Impactante imagen del cráter lunar Aristarco

En la órbita lunar desde junio de 2009, la sonda Lunar Reconnaissance Orbiter es responsable de cartografiar nuestro satélite natural en alta resolución (a partir de una altura promedio de 50 km) y estudiar las regiones polares. Esta cuadrícula sistemática ya ha ayudado a producir los mapas más detallados hasta la fecha de la cara visible y la cara oculta de la Luna, también ha tenido la oportunidad de fotografiar, de paso, algunas de las características geológicas, tales como pozos y cuevas, o incluso un puente natural. Nos fijamos en el cráter Aristarco.

La LRO también tuvo la oportunidad de revisitar en imágenes algunas de las grandes formaciones lunares más famosas. Por lo tanto, la sonda nos ha dado en julio de 2011 un impresionante panorama de la cima central del cráter Tycho, una cavidad de 85 kilometros de diámetro que se formó allí hace poco más de cien millones de años por la caída de un asteroide de unos 10 kilómetros de diámetro. El impacto está en el origen de una montaña en el centro del cráter, que tiene más de 2000 metros de altitud en su parte superior y tiene como cima una roca de 120 metros que nadie sabe explicar cómo pudo llegar allí. Esta vez, la LRO voló a baja altura en una región geológicamente fascinante denominada “el levantamiento de Aristarco“.

Cráter Aristarco

El cráter Aristarco fotografiado por la Lunar Reconnaissance Orbiter durante la transición a su vertical. Las flechas señalan los límites de la vista panorámica en la parte inferior. © NASA / GSFC / Universidad de Arizona

Aristarco, un “pequeño” cráter muy brillante

Hace alrededor de 500 millones de años, un cometa o asteroide vino a estrellarse en el noroeste del Océano de las Tormentas, cavando un cráter de 40 kilómetros de diámetro y 3500 metros de profundidad. Es en esta enorme zona basáltica donde los geólogos han descubierto cenizas volcánicas explosivas y también han podido observar los restos de enormes flujos de lava que han esculpido un túnel de 160 kilómetros de largo y 11 de alto, el valle de Schröter.

Debido a la juventud de Aristarco, la roca pulverizada por el impacto no ha sido alterada por el viento solar que hace de este cráter la formación geológica de la luna más brillante, identificable a simple vista en Luna creciente o tres días después de la Luna nueva. El material expulsado no es homogéneo. Mientras que las cenizas y los basaltos cubren el noreste del suelo del cráter, el análisis de la parte suroeste revela la presencia de rocas graníticas.

La Lunar Reconnaissance Orbiter ha fotografiado la pared interior del cráter Aristarco, en noviembre del año pasado a una altitud de 26 km, poco más del doble que la altura a la que vuelan los aviones comerciales en la Tierra. El resultado es sorprendente y revela con gran detalle la alternancia de bandas claras y oscuras en la pared. Hasta el momento se atribuyó el origen de estas bandas a los deslizamientos. Pero entonces Mark Robinson, jefe del equipo de una cámara digital del RSO evoca otra posibilidad. Dijo que algunas de estas bandas oscuras podrían ser los flujos piroclásticos. Una hipótesis audaz, cuando se sabe que Aristarco se formó 200 millones años después del final del vulcanismo lunar

Cráter Aristarco de la Luna

Vista panorámica de la pared interna del cráter Aristarco realizada durante un vuelo rasante de la sonda LRO. © NASA / GSFC / Universidad de Arizona

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Aristarchus Spectacular!

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