Brenda Zaniuk | | Ciencia | No hay comentarios

La capacidad para las matemáticas en niños depende de su “sentido numérico” innato

Aceptamos que algunas personas nacen con un talento para la música o el arte, incluso para los deportes. Pero ¿qué pasa con las matemáticas? ¿Algunos de nosotros sólo llegan al mundo con mejores habilidades matemáticas que otros?

Parece que sí, al menos según los resultados de un estudio realizado por un equipo de psicólogos de la Universidad Johns Hopkins y dirigido por Melissa Libertus, compañero post-doctoral en el Departamento de Ciencias Psicológicas y Cerebrales de la Escuela Krieger de las Artes y las Ciencias, así lo sugieren.

El estudio indica que la capacidad para las matemáticas en niños de edad preescolar está fuertemente ligada a su innato y primitivo “sentido numérico”, llamado “sistema aproximado de número” o ANS.

niño aprendiendo matemáticas

La investigación revela que el “sentido del número” es fundamental para todos los animales, no sólo los seres humanos. Por ejemplo, las criaturas que deben cazar o recolectar comida lo utilizan para determinar dónde pueden encontrar y adquirir la mayoría de nueces, plantas o hacer un seguimiento de los alimentos que requieren cazar o recolectar.

Los humanos lo utilizamos a diario y nos permiten, a primera vista, estimar el número de asientos disponibles en un cine o el número de personas en una reunión llena de gente. Y este sentido se puede medir, incluso en recién nacidos.

Aunque el vínculo entre la ANS y la capacidad matemática formal ya se ha establecido en los adolescentes, Libertus dice que su equipo es el primero en desarrollar un estudio que examina el papel del “sentido del número” en los niños muy pequeños y que no han recibido instrucción sustancial en las matemáticas formales.

La relación entre el sentido numérico y la capacidad para las matemáticas es importante e intrigante, porque creemos que “el sentido del número” es universal, mientras que la capacidad de las matemáticas ha sido pensado para ser altamente dependiente de la cultura y la lengua y toma muchos años para aprenderla, explicó. “Por lo tanto, descubrir un vínculo entre los dos es sorprendente y suscita muchas preguntas y asuntos importantes, entre ellos uno de los más importantes, es que es si podemos entrenar a los niños en un sentimiento número con miras a mejorar sus habilidades matemáticas en el futuro.”

El equipo analizó a 200 niños de 4 años (en promedio) en diversas tareas de medición en donde debían emplear el sentido del número, habilidad matemática y habilidad verbal. Los niños fueron premiados por su participación con pequeños obsequios, como pegatinas y lápices.

Durante la tarea de sentido de los números, los investigadores pidieron a los niños ver los grupos de destellos de puntos de color azul y amarillo en la pantalla del ordenador y estimar cuál grupo de puntos de color fue más numeroso. Contar no era una opción, tanto porque los puntos brillaban con rapidez como así también porque la mayoría de los niños aún no eran contadores calificados.

deberes de matemáticas

Los niños en edad preescolar entonces indicaban verbalmente y por medio de un probador si los puntos amarillos o azules eran más numerosos, y el probador requería pulsar el botón correspondiente. Algunas comparaciones son fáciles (como comparar cinco puntos amarillos frente a diez azules). Otros eran mucho más difíciles (como comparar cinco amarillas frente a seis puntos azules). A los niños se les informó de respuestas correctas o incorrectas a través de un sonido de alta o baja agudo.

Los niños también recibieron una prueba estandarizada de la capacidad de las matemáticas para medir las destrezas de numeración, la comparación de números, la alfabetización numérica, dominio de operaciones con números (como suma o multiplicación), las habilidades de cálculo y conceptos numéricos. Esta prueba estandarizada se da a menudo a los niños entre las edades de 3 y 8 años.

Por último, los padres y tutores de los niños recibieron una evaluación y se les pidió que indicaran cada palabra en una lista que sus hijos se le había oído decir. De acuerdo con Libertus, esta prueba oral fue administrada por las habilidades del lenguaje y las matemáticas están, en cierta medida vinculadas a través de la inteligencia general, y los investigadores querían asegurarse de que las diferencias en la capacidad de las matemáticas que se encontraron no se debe sólo a algunos niños tienen un mejor desempeño en todos los tipo de tareas.

Libertus y sus colegas Lisa Feigenson y Halberda Justin, miembros de la facultad en el Departamento de Ciencias Psicológicas y Cerebrales, pudieron precisar las estimaciones de los niños relacionada con sus habilidades matemáticas. Es decir, los niños que podrían realizar las estimaciones más finas en la tarea de comparación de puntos (por ejemplo, juzgar que ocho puntos amarillos fueron más de siete puntos azules) también sabían más sobre los números arábigos y la aritmética.

Según los investigadores, esto significa que las habilidades innatas de estimación numérica están vinculados a los logros (o su ausencia) en las matemáticas escolares.

Libertus asegura que “a diferencia de otros estudios, éste muestra que la relación entre el ‘sentido numérico’ y la capacidad de las matemáticas ya está presente antes del inicio de la enseñanza de las matemáticas formales.”

Pero todavía queda una cuestión por responder: ¿Los niños que nacen con mejor sentido de los números les resulta más fácil aprender a contar y entender el carácter simbólico de los números? ¿O es sólo que los niños que nacen con sentido del número menos preciso puede terminar evitar las actividades relacionadas con las matemáticas antes de desarrollar la competencia?

“Por supuesto, quedan muchas preguntas y es mucho lo que todavía se tiene que aprender de esto”, dijo Libertus. “Pero lo que hemos hecho plantea muchas vías importantes para futuras investigaciones y aplicaciones en la educación. Una de las más básicas es la de si podemos entrenar a los niños y así mejorar su capacidad matemática, y si podemos desarrollar los planes de estudio de matemáticas que hacen uso de habilidades de los niños ANS y por lo tanto, ayudarles a entender los conceptos matemáticos más avanzados antes.”