantes.

Este descubrimiento también proporciona nueva información sobre el origen de los ojos compuestos. Hasta ahora, los investigadores pensaron que este tipo de animales habría aparecido en el mismo momento que el exoesqueleto duro, el Devónico. Los fósiles de la especie Schinderhannes bartelsi, un artrópodo que vivió en ese momento, unos 100 millones de años más tarde que los anomalocaris descubiertos, que presentaban estas características. Pero la evidencia ahora indica que los ojos compuestos aparecieron mucho antes.

Anomalocaris

El Anomalocaris tenía los ojos compuestos, gracias a los cuales debió ser un excelente cazador. © Katrina Kenny y la Universidad de Adelaida

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