Hubble descubre nueva luna alrededor de Plutón

Un satélite pequeño, nuevo (temporalmente bautizado como P4) apareció durante una búsqueda de anillos alrededor del planeta enano que un grupo de astrónomos estaba realizando con el telescopio espacial Hubble. Acaban de descubrir una nueva luna alrededor de Plutón.

La nueva luna es la más pequeña descubierto alrededor de Plutón. Tiene un diámetro estimado de entre 13 y 34 kilómetros. En comparación, Caronte, la luna más grande de Plutón, tiene 1043 kilometros de ancho, y las otras lunas, Nix e Hydra, están en el rango de 32 a 113 km.

Me parece impresionante que las cámaras del Hubble nos permitieran ver un objeto tan pequeño tan claramente a una distancia de más de 5 mil millones kilómetros“, dijo Mark Showalter del Instituto SETI en Mountain View, California, quien dirigió el programa de observación del Hubble.

El hallazgo es el resultado del trabajo en curso para apoyar la misión de la NASA New Horizons, programada para volar a través del sistema de Plutón en 2015. La misión diseñada para brindar información sobre la existencia de nuevos mundos en el borde de nuestro sistema solar.

lunas de plutón

Esta imagen compuesta del Hubble muestra cuatro satélites girando alrededor de Plutón. Sistema de satélites de Plutón. Imagen: NASA

El mapeado de la superficie de Plutón y el descubrimiento de estos satélites supone una información muy valiosa para la planificación de posibles encuentros desagradables que pudiera tener la misión New Horizons.

Este es un descubrimiento fantástico“, dijo el director e investigador de New Horizons Alan Stern del Southwest Research Institute en Colorado. “Ahora que sabemos que hay otra luna en el sistema de Plutón, podemos planear realizar observaciones de cerca del mismo durante nuestro sobrevuelo durante el mismo.”

La luna nueva se encuentra entre las órbitas de Nix e Hydra, descubiertas en 2005 por el Hubble. En 1978, fue descubierto Caronte, en el Observatorio Naval de EE.UU. y la confirmación de que se trataba de un cuerpo independiente de Plutón vino en 1990 mediante la utilización del Hubble.

El sistema de satélites que gira alrededor del planeta enano se cree que se formó por la colisión de Plutón con otro objeto de un tamaño similar durante la historia temprana del sistema solar. El material arrojado se unió formando la familia de satélites que giran alrededor de Plutón.

sistema de satélites de plutón

Dibujo artístico del sistema de satélites de Plutón recientemente descubiertos destacando a la luna P4. Imagen: NASA, ESA, y A. Feild (STScI)

Las rocas lunares traídas a la Tierra desde las misiones Apollo llevaron a la teoría de que nuestra Luna fue el resultado de una colisión similar entre la Tierra y un cuerpo del tamaño de Marte hace más de cuatro mil millones de años. Los científicos creen que el material eyectado también podría formar anillos alrededor del planeta enano, las fotografías del Hubble no los han detectado hasta la fecha.

P4 fue visto por primera en una foto tomada con la Hubble’s Wide Field Camera 3 el 28 de junio. Se confirmó en las siguientes imágenes del Hubble tomadas el 3 de julio y el 18 de julio. La luna no se observó en anteriores imágenes del Hubble debido a que los tiempos de exposición fueron más cortos. Existe la posibilidad de que apareciera como una mancha muy tenue en las imágenes del año 2006, posteriormente fue ignorada ya que se ocultó.

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NASA Hubble Site

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