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La vida sigue en Chernobil

En Chernóbil, veinticinco años después de la explosión de la central nuclear de Rusia, la vida ha reanudado su curso. Aunque los estudios dicen todo lo contrario, el hecho es que las plantas y los animales están presentes, incluso en las zonas más contaminadas. Vivir en Chernobil no es una utopía.

Durante veinticinco años, un área alrededor de la planta nuclear de Chernobyl, llamada zona de exclusión, fue abandonada por la población local. No menos de 135.000 personas huyeron a más de 30 millas del centro, del que emergía una nube radiactiva procedente de la explosión del reactor número 4. Una ciudad en particular: Prypiat, ubicada a 2 kilómetros de la planta se encuentra todavía en estado de ciudad fantasma.

Los seres humanos, los que escaparon a tiempo, han sobrevivido a la radiación y contaminación (aunque con mayores tasas de seguimiento de cáncer de tiroides, defectos de nacimiento en sus hijos…), ¿qué hay de la fauna y flora que dejaron atrás?

Como medida de emergencia, el reactor número 4 de Chernóbil fue cubierto con un sarcófago protector. Vivir en Chernobil

Como medida de emergencia, el reactor número 4 de Chernóbil fue cubierto con un sarcófago protector. © DR

La vida no ha desaparecido de Chernóbil

Diferentes documentales han mostrado al mundo que la naturaleza está presente en la zona, reafirmando su grandeza con la presencia de todo tipo de plantas y animales (ciervos, conejos, ratones, pájaros e incluso lobos u osos…) invaden la ciudad desierta. La vida ha triunfado, lo que es en sí mismo una buena noticia, a sabiendas de que la exposición crónica a la radiación puede causar procesos biológicos (degradación del ADN y por lo tanto más que probable aparición de cáncer) que conduce a la muerte más o menos rápida.

Sin embargo, hay que preguntarse si estos animales viven allí de forma natural o se trata de un grupo de “supervivientes” y su descendencia. Para responder a esta cuestión se está debatiendo, muchos estudios se han realizado en una zona bastante conocida por los biólogos internacionales.

La descontaminación de los suelos es muy lento!

La descontaminación de los suelos es muy lento! © DR

La descontaminación es un proceso muy lento

Uno de los problemas principales de un accidente nuclear es que la descontaminación es extremadamente lenta. Las sustancias contenidas en la nube radiactiva primero se deposita en la superficie y luego se filtra en el suelo, gracias a las lluvias. Incluso hoy en día, el cesio 137 y estroncio 90 (cuya vidas media es de treinta años) siguen migrando verticalmente en el suelo a una velocidad de entre 2 y 4 centímetros al año.

Esta migración de los radionucleidos también se ve obstaculizada por la absorción de algunas de ellas por las raíces de las plantas, que luego incorporan a sí misma, esto tiene como consecuencia el afloramiento de elementos radiactivos. Las plantas y los hongos, son prisioneros de la zona radiactiva, y tienen como secuelas la presencia de radionucleidos. Muchos de estos seres vivos presentan tumores o anormalidades estructurales, y producen polen o esporas con malformaciones.

Arabidopsis thaliana han desarrollado una adaptación especial en la radiactividad

La <em>Arabidopsis thaliana</em> han desarrollado una adaptación especial en la radiactividad. © Zwittnig Benjamín

Vivir en Chernobil. Plantas adaptadas a la radiactividad

Sin embargo, las plantas no dejan de multiplicarse, e incluso se adaptan al medio ambiente contaminado. De hecho, los científicos de los laboratorios en Rusia, Canadá y los EE.UU. han descubierto en la región de Chernobyl espécimenes de una planta ampliamente estudiada en el laboratorio (Arabidopsis thaliana) y analizaron sus descendientes. Sorprendentemente, se ha demostrado que estas plantas se han vuelto más resistentes a altas dosis de mutágenos.

Mediante el análisis de estas plantas a nivel molecular, los investigadores han encontrado un aumento de la metilación de las modificaciones del genoma, epigenéticos que son conocidos para modificar la expresión génica. Por lo tanto, estos cambios se han correlacionado con cambios en el transcriptoma, incluyendo la producción de grandes cantidades de enzimas de reparación del ADN y otro tipo de protección contra la radiactividad: ¿se trata de superplantas?

¿Los animales sufren más?

Los animales también han desarrollado estrategias para evitar sufrir los efectos de la radiactividad. Por desgracia, en algunos artículos publicados en revistas científicas, la mayoría de las especies estudiadas (mamíferos, aves, anfibios, peces, invertebrados) muestran signos morfológicos, fisiológicos y genéticos de haber sido afectados por la radiactividad. Las diferentes especies de insectos y arañas también son menos abundantes que en otros lugares.

Las golondrinas sufren la radioactividad persistente en los alrededores de Chernobyl

Las golondrinas sufren la radioactividad persistente en los alrededores de Chernobyl. © Malene Thyssen, Wikipedia

Una especie particular de pájaro, la golondrina común (Hirundo rustica) ha sido ampliamente estudiado, y los investigadores (A.P. Møller y T.A. Mousseau) fueron capaces de mostrar que las golondrinas de esta región tienen cerebros más pequeños, su ADN está más dañado y son víctimas de muchas otras anomalías. Las observaciones también muestran que estas aves parecen cambiar su comportamiento en respuesta al peligro de la radiactividad, ya que eligen hacer sus nidos en las zonas menos contaminadas de la región.

La vida continúa

Por otra parte, otros científicos, como R. J. Baker y R. K. Chesser de la Texas Tech University, son mucho más positivos. De acuerdo con sus hallazgos, también publicados en revistas científicas serias, los animales presentaban buena salud y sólo llama la atención su reducido número. Según ellos, si bien la radiación en alta dosis mata, los efectos de la exposición crónica moderada no son bien conocidos, pero pueden resultar mucho menos perjudiciales de lo que se esperaba.

Es difícil conocer con exactitud el estado de los organismos que viven allí. Los pocos científicos que están dispuestos a trabajar en la zona tienen un fuerte sesgo que incluye en su investigación, incluso sin quererlo, en este entorno en el que varios parámetros (más que en el laboratorio) se tienen en cuenta. De todos modos, lo cierto es que la vida continúa a pesar de todo, finalmente, como en cualquier zona que ha sufrido un cataclismo o en lugares donde las condiciones ambientales son difíciles.

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