La contaminación en el Ártico amenaza osos polares

Que los osos polares están entre los animales más afectados por el cambio climático y que el hielo del Ártico se derrite afectando su hábitat es algo que conocemos desde hace tiempo. Las altas temperaturas y el derretimiento del hielo reducen las barreras de hielo restando estos grandes animales no sólo la superficie de pesca, sino también los momentos en que pueden cazar focas y alimentarse con su grasa.

Pero los peligros no se limitan a pruebas a nivel macroscópico. La investigación publicada en la edición de febrero de Environmental Research ha demostrado que los PCB (bifenilos policlorados) están creando graves problemas en el sistema reproductivo del animal.

Utilizado abundantemente en la industria, estos compuestos han sido prohibidos a causa de su alta toxicidad. Los bifenilos policlorados se caracterizan por una marcada persistencia en el medio ambiente. Las corrientes marinas y el clima hacen que sus moléculas esparcidas de los países industrializados pasen a la cadena alimentaria del Ártico. Las primeras alarmas se pusieron en marcha a finales de los años ochenta, cuando se descubrió que la leche materna de algunos Inuit contenía cantidades récord de PCB.

Oso polar en Canadá

Oso polar en Canadá

Osos pertenecen a la misma cadena que viene desde el plancton a través del pescado. A finales de los años noventa nos habíamos dado cuenta de que la influencia de algunos disruptores endocrinos favoreció el nacimiento de numerosos ejemplares de osos “pseudo-hermafrodita” con un pene embrionario. Pero el daño no se limita a esto y el equipo de investigación danesa y canadiense ha descubierto que los PCB también afectan al tamaño del báculo, un hueso que se encuentra en el pene y que entra en juego durante la reproducción. El Homo sapiens ha perdido este hueso durante su evolución, mientras que lo encontramos todavía en los chimpancés y los gorilas. Los autores de este estudio examinaron 279 muestras de báculo – que se conserva por los cazadores como una especie de trofeo de caza – y han encontrado que el baculum era más pequeño y menos coherente en el nordeste de Groenlandia.

Para los investigadores, el “debilitamiento” del báculo del oso polar podría conducir a un mayor riesgo de extinción de especies debido a fallos en el acoplamiento y en la fertilización debido a que el báculo es más delgado.

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