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La “cosa pública”

En 509 a. c., con la expulsión de Tarquinio el Soberbio, la monarquía romana fue sustituida por un nuevo sistema de gobierno que recibió el nombre de República. Esta palabra deriva de la expresión latina res publica, que significa ‘cosa pública‘.

En los primeros tiempos de la República, así como en el período de la monarquía, la tierra era la principal fuente de riqueza de los romanos. En consecuencia de ello, el grupo social dominante en la sociedad estaba formado por los grandes propietarios de tierra, llamados patricios. Ellos componían la nobleza romana y estaban agrupados en unidades con funciones religiosas conocidas como cúrias. Sólo los patricios eran considerados ciudadanos.

Otro grupo social estaba formado por la plebe. Sus integrantes eran personas libres y pobres, artesanos, pequeños campesinos y, más tarde comerciantes. Inicialmente, estas personas no tenían garantías ni derechos. Estaban todavía en el grupo de los esclavos, que trabajaban principalmente en las grandes propiedades de los patricios.

Las instituciones políticas

En el inicio de la República, una de las instituciones más importantes era la asamblea de los representantes de las curias, llamada de La Comitia Curiata encargada de crear leyes. La Comitia Curiata estaba compuesta sólo por patricios.

La principal institución republicana, era el Senado, del cual formaban parte de ciudadanos (patricios) con más de sesenta años. El Senado también tenía la función de crear leyes y compartía con la Comitia Curiata el poder de nombrar a los cónsules, en número de dos. Los cónsules eran personas que administraban la ciudad, gobernaban el ejército, y convocaban el Senado. En épocas de calamidad pública, los cónsules indicaban un dictador que gobernaba por tiempo limitado (seis meses) con poderes absolutos, sin tener que respetar las leyes hechas por el Senado y por la Comitia Curiata.

Por debajo de los cónsules estaban los magistrados, cuya función era administrar la justicia. Otro cargo importante era el de cuestor, que administraba las finanzas de la ciudad. Todos estos cargos sólo podían ser ejercidas por patricios.

Entre las instituciones, se destacaba aún la Comitia Centuriata, en una asamblea compuesta de representantes de los soldados, que estaban organizados en unidades conocidas como centurias. Con el tiempo, la Comitia Centuriata, que también tenía el poder de hacer leyes, se ha convertido en la asamblea más importante de la República. A diferencia de la Curiata, la Comitia Centuriata contaba con la participación de patricios y plebeyos.

Las centurias estaban organizadas de acuerdo con el armamento de sus integrantes. Había centurias bien armadas y centurias mal armadas. Eso es porque cada ciudadano se armaba con su propio dinero. Los más ricos (los patricios) contaban con mejor armamento que los más pobres (los plebeyos).

Para compensar esta deficiencia, las centurias de los plebeyos tenían más hombres que las de los patricios. De esta forma, a pesar de ser minoría, los patricios tenían más centurias que los plebeyos.

El resultado de esta desigualdad es que los patricios siempre tenían mayoría de votos en la Comitia Centuriata, pues cada centuria tenía derecho a un voto.

Comitia Centuriata

Comitia Centuriata

Las revueltas de la plebe

La República romana se caracterizaba, así, por la siguiente contradicción: la mayoría de la población estaba formada por la plebe, pero quien controlaba el Senado y las decisiones de la Comitia Centuriata eran los patricios. Además, los patricios ocupaban también los principales cargos de la administración.

Esta desigualdad provocaba el descontento y la indignación entre los plebeyos. En el año 494 a. C, en el momento en que Roma estaba amenazada de invasión por fuerzas enemigas, los plebeyos se rebelaron, retirándose al Monte Sagrado. Como los patricios dependían de ellos para la defensa de Roma, decidieron ceder a sus exigencias y crearon el cargo de tribuno de la plebe, que debe ser ejercido sólo por los plebeyos.

El tribuno era elegido por la Comitia Centuriata y tenía el poder de vetar cualquier ley que contrariase los intereses de la plebe. Inicialmente, fueron elegidos dos tribunos. Más tarde, este número creció a diez. Sin embargo, el hecho de ser elegidos por la Comitia Centuriata limitaba el poder de la plebe, que no podía elegir libremente sus representantes, ya que siempre estaba en minoría en esta asamblea.

Para corregir la distorsión, en 471 a. C. los plebeyos crearon la Asamblea de la Plebe, destinada a elegir a los tribunos y compuesta exclusivamente de personas de ese grupo social.

La Ley de las Doce Tablas

En el 454 a. C., por la presión de la plebe, los romanos enviaron representantes a Atenas, en Grecia, para estudiar sus leyes escritas. Las leyes existentes hasta entonces en Roma eran orales y su interpretación por los magistrados patricios generalmente perjudicaba a los plebeyos. En el 449 a. C., después de una rebelión de la plebe, fue aprobada la Ley de las Doce Tablas, la primera ley romana escrita.

Las desigualdades sociales entre patricios y plebeyos en materia de derecho, sin embargo, no han desaparecido por completo. Por ejemplo, los plebeyos no podían casarse con patricios; los plebeyos no podían ejercer el cargo de cónsul; los plebeyos podían ser esclavizados en caso de que no pudieran pagar sus deudas.

Así, en el 445 a. C. la plebe se rebeló y obtuvo el fin de la prohibición de matrimonio con patricios. Entre 367 a. C y 336 a. C., los plebeyos lograron el fin de la esclavitud motivada por el no pago de las deudas y el derecho de ejercer el cargo de cónsul. Finalmente, en 286 a. C., después de una revuelta, los patricios concedieron a ellos el derecho de crear leyes en la Asamblea de la Plebe, la práctica conocida como el plebiscito.

plebiscito = Voto (sí o no) por medio del cual los ciudadanos de un país se pronunciarán directamente sobre una propuesta.

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