Gravitación universal

¿Qué más podemos comprender al comprender la gravedad? Todos saben que la Tierra es redonda. ¿Por qué es redonda la Tierra? Esto es fácil: debido a la gravitación. ¡Puede comprenderse que la Tierra sea redonda simplemente porque cada cosa atrae a cada cosa y así se ha atraído juntándose a sí misma lo más que ha podido! Si vamos aún más lejos, la Tierra no es exactamente una esfera porque está rotando y esto introduce efectos centrífugos que tienden a oponerse a la gravedad cerca del ecuador. Resulta que la Tierra debería ser elíptica, y nosotros incluso obtenemos la forma correcta para la elipse. Podemos así deducir que el Sol, la Luna, y la Tierra deberían ser (aproximadamente) esferas, justamente a partir de la ley de la gravitación universal.

¿Qué más pueden hacer con la ley de la gravitación universal? Si miramos las lunas de Júpiter podemos entender todo acerca del modo en que se mueven alrededor del planeta. A propósito, hubo una vez cierta dificultad con las lunas de Júpiter que es digno hacer notar. Estos satélites fueron estudiados con mucho cuidado por Roemer, quien notó que a veces las lunas parecían estar adelantadas respecto de su horario, y a veces atrasadas. (Se pueden encontrar sus horarios esperando un tiempo muy largo y encontrando lo que demoran en promedio las lunas en girar.) Pues bien, ellas se adelantaban cuando Júpiter estaba particularmente cerca de la Tierra y se atrasaban cuando Júpiter estaba más lejos de la Tierra. Esto habría sido algo muy difícil de explicar con la teoría de la gravitación -habría sido, de hecho, la muerte de esta maravillosa teoría, si no hubiera otra explicación-. Si una ley no funciona siquiera en un lugar donde debiera hacerlo, está simplemente equivocada. Pero la razón de esta discrepancia era muy simple y hermosa: requiere un pequeño instante ver las lunas de Júpiter debido al tiempo que demora la luz en viajar de Júpiter a la Tierra.

Ley de la gravitación universal

Ley de la gravitación universal

Cuando Júpiter está más cerca de la Tierra, el tiempo es un poco menor, y cuando está más lejos de la Tierra, el tiempo es mayor. Esta es la razón por la que las lunas parecen estar, en promedio, un poco adelantadas o un poco atrasadas, según si están más cerca o más lejos de la Tierra. Este fenómeno demostró que la luz no viaja instantáneamente, y proporcionó el primer cálculo de la velocidad de la luz. Esto fue hecho en 1656.

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