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La materia oscura podría estar presente en la Vía Láctea

Hace un mes, un grupo de astrónomos de la ESO anunció que había medido la densidad media de la materia sobre el disco galáctico de la Vía Láctea y que no habían detectado la presencia de materia oscura. Este resultado preocupante podría significar que la cosmología estaba temblando en sus cimientos. Dos astrofísicos de Princeton afirman que no sólo los cálculos de los astrónomos están equivocados, sino que, bien aplicados, en cambio, dan nueva prueba de la presencia de materia oscura en la Vía Láctea.

Aparentemente, una bomba había estallado en el campo de la cosmología, cuando un grupo de astrónomos ha publicado los resultados de los análisis llevados a cabo a partir de observaciones sobre los movimientos de cerca de 400 estrellas en un área que asciende a miles de años luz por encima del disco galáctico. Estos movimientos tenían la intención de evaluar la densidad de la materia oscura presente en una región de la Vía Láctea alrededor del sol.

La curva de la velocidad de rotación de las estrellas en la galaxia indica que debe existir materia oscura, o que se producen cambios en la ley de la gravitación de Newton a grandes distancias desde el bulbo galáctico de la Vía Láctea. Sin embargo, los movimientos de las estrellas por encima del disco galáctico parecían demostrar que la materia oscura no existe, o por lo menos había un problema con el modelo del halo de materia oscura que se supone que rodea la Vía Láctea. En concreto, no se encontraron rastros de un tirón gravitatorio que no sea materia normal presente en las estrellas y el medio interestelar que rodea al Sol en el disco galáctico.

Los resultados fueron lo suficientemente contundentes como para dejar perplejos a los expertos. Unos pocos años atrás, lo más probable es que hubieran sido ignorados mediante la invocación de un error en alguna parte. Pero los intentos de detectar la materia oscura en el laboratorio, con experimentos como Coupp y Picasso, a pesar de su éxito, tendrían que volver a ser analizados. Una motivación adicional fue, probablemente, el hecho de que casi todo el mundo esperaba que el LHC descubriera rápidamente la materia oscura en forma de partículas supersimétricas. La falta de resultados podría indicar que íbamos a tener que hacer una larga revisión de la literatura sobre materia oscura… y tal vez hasta de la cosmología.

materia negra en la vía láctea

Se cree que la Vía Láctea (Milky Way) está rodeada por un halo esférico de materia oscura (halo de materia oscura) que se muestran en azul en esta imagen artística. A la izquierda está el volumen en las 400 estrellas estudiadas que fueron pensadas para desafiar al modelo estándar de la materia oscura. © ESO / L. Calçada

Esta perspectiva sigue siendo muy difícil de aceptar en lo que respecta a las medidas de la radiación fósil con el WMap y las observaciones de los cúmulos de galaxias realizadas con Chandra y Hubble, que hablan a favor de la existencia de materia oscura. Sin embargo, como ha dicho, en esencia, el biólogo, paleontólogo y filósofo británico Thomas Henry Huxley, “La ciencia se compone de hermosas teorías destruidas por hechos horribles“.

Nueva prueba del modelo cosmológico con materia oscura

No es ninguna sorpresa real, sin embargo, dos astrofísicos de la Universidad de Princeton, Jo Bovy y Scott Tremaine (uno de los grandes maestros de la teoría de las galaxias), acaba de publicar un artículo en arXiv destrozando la conclusión adelantada por los astrónomos ESO.

Bovy y Tremaine declararon que una de las hipótesis formuladas por los investigadores en sus cálculos es simplemente falsa, porque ha sido refutada por las observaciones. El resultado final de los nuevos cálculos, incluso ofrece una reversión completa de la situación.

Si Bovy y Tremaine están en lo cierto, no sólo la materia oscura está ahí, con una densidad perfectamente compatible con el modelo estándar, sino que las mediciones realizadas por los astrónomos de ESO proporcionan “la medida directa más robusta hasta el día de hoy de la densidad local de la materia oscura“.

En cualquier caso, el efecto de la materia oscura estaría allí, pero, a priori, esto podría deberse a otra cosa, como una modificación de la gravedad.

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