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La asimetría de la galaxia del gancho de carne

El telescopio espacial americano Hubble y los 2,2 metros de diámetro del ESO en Chile centraron su atención en NGC 2442, popularmente conocida como la galaxia del gancho de carne, una galaxia fuertemente asimétrica.

Los astrónomos nunca se quedan cortos de imaginación cuando se trata de encontrar nombres originales con los que denominar nuevas galaxias. La numeración austera en sus catálogos, M (Messier) y NGC (New General Catalogue) por citar los más comunes, son a menudo sustituidos por nombres elegidos por el aspecto visual del objeto celeste observado. De esta forma, M 82 es la turbulenta galaxia del cigarro, BGC 4038 y 4029 forman las antenas, M51 ha sido bautizada como la galaxia del remolino, NGC 4594 se refiere necesariamente a un sombrero y NGC 4565 a una aguja.

Este plano de la galaxia del gancho de carne tomado por el telescopio de 2,2 metros de diámetro de la ESO permite descubrir el campo que le envuelve y la asimetría que afecta a los brazos de NGC 2442

Este plano de la galaxia del gancho de carne tomado por el telescopio de 2,2 metros de diámetro de la ESO permite descubrir el campo que le envuelve y la asimetría que afecta a los brazos de NGC 2442. © ES

Complementamos los nombres exóticos con la que hoy nos ocupa, la galaxia del gancho de carne situada en la constelación austral del pez volador. Y numerados de manera más prosaica NGC 2442, que está distante de nosotros a unos 50 millones de años luz, lo que explica su magnitud relativamente modesta de 11.2, dejando su observación a los propietarios de grandes telescopios.

Una concentración de la evolución estelar en la galaxia del gancho de carne

La galaxia del gancho de carne debe su nombre a la forma de doble gancho que le otorgan sus dos brazos espirales asimétricos. Parece que se escaparan de una barra central muy pronunciada, el brazo más largo que se extiende hacia el norte está salpicado de manchas de color rosa y rojo. Se trata de la poderosa radiación ultravioleta emitida por las estrellas jóvenes que ionizan el hidrógeno presente energético en forma de nubes pesadas, dándole un color propio. Esta producción estelar fuerte debe mucho a las interacciones gravitatorias que han distorsionado NGC 2442, cuando en el pasado, se ha cruzado demasiado cerca de otra galaxia. La foto de arriba, tomada por el WFI (Wide Field Imager) montado en uno de los mejores telescopios de ESO que evalúan la regiones de formación estelar.

En 2006, el Telescopio Espacial Hubble continúa explorando los brazos de NGC 2442, donde hace siete años una supernova explotó

En 2006, el Telescopio Espacial Hubble continúa explorando los brazos de NGC 2442, donde hace siete años una supernova explotó. © NASA / ESA / ESO

NGC 2442 también puede revelar los estertores de muerte cataclísmica de estrellas. En 1999 una de ellas explotó como una supernova en el brazo sur, el más compacto. El telescopio Hubble ha fotografiado esta región con regularidad para permitir a los astrónomos trazar la evolución de la supernova y la construcción de un escenario con el que poder imaginarnos los últimos momentos de una estrella moribunda. A finales de 2006, cuando la segunda imagen fue tomada por el Hubble, la supernova era visible.

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ESO

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