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Hongos

Los hongos son plantas talofitas sin clorofila, cuyo papel en la naturaleza es como organismos descomponedores, liberando anhídrido carbónico a la atmósfera y compues tos nitrogenados y otras sustancias minerales al suelo.

Algunos pierden su función descomponedora y provocan graves enfermedades en plantas y animales. Este grupo de vegetales ha evolucionado independientemente a partir de organismos eucariotas unicelulares próximos a los protistas.

Los líquenes son asociaciones de hongos y algas, morfológica y fisiológicamente distintos a los organismos que los originaron.

Multiplicación y reproducción del moho del pan.

Multiplicación y reproducción del moho del pan.

Características generales de los hongos

Todos son unicelulares o filamentosos, denominándose a estos filamentos hifas y al conjunto de ellas micelio. Su crecimiento es muy rápido y cualquier parte del hongo es metabólicamente activa. El principal polisacárido de reserva es el glucógeno.

En la mayoría de los hongos la pared celular está constituida por quitina, aunque hay un grupo, los Oomicetes, en que está com puesta por unidades de glucosa enlazadas de distinta manera de como se encuentran en la celulosa.

En cuanto al tipo de alimentación, todos son heterótrofos, obteniendo su alimento de forma saprófita (a partir de materia orgánica muerta) o parásita (a partir de materia viva). En ambos casos se fijan al sustrato o al huésped por hifas especiales, denominadas rizoides en los hongos saprófitos y haustorios en los parásitos.

Para llevar a cabo los mecanismos reproductores, en los hongos existen unas estructuras especiales denominadas gametangios, si producen espermatozoides u óvulos, y esporangios si forman esporas. La reunión de esporangios recibe el nombre de cuerpo fructífero. A su vez, los gametangios masculinos se llaman anteridios y los femeninos oogonios.

Clasificación de los hongos

En general, se distinguen cuatro clases distintas dentro del grupo de hongos: Ficomicetos, Ascomicetos, Basidiomicetos y Deuteromicetos u hongos imperfectos.

Ficomicetos

En este grupo se incluyen algunos de los organismos que vulgarmente reciben el nombre de mohos. La mayoría son acuáticos y de vida saprófita o parásita. Los primeros viven sobre restos de vegetales y peces muertos, mientras que los segundos lo hacen sobre algas o sobre otros ficomicetos.

Las hifas son generalmente unicelulares, plurinucleadas y con la pared celular de celulosa o quitina fúngica. El protoplasto está muy vacuolizado, presentando muchas vacuolas pequeñas y una grande y central que relega al citoplasma a un pequeño espacio adosado a la pared celular.

* Orden Oomicetales
Mohos acuáticos de vida saprófita o parásita. Existe un pequeño grupo, fundamentalmente terrestre, que es el responsable de una plaga de la patata. La reproducción asexual es por zoósporas y la sexual por aplanogámetas. A este grupo pertenece la especie Plasmopara viticola, responsable del mildiu de la vid.

* Orden Zigomitales
Hongos terrestres, mayoritariamente saprófitos, pero con algunas especies parásitas de plantas, insectos o pequeños animales del suelo. Se diferencia del grupo anterior porque todas las células reproductoras carecen de flagelos. A este grupo pertenece la especie Rhizopus stolonifer o moho negro del pan.

Ascomicetos

Grupo numeroso que incluye los mohos blancos, rojos y pardos que provocan alteraciones en los alimentos, las levaduras, algunas de las setas comestibles más apreciadas y algunos hongos responsables de enfermedades en plantas.

La principal característica del grupo deriva del hecho de que las esporas que intervienen en la reproducción sexual se forman en el interior de un órgano llamado asca. Estas esporas o ascosporas se encuentran generalmente en número de ocho.

formación de las ascas

A la izquierda, proceso de formación de las ascas. A la derecha, imagen típica de levaduras.

Las hifas de estos hongos están divididas por paredes transversales que delimitan pequeños compartimientos, cada uno de ellos con varios núcleos. Las paredes están perforadas, por lo que el citoplasma y los núcleos pueden circular libremente de un compartimiento al contiguo.

La reproducción asexual se lleva a cabo por unas esporas especiales denominadas conidios, que se forman en los ápices de unas hifas modificadas o conidióforos.

La reproducción sexual, como ya se ha dicho, es por ascosporas. El asca de la que proceden se forma en el interior de una estructura especial o ascocarpo, constituida por una masa de hifas entretejidas. La mayoria de los ascocarpos son macroscópicos y tienen formas muy variadas según las especies: si están cerrados, se denominan cleistotecios; si presentan un orificio de salida, peritecios, y si los ascoparpos son abiertos y en forma de copa apotecios. En los cerrados o cleistotecios las ascosporas son proyectadas violentamente al exterior al hacerse el asca cada vez más turgente con la maduración.

Ejemplos típicos de ascomicetos son la trufa, la colmenilla, el cornezuelo del centeno (parásito de este cereal), los mohos Penicillium (de los que se extrae el antibiótico conocido como penicilina) y las levaduras. Estas últimas, debido a sus peculiaridades, se van a estudiar aparte.

Las levaduras: Ascomicetos especiales

Son hongos mayoritariamente unicelulares que se reproducen asexualmente por gemación o por simple escisión. Normalmente, después de la división, la célula madre y la hija no se separan por completo, produciendo esas estructuras arracimadas tan típicas de las levaduras.

La reproducción sexual se lleva a cabo cuando dos células cualquiera unen sus núcleos para formar un zigoto. Este sufre primero una meiosis y después una mitosis, quedando al final ocho células equivalentes a las ascosporas, que se liberan al romperse la membrana del primitivo zigoto. Terminado el proceso, las ascosporas pueden dividirse por gemación o fusionarse para continuar con la multiplicación sexual.

Otra de las características básicas de las levaduras es que pueden obtener energía a partir de la fermentación de los glúcidos, degradándolos hasta producir alcohol etílico y anhídrido carbónico. El proceso se realiza en ausencia de oxígeno. Esta capacidad es empleada por el hombre en la industria y así son levaduras las que llevan a cabo las fermentaciones necesarias para producir el vino, la cerveza o la levadura de panadería. Otras levaduras, por el contrario, originan enfermedades en el hombre.

Basidiomicetos

Son los más evolucionados y los más conocidos, ya que incluyen a las vulgarmente denominadas setas. Se caracterizan porque las esporas sexuales o basidiosporas se producen en el interior de unas estructuras especiales llamadas basidios y comparables con las ascas del grupo anterior. El basidio se forma en el interior de una estructura especial o basidiocarpo (seta).

El talo del hongo es un micelio formado por hifas tabicadas que se ramifican y que se extienden por debajo de la superficie del suelo en todas direcciones y formando un anillo. Si en cada compartimiento de las hifas existe un solo núcleo, el micelio se denomina primario y únicamente se divide asexualmente; si existen dos núcleos, el micelio es secundario y se puede dividir tanto asexual como sexualmente.

La reproducción asexual se lleva a cabo por fragmentación de las hifas, por conidiosporas o por oidios (esporas que también se forman en el ápice de las hifas, pero que no se individualizan una a una como en las conidiosporas).La reproducción sexual se realiza por basidiosporas formadas en el cuerpo fructífero, basidiocarpo o seta.

ciclo biológico basidomicetos

Ciclo biológico de los Basidiomicetos de sombrerillo.

En la seta típica se pueden distinguir las siguientes partes, no presentes siempre en todas las especies:
* Volva: Envoltura primitiva del cuerpo fructífero, que se rompe al crecer éste y queda formando una estructura semejante a una copa. que envuelve la base.
* Pie, pedicelo o estípite: Amasijo de hifas que sirve de soporte al sombrerillo.
* Anillo: Estructura, también residual, de la primitiva envoltura del cuerpo fructífero.
* Sombrerillo o píleo: Parte más vistosa de la seta que pue de adquirir varias formas, aunque la más común es acampanada.

En la parte inferior del sombrerillo se sitúa el tejido fértil o himenio, a partir del cual se formarán los basidios. En la mayoría de las especies el himenio adquiere la forma de laminillas, pero también puede ser tubular o dentado.

estructura de un hongo de sombrerillo

A la izquierda, estructura de un hongo de sombrerillo. A la derecha, formación de las esporas.

Ejemplos de Basidiomicetos típicos con cuerpo fructífero en forma de seta son el champiñón ,el níscalo y todas las amanitas. Además de éstos, existen otros que viven siempre parásitos de las plantas superiores y que son conocidos con el nombre de royas; sus daños a los cultivos, sobre todo de cereales, son muy importantes.

Los hongos mucilaginosos

Existe un grupo de organismos pertenecientes al reino de los Protistas, que a pesar de su parecido con las amebas casi siempre se han estudiado junto con los hongos por ser de nutrición heterótrofa y formar esporas durante una fase de su ciclo vital. Este grupo, denominado Gimnomicotes, se diferencia de los hongos en que carecen de pared celular y en que el alimento (generalmente bacterias y levaduras) es ingerido, no absorbido.

hongo mucilaginoso típico

Ciclo vital de un hongo mucilaginoso típico.

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